How Racism Turned Chicago’s Cabrini-Green Homes From A Beacon Of Progress To A Run-Down Slum

Populär bekannt als Kulisse für den Horrorfilm Candyman, Cabrini-Green begann als Beispiel dafür, was ein öffentliches Wohnungsbauprojekt in der Mitte des Jahrhunderts leisten konnte, wurde aber schließlich so verwahrlost, dass es abgerissen werden musste.

Red Building At Cabrini Green

Ralf-Finn Hestoft / Getty ImagesEines der „Reds“, ein mittelgroßes Gebäude in Cabrini-Green.

So sollte es nicht enden.

Als die Abrissbirne in die oberen Stockwerke von 1230 N. Burling Street einschlug, brach der Traum von erschwinglichen, komfortablen Wohnungen für Chicagos Afroamerikaner der Arbeiterklasse zusammen.

Die Frances Cabrini Rowhouses und William Green Homes, die zwischen 1942 und 1958 eröffnet wurden, begannen als vorbildliche Bemühungen, Slums, die von ausbeuterischen Vermietern betrieben wurden, durch erschwingliche, sichere und komfortable Sozialwohnungen zu ersetzen.

Aber obwohl die Häuser in den mehrstöckigen Wohnblocks von den Familien, die dort lebten, sehr geschätzt wurden, wurden sie durch jahrelange Vernachlässigung, die durch Rassismus und negative Presseberichterstattung angeheizt wurde, zu einem ungerechten Symbol für Verfall und Versagen. Cabrini-Green wurde zu einem Namen, mit dem Ängste geschürt und gegen den sozialen Wohnungsbau argumentiert wurde.

Die Bewohner gaben ihre Häuser jedoch nie auf, die letzten von ihnen verließen sie erst, als der letzte Turm fiel.

Dies ist die Geschichte von Cabrini-Green, Chicagos gescheitertem Traum vom gerechten Wohnen für alle.

Die Anfänge des sozialen Wohnungsbaus in Chicago

Kitchenette Slum House in Chicago

Library of Congress „Die Kitchenette ist unser Gefängnis, unser Todesurteil ohne Prozess, die neue Form der Mob-Gewalt, die nicht nur das einzelne Individuum, sondern uns alle in ihren unaufhörlichen Angriffen angreift.“ – Richard Wright

Im Jahr 1900 lebten noch 90 Prozent der schwarzen Amerikaner im Süden. Dort kämpften sie unter einem System von Jim-Crow-Gesetzen, die ihr Leben so miserabel wie möglich machen sollten. Schwarze Männer wurden nach und nach des Wahlrechts und des Rechts, als Geschworene zu fungieren, beraubt. Schwarze Familien waren oft gezwungen, als Pachtbauern zu leben. Die Chancen, sich auf die Strafverfolgung verlassen zu können, waren oft gleich null.

Eine Chance auf ein besseres Leben ergab sich mit dem Eintritt der Vereinigten Staaten in den Ersten Weltkrieg. Schwarze Amerikaner begannen in die Städte des Nordens und des Mittleren Westens zu strömen, um freie Stellen zu besetzen. Eines der beliebtesten Ziele war Chicago.

Die Häuser, die sie dort vorfanden, waren alptraumhaft. Die baufälligen Holz- und Ziegelhäuser waren nach dem großen Brand von Chicago 1871 in aller Eile als Notunterkünfte errichtet und in winzige Einzimmerwohnungen, sogenannte „kitchenettes“, unterteilt worden. Hier teilten sich ganze Familien eine oder zwei Steckdosen, die Innentoiletten funktionierten nicht und fließendes Wasser war selten. Brände waren erschreckend häufig.

Es war daher eine Erleichterung, als die Chicago Housing Authority 1937, mitten in der Depression, endlich begann, Sozialwohnungen bereitzustellen. Die Frances-Cabrini-Reihenhäuser, benannt nach einer lokalen italienischen Nonne, wurden 1942 eröffnet.

Nächste Station waren die Extension Homes, die ikonischen mehrstöckigen Türme, die aufgrund der Farben ihrer Fassaden den Spitznamen „Reds“ und „Whites“ erhielten. Schließlich vervollständigten die William Green Homes den Komplex.

Chicagos ikonische Hochhäuser waren bereit, Mieter aufzunehmen, und mit der Schließung der Kriegsfabriken nach dem Zweiten Weltkrieg waren viele Mieter bereit, einzuziehen.

‚Good Times‘ At Cabrini-Green

Cabrini Green Housing Project

Library of CongressMit Blick nach Nordosten ist Cabrini-Green hier 1999 zu sehen.

Dolores Wilson war eine gebürtige Chicagoerin, Mutter, Aktivistin und Organisatorin, die jahrelang in Kochnischen gelebt hatte. Sie war begeistert, als sie und ihr Mann Hubert mit ihren fünf Kindern nach dem Ausfüllen von Stapeln von Papieren eine der ersten Familien wurde, die eine Wohnung in Cabrini-Green erhielten.

„Ich liebte die Wohnung“, sagte Dolores über das Haus, das sie dort bewohnten. „Es waren neunzehn Stockwerke mit freundlichen, fürsorglichen Nachbarn. Jeder passte auf den anderen auf.“

Ein Nachbar bemerkte: „Es ist der Himmel hier. Wir haben früher mit vier Kindern in einem Drei-Zimmer-Keller gewohnt. Es war dunkel, feucht und kalt.“

Die Reds, Whites, Rowhouses und William Green Homes waren eine Welt für sich im Vergleich zu den Holzhütten der Kitchenettes. Diese Gebäude waren aus robusten, feuerfesten Ziegeln gebaut und verfügten über Heizung, fließendes Wasser und sanitäre Anlagen.

Sie waren mit Aufzügen ausgestattet, so dass die Bewohner nicht mehrere Stockwerke Treppen steigen mussten, um ihre Türen zu erreichen. Das Beste von allem: Sie wurden zu festen, einkommensabhängigen Preisen vermietet, und es gab großzügige Vergünstigungen für diejenigen, die nur schwer über die Runden kamen.

Familien in Cabrini Green

Michael Ochs Archives / Getty ImagesFamilien in Cabrini-Green, 1966.

Als die Projekte expandierten, blühte die Wohnbevölkerung auf. Es gab viele Arbeitsplätze in der Lebensmittelindustrie, der Schifffahrt, der Fertigung und im kommunalen Bereich. Viele Bewohner fühlten sich sicher genug, um ihre Türen unverschlossen zu lassen.

Aber unter der friedlichen Oberfläche stimmte etwas nicht.

Wie Rassismus die Cabrini-Green-Projekte unterminierte

Polizei durchsucht einen Teenager

Ralf-Finn Hestoft / Getty ImagesEine Polizistin durchsucht die Jacke eines afroamerikanischen Teenagers im Graffiti-überzogenen Cabrini-Green-Wohnprojekt nach Drogen und Waffen.

So willkommen die Häuser auch waren, es waren Kräfte am Werk, die die Möglichkeiten für Afroamerikaner einschränkten. Vielen schwarzen Veteranen des Zweiten Weltkriegs wurden die Hypothekenkredite verweigert, die weiße Veteranen genossen, so dass sie nicht in die nahe gelegenen Vorstädte ziehen konnten.

Selbst wenn es ihnen gelang, einen Kredit zu bekommen, hinderten Rassenvereinbarungen – informelle Vereinbarungen zwischen weißen Hausbesitzern, nicht an schwarze Käufer zu verkaufen – viele Afroamerikaner am Erwerb von Wohneigentum.

Noch schlimmer war die Praxis des Redlining. Stadtteile, vor allem afroamerikanische, wurden von Investitionen und öffentlichen Dienstleistungen ausgeschlossen.

Das bedeutete, dass schwarzen Chicagoern, selbst jenen mit Wohlstand, Hypotheken oder Kredite aufgrund ihrer Adresse verweigert wurden. Polizisten und Feuerwehrleute reagierten seltener auf Notrufe. Unternehmen hatten es schwer, ohne Startkapital zu wachsen.

Afrikanisch-amerikanischer Arbeiter aus dem Zweiten Weltkrieg

Library of CongressTausende von schwarzen Arbeitern wie dieser Nietnagel zogen in die Städte des Nordens und des Mittleren Westens, um in der Kriegsindustrie zu arbeiten.

Zudem gab es einen entscheidenden Fehler in der Gründung der Chicagoer Wohnungsbehörde. Das Bundesgesetz verlangte, dass sich die Projekte für ihren Unterhalt selbst finanzieren mussten. Aber als die wirtschaftlichen Möglichkeiten schwankten und die Stadt nicht in der Lage war, die Gebäude zu unterstützen, fehlten den Bewohnern die Mittel, um ihre Häuser instand zu halten.

Die Federal Housing Authority machte das Problem nur noch viel schlimmer. Eine ihrer Maßnahmen war es, afroamerikanischen Hauskäufern die Unterstützung zu verweigern, mit der Behauptung, dass ihre Anwesenheit in weißen Vierteln die Hauspreise nach unten treiben würde. Ihr einziger Beweis dafür war ein Bericht aus dem Jahr 1939, der feststellte, dass „rassische Mischungen dazu neigen, einen deprimierenden Effekt auf die Grundstückswerte zu haben.“

Cabrini-Green-Bewohner trotzen dem Sturm

Junge Männer in Cabrini Green

Ralf-Finn Hestoft / Getty ImagesTrotz politischer Unruhen und einem zunehmend unfairen Ruf machten die Bewohner mit ihrem täglichen Leben weiter, so gut sie konnten.

Aber es war nicht alles schlecht in Cabrini-Green. Selbst als die Finanzen der Gebäude immer wackliger wurden, gedieh die Gemeinschaft. Die Kinder besuchten die Schulen, die Eltern fanden weiterhin eine anständige Arbeit, und das Personal tat sein Bestes, um die Instandhaltung aufrechtzuerhalten.

Hubert Wilson, Dolores‘ Ehemann, wurde Bauaufseher. Die Familie zog in eine größere Wohnung und er widmete sich der Aufgabe, den Müll unter Kontrolle zu halten und Aufzüge und Sanitäranlagen in Schuss zu halten. Er organisierte sogar eine Trommelgruppe für Kinder aus der Nachbarschaft und gewann mehrere Wettbewerbe in der Stadt.

Die 60er und 70er Jahre waren immer noch eine turbulente Zeit für die Vereinigten Staaten, Chicago eingeschlossen. Cabrini-Green überstand die Unruhen von 1968 nach dem Tod von Dr. Martin Luther King Jr. weitgehend unbeschadet.

Eine unglückliche Folge dieses Ereignisses war jedoch, dass über tausend Menschen auf der West Side obdachlos wurden. Die Stadt lud sie einfach in leerstehenden Häusern in den Projekten ab, ohne sie zu unterstützen.

Die Bedingungen für einen perfekten Sturm waren geschaffen. Transplantierte Gangs der West Side prallten auf einheimische Gangs der Near North Side, die beide zuvor relativ friedlich gewesen waren.

Zunächst gab es noch reichlich Arbeit für die übrigen Bewohner. Doch als der wirtschaftliche Druck der 1970er Jahre einsetzte, trockneten die Jobs aus, der städtische Etat schrumpfte, und Hunderte von jungen Menschen hatten kaum noch Chancen.

Aber Gangs boten Geselligkeit, Schutz und die Möglichkeit, im blühenden Drogenhandel Geld zu verdienen.

Das tragische Ende des Traums

Cabrini Green Building wird abgerissen

E. Jason Wambsgans/Chicago Tribune/Tribune News Service via Getty ImagesObwohl vielen Bewohnern eine Umsiedlung versprochen wurde, fand der Abriss von Cabrini-Green erst statt, nachdem Gesetze, die einen Eins-zu-Eins-Ersatz von Häusern vorschreiben, aufgehoben wurden.

Gegen Ende der 70er Jahre hatte Cabrini-Green einen nationalen Ruf für Gewalt und Verfall erlangt. Das lag zum Teil an seiner Lage zwischen zwei der wohlhabendsten Stadtteile Chicagos, der Gold Coast und dem Lincoln Park.

Diese wohlhabenden Nachbarn sahen nur Gewalt, ohne die Ursache zu sehen, Zerstörung, ohne die Gemeinschaft zu sehen. Die Projekte wurden zu einem Symbol der Angst für diejenigen, die sie nicht verstehen konnten oder wollten.

Nach 37 Schießereien Anfang 1981 zog Bürgermeisterin Jane Byrne einen der berüchtigsten Publicity-Stunts in der Geschichte Chicagos durch. Mit Kamerateams und einer kompletten Polizeieskorte zog sie in Cabrini-Green ein. Viele Bewohner waren kritisch, darunter die Aktivistin Marion Stamps, die Byrne mit einem Kolonisator verglich. Byrne lebte nur zeitweise in den Projects und zog nach nur drei Wochen wieder aus.

Bereits 1992 war Cabrini-Green von der Crack-Epidemie heimgesucht worden. Ein Bericht über die Erschießung eines 7-jährigen Jungen in jenem Jahr zeigte, dass die Hälfte der Bewohner unter 20 Jahre alt war und nur 9 Prozent Zugang zu bezahlten Jobs hatten.

Dolores Wilson sagte über die Gangs, dass, wenn man „auf der einen Seite aus dem Gebäude kommt, da sind die Stones, die auf sie schießen … kommt man auf der anderen Seite raus, da sind die Schwarzen.“

Das ist es, was den Filmemacher Bernard Rose nach Cabrini-Green zog, um den Kult-Horror-Klassiker Candyman zu drehen. Rose traf sich mit der NAACP, um die Möglichkeit zu besprechen, dass der Film, in dem der Geist eines ermordeten schwarzen Künstlers seinen wiedergeborenen weißen Liebhaber terrorisiert, als rassistisch oder ausbeuterisch interpretiert werden könnte.

Es ist Rose zu verdanken, dass er die Bewohner als gewöhnliche Menschen in außergewöhnlichen Umständen darstellte. Er und der Schauspieler Tony Todd versuchten zu zeigen, dass Generationen von Missbrauch und Vernachlässigung das, was ein leuchtendes Leuchtfeuer sein sollte, in ein Warnlicht verwandelt hatten.

Ab Ende der 1990er Jahre war das Schicksal von Cabrini-Green besiegelt. Die Stadt begann, die Gebäude eines nach dem anderen abzureißen. Den Bewohnern wurde versprochen, in andere Häuser umzuziehen, aber viele wurden entweder aufgegeben oder zogen ganz aus, weil sie die CHA satt hatten.

Dolores Wilson, heute Witwe und Gemeindeleiterin, war eine der letzten, die das Viertel verließen. Sie hatte vier Monate Zeit, um ein neues Zuhause zu finden, doch sie schaffte es gerade noch, einen Platz in den Dearborn Homes zu finden. Selbst dann musste sie Fotos, Möbel und Erinnerungsstücke an ihre 50 Jahre in Cabrini-Green zurücklassen.

Aber selbst bis zum Schluss hatte sie Vertrauen in die Heime.

„Das einzige Mal, dass ich Angst habe, ist, wenn ich außerhalb der Gemeinschaft bin“, sagte sie. „In Cabrini habe ich einfach keine Angst.“

Nachdem Sie die traurige Geschichte von Cabrini-Green kennengelernt haben, erfahren Sie mehr darüber, wie das Bikini-Atoll durch das Atomtestprogramm der Vereinigten Staaten unbewohnbar gemacht wurde. Lesen Sie dann, wie Lyndon Johnson versuchte, der Armut ein Ende zu setzen – und scheiterte.

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