Top Moments: Earl Lloyd, Chuck Cooper, Nat Clifton bahnen sich einen neuen Weg in der NBA

Vor nicht allzu langer Zeit war es eine Zeit, in der Afroamerikaner einfache Privilegien – wie den Aufenthalt in bestimmten Hotels oder das Essen in bestimmten Restaurants – nicht für selbstverständlich halten konnten. Für Earl Lloyd, Chuck Cooper und Nat „Sweetwater“ Clifton war es eine Zeit, in der sie Geschichte schrieben.

Lloyd, Cooper und Clifton traten 1950 in die National Basketball Association ein und wurden zu Wegbereitern für die afroamerikanischen Basketballspieler von heute. Cooper war der erste Afro-Amerikaner, der von einem NBA-Team gedraftet wurde. Clifton war der erste, der einen NBA-Vertrag unterschrieb. Und am 31. Oktober 1950 wurde Lloyd, Mitglied der Washington Capitols, der erste Afroamerikaner, der in einem NBA-Spiel spielte, als er gegen die Rochester Royals antrat.

Tausende von Afroamerikanern sind in die Fußstapfen dieser Männer getreten – großartige Spieler wie Oscar Robertson, Bill Russell, Wilt Chamberlain, Julius Erving, Magic Johnson und Michael Jordan, die dazu beigetragen haben, dass sich die NBA zu einer weltweiten Attraktion entwickelt hat. Die heutigen Fans haben kein Problem damit, Namen wie Shaquille O’Neal oder Grant Hill zu erkennen. Aber fragen Sie Fans nach Lloyd, Cooper oder Clifton, und die meisten von ihnen wären ratlos.

Alle drei Männer, die 1950 die Farbschranke durchbrachen, sind inzwischen verstorben. Cooper starb 1984, während Clifton 1990 und Lloyd 2015 starben.

Doch das Vermächtnis, das sie hinterließen, wird weiterleben. Lloyd war stolz auf seine Rolle in der Geschichte, und das sollte er auch sein. In jener historischen Nacht im Jahr 1950 öffnete Lloyd eine Tür, durch die Tausende andere gegangen sind.

„Ich glaube nicht, dass meine Situation mit der von Jackie Robinson vergleichbar war – ein Kerl, der in einem sehr feindseligen Umfeld spielte, in dem sogar einige seiner eigenen Teamkollegen ihn nicht um sich haben wollten“, sagte Lloyd. „Im Basketball waren die Leute daran gewöhnt, integrierte Teams auf College-Ebene zu sehen. Da gab es eine andere Mentalität. Aber natürlich übernachtete und aß das Team an einigen Orten, an denen ich nicht willkommen war.

„Ich erinnere mich, dass wir in Fort Wayne, Ind., in einem Hotel übernachteten, in dem sie mich schlafen ließen, aber sie ließen mich nicht essen. Sie wollten nicht, dass mich jemand sieht. Verdammt, ich dachte, wenn sie mich dort schlafen lassen, bin ich wenigstens halbwegs zu Hause. Sie dürfen nicht vergessen, dass ich im Rassentrennungsgebiet in Virginia aufgewachsen bin, ich hatte so etwas schon gesehen. Hat es mich verbittert? Nein. Wenn du es zulässt, dass du verbittert wirst, wird es dich innerlich auffressen. Wenn Widrigkeiten dich nicht umbringen, machen sie dich zu einem besseren Menschen.“

Lloyd war kein so bekannter Name wie Robinson, der 1947 die Farbschranke in der Major League Baseball durchbrach. Da Lloyd, Clifton und Cooper alle in der gleichen Saison in die NBA eintraten, musste keiner von ihnen die Last allein tragen, wie es Robinson tat. Tatsächlich gab Cooper sein Debüt bei den Boston Celtics nur einen Tag, nachdem Lloyd sein erstes Spiel für Washington bestritten hatte. Und da Robinson bereits Baseball spielte, wurde das Debüt von Afroamerikanern in der NBA nicht mit dem gleichen Maß an Spannung aufgenommen.

Aber Lloyd hatte viele unangenehme Momente. Nach einem Spiel in Fort Wayne gingen Lloyd und einer seiner Teamkollegen, Johnny „Red“ Kerr, nach einem Sieg gemeinsam vom Parkett.

„Wir feierten den Sieg, ich hatte meinen Arm um Earl, und einige Fans spuckten uns einfach an“, sagte Kerr, ein ehemaliger großer Spieler und Bulls-Broadcaster. „Es war nicht, weil wir das Spiel gewonnen hatten. Sie spuckten Earl an.“

Bei einer anderen Gelegenheit verweigerte ein Restaurant Lloyd den Service, so dass er in sein Hotelzimmer zurückkehrte, um zu essen. Horace „Bones“ McKinney war zu dieser Zeit Washingtons Trainer. Als Zeichen der Unterstützung ging McKinney in Lloyds Zimmer und aß mit ihm zu Abend. Gesten wie diese halfen Lloyd weiterzumachen.

„Bones war aus Wake Forest, N.C., dem tiefen Süden, und er war in den 30er und 40er Jahren im Süden aufgewachsen“, sagte Lloyd. „Sie wissen, dass er das nicht hätte tun müssen. Solche Dinge vergisst man nicht.“

Der Spitzname „Big Cat“, Lloyd wurde nach einer erfolgreichen Karriere an der West Virginia State in der neunten Runde von den Capitols gedraftet. Der 1,80 Meter große Forward war für seine Defense bekannt und bewachte oft den besten Offensivspieler des anderen Teams. Die Washingtoner Franchise löste sich während Lloyds erstem Jahr auf, aber er schloss sich in der nächsten Saison den Syracuse Nationals an. In der Saison 1954-55 erzielte Lloyd durchschnittlich 10,2 Punkte und 7,7 Rebounds und half den Nationals, den NBA-Titel zu gewinnen. Lloyd trat 1960 im Alter von 32 Jahren zurück und beendete seine Karriere bei den Detroit Pistons mit einem Karrieredurchschnitt von 8,4 Punkten und 6,4 Rebounds.

Nachdem er die nächsten 10 Jahre als Scout und Assistenztrainer verbrachte, wurde Lloyd in der Saison 1971-72 der erste afroamerikanische Trainer der Pistons, nachdem Butch van Breda Kolff zurückgetreten war. Aber die Pistons waren nur 20-52 in der restlichen Saison, und Lloyd wurde nach nur sieben Spielen in der nächsten Saison gefeuert.

„Coaching macht nur Spaß, wenn man gewinnt“, sagte Lloyd und lachte. „Ich habe nicht gewonnen. Es hat keinen Spaß gemacht.“

Aber Lloyd fand anderswo Erfolg. Mehr als zehn Jahre lang arbeitete er für das Detroit Board of Education.

Lloyd ist so bescheiden, dass viele seiner Freunde nichts von seinem Platz in der Geschichte wissen.

„Wenn du 70 Jahre alt bist und anfängst, den Leuten zu erzählen, dass du der erste Schwarze warst, der in der NBA gespielt hat, schauen dich die Leute an, als wärst du verrückt“, sagte Lloyd. „

Lloyd wurde 1993 in die Virginia Sports Hall of Fame aufgenommen und verfolgte die NBA sein ganzes Leben lang, indem er die Spiele von zu Hause aus verfolgte. Er wusste, dass er eine Rolle dabei spielte, die Liga zu dem zu machen, was sie heute ist.

„Earl war ein großartiger Teamkollege“, sagte Kerr. „Er ist auch ein großartiger Kerl und ein Held.“

Während Lloyd eine NBA-Meisterschaft gewann, hatten weder Clifton noch Cooper so viel Glück. Aber Clifton war sieben Spielzeiten lang ein beliebter Spieler bei den Knicks, und ein Teil des Charismas des 1,80 Meter großen Spielers war auf seinen Spitznamen zurückzuführen. Clifton liebte als Kind Softdrinks, daher der Spitzname „Sweetwater“

Ein solider Rebounder, der gerne über den Boden lief, war Cliftons Stärke, zum Korb zu kommen. Der aus Chicago stammende Clifton kam nach einer Zeit in der Armee in die NBA, gefolgt von zwei Spielzeiten bei den Harlem Globetrotters. Einige der Ballhandling-Fähigkeiten, die Clifton bei den Globetrotters lernte, kamen ihm in der NBA zugute. In seiner Karriere erzielte Clifton durchschnittlich 10 Punkte und 8,2 Rebounds, und er schaffte es 1956 ins All-Star-Team, wo er acht Punkte und 23 Minuten von der Bank aus erzielte.

Clifton zog nach dem Ende seiner Karriere 1958 im Alter von 35 Jahren zurück in die Windy City und arbeitete als Taxifahrer. Während er sein Taxi fuhr, erlitt Clifton am 31. August 1990 im Alter von 67 Jahren einen tödlichen Herzinfarkt.

Von den drei Afroamerikanern, die 1950 in die Liga kamen, war Cooper mit 24 Jahren der jüngste. Er wurde von den Celtics in der zweiten Runde des Draft 1950 gedraftet und hatte seine beste Saison als Rookie mit durchschnittlich 9,9 Punkten und 8,5 Rebounds.

Der in Pittsburgh geborene Cooper war in der High School ein All-City-Spieler und entschied sich für das College in seiner Heimat, wo er für Duquesne spielte. Als 6-Fuß-5-Forward hatte Cooper eine gute Schussweite, aber er war ein uneigennütziger Spieler, der sich Bob Cousy und Bill Sharman unterordnete.

Nach vier Spielzeiten bei den Celtics verbrachte Cooper eine Saison bei den Milwaukee Hawks. Das Team wechselte in der nächsten Saison nach St. Louis, und Cooper teilte diese Saison zwischen St. Louis und Fort Wayne auf. Während seiner sechsjährigen NBA-Karriere erzielte Cooper im Durchschnitt 6,7 Punkte. Heute würde man ihn als Rollenspieler bezeichnen, aber die Rolle, die Cooper, Clifton und Lloyd spielten, ging weit über das Spielfeld hinaus.

Heute ist es nicht ungewöhnlich, dass während eines NBA-Spiels viele afroamerikanische Spieler gleichzeitig auf dem Platz stehen. Es gibt auch afroamerikanische Trainer, Führungskräfte und General Manager.

Allerdings begann alles im Jahr 1950, als drei Männer die Geduld, den Mut und die Fähigkeit hatten, damit umzugehen, Vorreiter zu sein. Chuck Cooper, Earl Lloyd und Sweetwater Clifton sind vielleicht keine bekannten Namen. Aber ihr Platz in der Geschichte der NBA wird ihnen für immer sicher sein.

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