Aislamiento de espuma vs fibra de vidrio, celulosa: ¿Cuál es la elección correcta?

Pocos temas de construcción aburren más a los compradores de viviendas que el aislamiento. Los profesionales de la construcción, por supuesto, lo saben mejor. Son muy conscientes de que la calefacción y la refrigeración suponen aproximadamente la mitad de la energía utilizada en una vivienda media. Y también saben que aislar adecuadamente una casa ayuda a los propietarios a ahorrar dinero y hace que las casas sean más confortables.

La fibra de vidrio, la celulosa y la espuma dominan la conversación, pero la amplitud de los productos de aislamiento es amplia, incluyendo el algodón, la paja, el cáñamo y la lana de oveja, por nombrar algunos.

Asequible: Aislamiento de fibra de vidrio

Tradicionalmente, la opción abrumadora para los constructores de viviendas de producción ha sido el aislamiento de bate, que normalmente significa aislamiento de fibra de vidrio pero también incluye lana mineral.

«Los productos de aislamiento de bate de fibra de vidrio y lana mineral son los más versátiles del mercado», dice Stacy Fitzgerald-Redd, directora de comunicaciones de la Asociación de Fabricantes de Aislamiento de Norteamérica, con sede en Alexandria, Virginia. «Existe una amplia gama de productos y niveles de rendimiento, lo que permite a los constructores alcanzar un valor R óptimo dentro de cualquier presupuesto», afirma.

Instalación de aislamiento de bateas de fibra de vidrio en paredes

Ampliamente utilizadas, las bateas de aislamiento de fibra de vidrio vienen en varios anchos para diferentes aplicaciones. Según el Departamento de Energía de Estados Unidos (DOE), la fibra de vidrio tiene un valor R de entre 2,9 y 3,8 por pulgada de grosor. Los fabricantes también producen aislantes de fibra de vidrio de densidad media y alta con valores R ligeramente superiores a los de los productos estándar: entre 3,7 y 4,3 por pulgada. Los productos más densos están pensados para aislar áreas con un espacio de cavidad limitado, como los techos de catedral.

Los bates son baratos y sencillos de instalar, pero también es fácil estropearlos. Para recibir una instalación de grado 1 por parte de un evaluador energético, los paneles deben tener seis puntos de contacto con la cavidad de los montantes, el revestimiento y la pared de yeso. Deben cortarse alrededor de las cajas de conexiones eléctricas y dividirse alrededor de los cables y las tuberías.

No rellenar las cavidades de la pared y comprimir las napas de aislamiento de fibra de vidrio son dos de los errores de instalación más frecuentes. También son las principales causas de un mal rendimiento, por lo que algunos consultores de construcción ecológica, arquitectos y constructores recomiendan otros productos. Su respuesta para el relleno total: la celulosa.

Aislamiento de celulosa de relleno total

Trisha Henderson, especialista en comunicaciones de marketing del fabricante de celulosa Nu-Wool, con sede en Jenison, Mo, dice que las características de rendimiento del producto y su fácil instalación lo convierten en una buena opción.

«En comparación con la fibra de vidrio, la celulosa tiene una densidad instalada mucho mayor, lo que da como resultado un valor R superior, una menor infiltración de aire y unas propiedades acústicas magníficas», dice Henderson. «La instalación del aislamiento de celulosa de primera calidad de Nu-Wool utilizando el sistema WallSeal elimina los huecos y las bolsas de aire comunes con otros materiales de aislamiento, reduciendo la infiltración de aire.»

Instalación del aislamiento de celulosa mediante pulverización en las cavidades de las paredes enmarcadas
Fabricada en gran parte con papel de periódico reciclado con borato para la resistencia al fuego y a los insectos, la celulosa se ha hecho popular debido a su respeto por el medio ambiente y su método de instalación de relleno total. Con un valor R de 3,6 a 3,8 por pulgada, se empaqueta firmemente en las cavidades del edificio, inhibiendo el flujo de aire.

La celulosa está disponible como un producto de relleno suelto que se rocía en los áticos o se empaqueta densamente para las cavidades de la pared. El DOE dice que el producto normalmente no requiere una barrera contra la humedad y, cuando se instala a densidades adecuadas, no se asienta en una cavidad del edificio.

«Cuando se utiliza el producto adecuado con las técnicas y el equipo apropiados, la celulosa soplada permite un relleno completo de las cavidades de la pared, sellando alrededor de cualquier cable, cajas eléctricas o tuberías, junto con el llenado completo de los espacios del ático», dice Henderson. Además, las napas de celulosa, añade, se utilizan habitualmente para aislar zonas de difícil acceso a las que no se puede acceder con un producto de celulosa soplada.

Aislamiento de espuma de alto rendimiento

«Otros productos son sólo aislantes, pero el aislamiento de espuma pulverizada es impermeable al aire, lo que le permite ser una barrera de aire además de aislante», dice Paul Duffy, vicepresidente de ingeniería del fabricante de espuma Icynene, en Mississauga, Ontario. «Normalmente, lo que ocurre con los productos aislantes es que si no hay barrera de aire, el rendimiento térmico varía. Esto puede tener varias consecuencias: un mayor flujo de calor y fugas de aire que pueden llevar la humedad a lugares no deseados, lo que puede dar lugar a la aparición de moho».

Instalación del aislamiento de espuma en spray Icynene
Aunque la celulosa de paquete denso y las napas de fibra de vidrio ofrecen valores R decentes, palidecen en comparación con la espuma líquida. La espuma se rocía en las cavidades de las paredes y se expande para rellenar las grietas y hendiduras, creando un sello hermético que minimiza las fugas de aire. Este producto de alto rendimiento es popular entre los constructores a medida.

Hay dos tipos principales de espuma en spray: de célula abierta y de célula cerrada, cada una con características diferentes. La espuma de célula abierta es blanda y esponjosa, impermeable al aire pero permeable a la humedad y, según el DOE, tiene un valor R por pulgada que oscila entre R-3,6 y R-4,3. Una vez aplicadas, las espumas de célula cerrada se vuelven rígidas y tienen un valor R que oscila entre R-6 y R-7.

Los tipos de espuma en spray disponibles incluyen la cementicia, la fenólica, la de poliisocianurato y la de poliuretano.

Evaluación del rendimiento térmico

A pesar de las afirmaciones de que ciertos tipos de aislamiento funcionan mejor que otros, un estudio en curso de Building Science Corp. (BSC), en Westford, Massachusetts, sugiere que todos los aislamientos ofrecen el mismo rendimiento en condiciones similares y con una instalación adecuada.

Como parte del proyecto Thermal Metric -un esfuerzo de investigación en colaboración de varios años entre BSC y un grupo de socios de la industria- se construyeron paredes de prueba (utilizando marcos de 2×4 o 2×6), con cinco aislamientos de cavidad de montantes y una aplicación de aislamiento exterior. El objetivo a largo plazo de la investigación, según el BSC, es desarrollar una forma mejor de evaluar el rendimiento térmico de los cerramientos de los edificios, que tenga en cuenta los mecanismos físicos de flujo de calor conocidos y las condiciones de funcionamiento.

Una reciente actualización de la investigación del BSC concluye que cuando las paredes se construyen con el mismo valor R instalado en el espacio de los montantes y se sellan al aire por dentro y por fuera, todas muestran esencialmente el mismo rendimiento térmico, independientemente del tipo de aislamiento. También añade que todos los conjuntos de paredes probados estaban sujetos a puentes térmicos, independientemente del aislamiento utilizado.

Los constructores opinan sobre sus favoritos

No obstante, los constructores tienen su tipo de aislamiento favorito por diversas razones. Para la mayoría de los constructores de producción, la espuma está descartada. Por ejemplo, Reality Homes, un constructor del noroeste del Pacífico que trabaja en su propio terreno, prefiere la fibra de vidrio porque ofrece un mejor equilibrio entre coste y rendimiento.

Reality Homes ha explorado otras opciones, como la fibra de vidrio soplada, pero las ha descartado. «Nuestro aislamiento estándar es el bate de fibra de vidrio», dice Lowell K. Hankel, vicepresidente de Reality Homes. «No hacemos espuma en los muros perimetrales. De las casi 5.000 casas que hemos construido, puede que hayamos tenido dos personas que querían espuma».

Alzado frontal de la casa Pacific Dunes de Reality Homes, que utiliza aislamiento de fibra de vidrio' Pacific Dunes home, which uses fiberglass batt insulation
El modelo Pacific Dunes de Reality Homes. (Foto: cortesía de Reality Homes)

El director general de Reality Homes, Patrick Eppright, es un fan de la espuma, pero sigue pensando que la fibra de vidrio es un buen producto. «Hay mejores productos que el aislamiento de bateas de fibra de vidrio», dice, «pero no creemos que sea un producto inferior en absoluto».

Consejo de instalación de celulosa

El aislamiento de celulosa puede ser más barato que la espuma, pero en una instalación de paquete denso, tiene dos inconvenientes, según ha descubierto el constructor Postgreen Homes, con sede en Filadelfia.

En primer lugar, la instalación del producto requiere mano de obra para grapar la red a las paredes de los montantes antes de soplar el aislamiento en las cavidades. Y en segundo lugar, el aislamiento puede ser pesado y hacer que los paneles de yeso se salgan de los montantes. Postgreen Homes tiene una solución ingeniosa para este último problema:

Soplar celulosa en la cavidad de la pared a través de los agujeros de acceso después de que el acabado interior se haya levantado.

«Instalar primero los paneles de yeso permite a los equipos de colgado pegar fácilmente todas las láminas a los montantes sin obstáculos», escribe la empresa en su blog. «También elimina la necesidad de presionar la celulosa para conseguir que las láminas queden planas porque no hay celulosa. Una vez hecho esto, el equipo de aislamiento puede pasar y simplemente perforar los agujeros para sus bombas de celulosa al igual que lo hacen para las paredes de readaptación.»

Ann V. Edminster, consultora de diseño de energía neta cero, dice que el coste es la razón por la que el uso de las napas de fibra de vidrio está tan extendido en la construcción de viviendas. «Es barato», dice Edminster, fundadora y directora de DesignAvenues. «Los constructores han sido protegidos de los costes ocultos, que generalmente son asumidos por los propietarios de las viviendas en términos de déficit de rendimiento térmico, problemas de confort y riesgos de humedad/durabilidad».

«Es extremadamente difícil hacer un buen trabajo de aislamiento con bateas de fibra de vidrio, y pocos instaladores -al menos aquí en California- están formados o se espera que cumplan con los estándares de calidad de instalación, incluso cuando los programas de certificación lo exigen», continúa. «Es triste decirlo, pero la velocidad manda; cuanto más rápido se instala el aislamiento, más contentas están las empresas de aislamiento. Y, por supuesto, la velocidad suele ser enemiga de la calidad».

Alan Gibson, socio y cofundador de la empresa de diseño y construcción GO Logic Homes, de Belfast (Maine), tampoco es partidario de las napas. «Si te fijas sólo en el valor R en una cavidad hermética, te dará ese valor R, pero si no se presta atención al sellado del aire de la cáscara, entonces es más o menos un filtro de aire que funciona mal en una cavidad con algo de movimiento de aire en ella.»

«Es extremadamente difícil hacer un buen trabajo de aislamiento con bateas de fibra de vidrio, y pocos instaladores -al menos aquí en California- están capacitados o se espera que cumplan con los estándares de calidad de instalación, incluso cuando los programas de certificación lo exigen.» -Ann Edminster, consultora de diseño de energía neta cero

Gibson dice que los constructores y arquitectos deben elegir el aislamiento en función de su eficacia general por pulgada, el impacto medioambiental y el coste. Entonces, ¿qué aislamiento utiliza GO Logic? «Nuestras paredes suelen ser de 2×6 y están aisladas con celulosa soplada», dice. «Es una gran opción para los edificios de alto rendimiento porque, en una aplicación de paquete denso, ayuda a sellar el aire, aunque no se considera un material de sellado del aire. Es muy denso, por lo que puede pasar menos aire a través del aislamiento de fibra de vidrio».

La celulosa, explica Gibson, es barata y su producción no requiere mucha energía. Su segunda opción es la fibra de vidrio soplada porque tiene un valor R más alto (alrededor de 4,2) por pulgada. «Pero la fibra de vidrio no se recicla y tiene una mayor energía incorporada, por lo que son razones para no utilizarla», añade.

Otro producto que Gibson evita es el aislamiento de espuma en spray. No sólo es un producto a base de petróleo, explica, sino que además requiere el uso de agentes espumantes. «La espuma ahorra dinero y reduce la factura de la luz», dice, «pero si el objetivo es reducir el impacto del cambio climático, no ayuda en absoluto».

RELACIONES

  • Ciencia de la construcción: El muro de alta R
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  • El conocido constructor ecológico y bloguero Matt Risinger no está de acuerdo. La célula abierta es la opción por defecto para sus nuevas casas o renovaciones de toda la casa, si el presupuesto lo permite. «Soy un gran fan de la espuma para esta zona climática», dice Risinger, director de Risinger Homes, en Austin, Texas. «Funciona muy bien, tiene algunas capacidades de sellado de aire y es un producto de relleno total».

    Risinger construye sobre todo áticos sin ventilación, por lo que la espuma le permite encapsular el techo del ático y colocar todos los conductos en los espacios acondicionados de la casa.

    Preocupaciones de los constructores de producción por el coste

    El coste es la principal queja que los constructores de producción tienen contra la espuma, y su diferencia de precio es significativa. Reality Homes dice que la espuma le costaría entre 4.000 y 5.000 dólares más por casa.

    Risinger dice que el coste de una casa de 2.000 pies cuadrados en espuma frente a la fibra de vidrio es de entre 3.000 y 4.000 dólares más. Si el presupuesto es escaso, opta por la fibra de vidrio soplada y la celulosa de paquete denso, pero incluso entonces, utiliza espuma en spray bajo la línea del tejado.

    Paul Duffy, de Icynene, dice que los constructores que se resisten a la espuma por el coste están evaluando el producto incorrectamente. «Si se sustituye el valor R por el valor R, es el producto más caro», admite Duffy. «Pero si lo que se busca es reemplazar el aislamiento, la barrera de aire, la barrera resistente al agua y la barrera de vapor con un solo producto, la espuma en spray tiende a ser entre un 10 y un 15 por ciento menos costosa.»

    Esta constatación es una de las razones por las que más constructores de producción están adoptando la espuma, dice Duffy. Aunque la penetración en este mercado es baja, los grandes constructores se están comprometiendo con la eficiencia energética como parte de su oferta global de productos, señala.

    «Uno de los líderes es Meritage Homes», dice Duffy. «Básicamente, han adoptado una especificación de espuma en spray para sus nuevas viviendas en mercados como Arizona, Texas y las Carolinas». Meritage ha descubierto que el producto actúa como barrera de aire y aislamiento, por lo que no es necesario ventilar los áticos, probar los conductos o sellar los áticos. «Han podido reducir el coste incremental en el rango de 1.000 dólares por casa o menos», dice Duffy. Toll Brothers también está experimentando con la espuma, añade.

    Al final, la investigación de BSC confirma lo que algunos expertos llevan diciendo desde hace tiempo: Cualquier aislamiento funciona bien si se instala correctamente y si la casa está bien sellada. Puede significar que la casa no se construya y entregue tan rápido, pero al menos sus compradores no perderán dinero por una casa con fugas y mal aislada.

    Nigel F. Maynard escribe sobre construcción y diseño para varias publicaciones de consumo y negocios.

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