Inside America’s Auschwitz

Auf den ersten Blick erinnert die „Wall of Honor“ in Louisianas Sklavenmuseum Whitney Plantation – eine Reihe von Granitsteinen, in die die Namen von Hunderten von Sklaven eingraviert sind, die dort lebten, arbeiteten und starben – an jede Menge Holocaust-Gedenkstätten. Aber wie der zukünftige Bürgermeister von New Orleans bei der Eröffnung des Museums 2008 bemerkte, ist dieser Ort anders; dies ist Amerikas Auschwitz.

„Gehen Sie hinein“, sagte Mitch Landrieu laut New York Times der Menge. „You have to go inside. Wenn Sie diesen Raum betreten, können Sie nicht leugnen, was mit diesen Menschen geschehen ist. Sie können es fühlen, berühren, riechen.“

Der ehemalige Indigo-, Zucker- und Baumwollbetrieb, der nach jahrelanger sorgfältiger Restaurierung im Dezember 2014 als erstes Sklavenmuseum des Landes endlich für die Öffentlichkeit geöffnet wurde, ist ein moderner Avatar des Unrechts. Eingebettet in die historische River Road, die entlang der langsamen, trägen Biegung des Mississippi verläuft, wurde das Anwesen in den späten 1700er Jahren von dem Unternehmer Jean Jacques Haydel auf dem Land erbaut, das sein Vater Ambroise, ein deutscher Einwanderer, erworben hatte. Es war der jüngere Haydel, der das Anwesen ausbaute und die Plantage zu einem wichtigen Akteur im Zuckerhandel Louisianas machte, indem er die Haupternte von den weniger profitablen Indigo-Märkten ablöste. Ein paar Jahre nach dem Bürgerkrieg kaufte ein Nordstaatler namens Bradish Johnson das Anwesen und benannte es nach seinem Enkel Harry Whitney.

Das restaurierte Anwesen, eine Mischung aus Originalbauten und Nachbauten, umfasst unter anderem das Haus des Aufsehers, nachgebaute Sklavenhütten – Szenen aus Django Unchained wurden direkt nebenan gedreht – und eine Hufschmiede. Selbst wenn es fast verlassen ist, hat man das Gefühl, dass der Ort jeden Moment zum Leben erwachen könnte, wenn die Sklaven von den angrenzenden Zuckerrohrfeldern zurückkehren. Die 15 Jahre dauernden Restaurierungsarbeiten wurden von John Cummings unterstützt, dem örtlichen Anwalt und Immobilienmogul, der das Land von einer petrochemischen Firma kaufte und 8 Millionen Dollar seines eigenen Geldes in die Restaurierung des Anwesens und die Entwicklung des Museums investierte – angeblich aus seinem eigenen Gefühl weißer Schuld gegenüber den Schrecken der Sklaverei, so die Times. „Wenn Sie hier weggehen“, sagte er dem New Orleans Advocate, „werden Sie nicht mehr derselbe Mensch sein, der hier reingekommen ist.“

Sklavenhütte
Whitney Plantation, Sklavenhütte (Elsa Hahne)

Das ist der Schlüssel dazu, wie die Whitney Plantation die düstere Geschichte von Amerikas größter Schande aufdeckt, Eine Geschichte, die allzu oft durch eine vornehme denkmalpflegerische Herangehensweise an die Geschichte der Plantagen verdeckt wird, die die romantische „Vom Winde verweht“-Tapete über die entsetzliche Realität der Sklaverei geklebt hat.

„Oft wurden Plantagenausstellungen für diejenigen eingerichtet, die die Ära der Bürgerrechte erlebten und sich nach einer weniger komplizierten Zeit sehnten“, sagt Ashley Rogers, Direktor des Museumsbetriebs. „Und das ist leicht zu erreichen, wenn man eine ‚Kronleuchter‘-Tour hat. Wo der Fokus bei Plantagen bisher auf dem Haus und der Kultur der Südstaaten-Gentilität lag, ändern sich die Dinge.“

Und das Whitney übernimmt die Führung. „Wir kümmern uns um das Große Haus, aber darum geht es nicht“, sagt Rogers. „Das ist eine Sklaverei-Tour.“ Die Whitney Plantation ist ausdrücklich keine rosige Übung in Südstaaten-Nostalgie. Teilweise erinnert sie an die Narben der institutionellen Knechtschaft, teilweise ist sie ein Mausoleum für Dutzende von versklavten Menschen, die auf den Zuckerfeldern der Haydels und denen im ganzen Süden arbeiteten (und starben). Die 250 Hektar große Plantage dient als Denkmal für die Schrecken der Sklaverei und als Vorwurf gegen den strukturellen Rassismus, der bis heute anhält. So wie Länder wie Deutschland und Südafrika eine ganze Pädagogik der Versöhnung aufgebaut haben, um sich rückwirkend mit ihren historischen Dämonen auseinanderzusetzen, ist die Whitney Plantation ein Versuch, die Vereinigten Staaten zu zwingen, sich mit dem langen Schatten des amerikanischen Rassismus auseinanderzusetzen. Dieser Fokus auf die Erfahrung der Sklaven ist in jedem Moment der Whitney-Tour tief verwoben. Die Besucher versammeln sich zunächst vor der historischen Anti-Yoke Baptist Church, die 1870 erbaut wurde, und die Menschlichkeit der Sklaven wird ihnen sofort vor Augen geführt. Im Inneren der Kirche sind die Besucher von Tonskulpturen der Sklavenkinder umgeben, die auf dem Gelände der Plantage lebten und für viele in kurzer Zeit starben – ein gespenstisches Denkmal für ihre verlorene Kindheit. Verkrüppelt und roh sind die skulptierten Kinder die visuellste Erinnerung an diejenigen, die gelitten haben – und deren Geschichten das Herzstück der Tour bilden. Touristen erhalten ein physisches Souvenir, einen Pass auf einem Schlüsselband mit dem Profil eines versklavten Bewohners des Whitney. Auf meinem prangte ein berühmtes Zitat von John Little, einem flüchtigen Sklaven, der 1855 aus seiner Knechtschaft entkam: „Nicht der, der zugesehen hat, kann dir sagen, was Sklaverei ist, sondern der, der sie ertragen hat.“

Antioch Church Children of Whitney
Whitney Plantation, Antioch Church Children of Whitney von Woodrow Nash (Elsa Hahne)

Das Federal Writer’s Project (FWP), gegründet von Präsident Franklin Roosevelt als Teil seiner Works Progress Administration in der Depressionszeit, ist der Grund dafür, dass Sklavengeschichten wie die von Little überhaupt existieren, und das nur aufgrund eines historischen Glücksfalls. Rund 6.600 Schreiber und Redakteure wurden im Rahmen der FWP im ganzen Land eingesetzt, darunter auch eine Einheit, die im Frühjahr 1939 gegründet wurde, um die mündlichen Erzählungen der letzten Sklavengenerationen Amerikas aufzuzeichnen und zu bewahren.

Der düstere Tonfall, den der Besucher beim Rundgang an der Wall of Honor vorfindet, wird durch das Zwitschern der Vögel und das ferne Brummen der Maschinen auf den noch aktiven Feldern zu einem unpassenden Soundtrack. Den Sklaven, die auf den Denkmälern prangen, fehlen meist die Nachnamen; ein vollständiger Name für das Wegwerfgut muss als Verschwendung von Mühe erschienen sein. Die Wände sind übersät mit Bobs und Josephs, Amelias und Marys.

Aber dazwischen steht etwas, das mehr über die Erfahrung der Sklaven aussagt als ein Nachname: Zeugnisse der Brutalität, die von den Aufsehern der Plantagen ausgeübt wurde. „Sie nahmen und gaben ihm 100 Peitschenhiebe mit der neunundneunzigschwänzigen Katze“, schrieb Dora Franks über ihren Onkel Alf, dessen Verbrechen ein romantisches Rendezvous außerhalb des Grundstücks in einer Nacht war. „Sein Rücken war etwas furchtbar, aber sie haben ihn auf das Feld zur Arbeit geschickt, solange das Blut noch lief.“ Eine andere Geschichte endet mit einem einzigen erschreckenden Satz: „Dey buried him alive!“ Während die Tour an massiven bronzenen Zuckerkesseln, den Sklavenquartieren und den Küchen vorbeiführt, ist die Erzählung der Verfolgung eine unerbittliche Welle von ekelerregenden Statistiken. Etwa 2.200 Kinder starben als Sklaven in der Heimatgemeinde der Plantage zwischen 1820 und 1860; die Kindersterblichkeit war grotesk häufig. Etwa 100 Sklaven waren gezwungen, während der kurzen Erntezeit im Herbst rund um die Uhr zu arbeiten, um die riesigen Zuckerkessel in Gang zu halten. Sklaven, die im Dunkeln arbeiteten, erlitten routinemäßig Verbrennungen dritten Grades und verloren Gliedmaßen, obwohl dies selten ihre Knechtschaft beendete. Amputationen waren häufig, Bestrafungen mit der Peitsche üblich. Ein Ausflug zum Big House – einst vom Innenministerium als „eines der interessantesten im ganzen Süden“ bezeichnet – offenbart unglaubliche Architektur und Design, darunter seltene Wandmalereien des italienischen Künstlers Domenico Canova. Aber der elegante vordere Säulengang blickt auf den Fluss hinaus und kehrt der täglichen Parade von Folter und Terror nur wenige Schritte von der Hintertür entfernt den Rücken zu.

Sklavenhütten und Zuckerkessel
Whitney Plantation, Sklavenhütten und Zuckerkessel (Elsa Hahne)

Das Whitney Museum hat seine gesamte Pädagogik um das geführte Erlebnis herum aufgebaut. Es schließt mit einer Erinnerung daran, dass die Rassenungerechtigkeiten des 19. Jahrhunderts nicht einfach mit der Emanzipationsproklamation verschwanden. Jahrhundert nicht einfach mit der Emanzipationsproklamation verschwanden. Der Führer beschreibt die Aufregung, die die Kuratoren verspürten, als sie zum ersten Mal das Big House in Besitz nahmen und dort stapelweise gut erhaltene Aufzeichnungen über das System nach dem Bürgerkrieg vorfanden, ein Niedriglohn-Cousin des ausbeuterischen Sharecropping-Systems, bei dem die Geschäftskosten auf mysteriöse Weise den Einnahmen der Farmer immer einen Schritt voraus waren.

Die neue Herangehensweise an einen lange romantisierten Aspekt der Südstaatengeschichte zeigt laut Rogers Wirkung. Die Whitney Plantation verzeichnete im ersten Jahr 34.000 Besucher – fast doppelt so viele wie erwartet, wenn auch immer noch weniger als die Besucherzahlen anderer, etablierterer Plantagen – und das Museum hat ein wachsendes Publikum unter Schulen und vor allem afro-amerikanischen Touristen für die unsanierte Geschichte entdeckt. Und Rogers vermutet, dass sie auch außerhalb des Whitney-Publikums eine Wirkung haben. „Andere Museen ändern ihre Arbeitsweise“, sagt Rogers. „Plantagen erwähnen jetzt Sklaven und Sklaverei expliziter in ihren Auflistungen.“

Louisiana ist die perfekte Heimat für das einzigartige Projekt des Whitney. Der Staat beherbergte während der Blütezeit der Sklaverei im Antebellum-Süden Dutzende von Plantagen, von denen 146 im National Registry of Historic Places aufgeführt sind. Die Evergreen Plantation, die Nachbarin des Whitney in Wallace, ist eines der intaktesten Beispiele einer traditionellen Plantage; die Destrehan Plantation war Schauplatz eines Tribunals und von Hinrichtungen nach dem größten Sklavenaufstand in der amerikanischen Geschichte, dem German Coast Uprising von 1811. Der Pelican State war zwar nicht der Nullpunkt des amerikanischen Sklavenhandels, aber das Plantagensystem ist zu einem integralen Bestandteil des kulturellen Erbes des Staates geworden; rund 1,9 Millionen Touristen besuchten 2015 historische Stätten, darunter die beliebte Rosedown Plantation in St. Francisville, und erzielten dabei satte 1,2 Millionen Dollar an Einnahmen.

Field of Angels Coming Home
Whitney Plantation, Field of Angels Coming Home Von Rod Moorehead (Elsa Hahne)

Am Tag meines Besuchs, war eine große Gruppe afroamerikanischer High-School-Schüler, die bei ihrem Picknick vor der Tour noch gelacht und herumgealbert hatten, jedes Mal, wenn sich unsere Wege kreuzten, still und konzentriert. Und der stärkste Moment der Tour kommt nach ihrem Ende.

Im Besucherzentrum schmiegt sich ein Mosaik aus bunten Post-it-Zetteln zwischen Kopien von Ta-Nehisi Coates‘ Between the World and Me und einem Regal mit FWP-Sklavengeschichten an eine Wand des Besucherzentrums. Es ist eine Collage aus Reaktionen von Studenten und Besuchern, ein neonfarbenes Zeugnis für die Angst und Wut, die ein Spaziergang durch den Whitney hervorruft. „Ich habe in anderthalb Stunden mehr gelernt als in jeder anderen Schule“, schreibt einer; „Jeder Amerikaner sollte das hier machen, um zu verstehen, wie dieses Land zu seinem Wohlstand gekommen ist“, schreit ein anderer.

Ein einzelner Zettel, den ein Student aus Boston an die Wand geklebt hat, fasst die Mission der Whitney Plantation in zittriger Kugelschreiber-Tinte zusammen, ein ergreifendes Echo des Post-Holocaust-Rufs „Nie wieder“: „Diese Geschichte darf nicht vergessen werden.“

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