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John Kay, das zwölfte Kind eines Yeoman Farmers, wurde um 1704 in der Nähe von Bury in Lancashire geboren. Über sein frühes Leben ist wenig bekannt, aber er lebte 1730 in Bury, als er eine Maschine zum Zwirnen und Kordeln von Mohair und Kammgarn patentierte.

Jahrhundertelang wurde das Weben auf Handwebstühlen so durchgeführt, dass das Schiffchen, das das Garn trug, langsam und umständlich von einer Hand zur anderen weitergegeben wurde. 1733 patentierte Kay sein fliegendes Schiffchen, das die Geschwindigkeit dieses Prozesses dramatisch erhöhte. Kay platzierte Schiffchenkästen an jeder Seite des Webstuhls, die durch ein langes Brett, den sogenannten Schiffchenlauf, verbunden waren. Mit Hilfe von Schnüren, die an einem Pflückpflock befestigt waren, konnte ein einzelner Weber das Schiffchen mit einer Hand über den Webstuhl von einem Schiffchenkasten zum anderen hin- und herbewegen.

Ein Ausschnitt aus einem von William Bell Scott angefertigten Wandgemälde, das zeigt, wie John Kay 1753 aus seinem Haus flieht, nachdem er von örtlichen Textilarbeitern angegriffen wurde.
Ein Ausschnitt aus einem von William Bell Scott geschaffenen Wandgemälde, das
John Kay zeigt, wie er 1753 aus seinem Haus flieht, nachdem er von
einheimischen Textilarbeitern angegriffen wurde.

Ein Weber, der Kays fliegendes Schiffchen benutzte, konnte viel breiteren Stoff mit höherer Geschwindigkeit als zuvor herstellen. Einige Wollhersteller nutzten Kays fliegendes Schiffchen, waren aber nicht bereit, ihm Lizenzgebühren zu zahlen. Die Kosten, um das ihm geschuldete Geld gerichtlich einzuklagen, ruinierten Kay fast.

Im Jahr 1753 wurde Kays Haus in Bury von einem Mob von Textilarbeitern geplündert, die befürchteten, dass seine Maschinen ihre Lebensgrundlage zerstören würden. Tief deprimiert über diese Ereignisse verließ John Kay England in Richtung Frankreich, wo er vermutlich um 1780 als Bettler starb.

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