Cómo el racismo convirtió a las viviendas de Cabrini-Green de Chicago de un faro de progreso a un tugurio deteriorado

Popularmente conocido como el escenario de la película de terror Candyman, Cabrini-Green comenzó como un ejemplo de mediados de siglo de lo que podía ofrecer un proyecto de vivienda pública, pero con el tiempo llegó a estar tan abandonado que tuvo que ser demolido.

Edificio rojo en Cabrini Green

Ralf-Finn Hestoft / Getty ImagesUno de los «rojos», un edificio de tamaño medio en Cabrini-Green.

No se suponía que iba a terminar así.

Cuando la bola de demolición cayó en los pisos superiores del 1230 N. Burling Street, el sueño de una vivienda asequible y cómoda para los afroamericanos de clase trabajadora de Chicago se vino abajo.

Abridas entre 1942 y 1958, las Frances Cabrini Rowhouses y las William Green Homes empezaron como un esfuerzo modélico para sustituir los barrios marginales gestionados por propietarios explotadores por viviendas públicas asequibles, seguras y confortables.

Pero aunque las casas de los bloques de apartamentos de varios pisos eran apreciadas por las familias que las habitaban, los años de abandono alimentados por el racismo y la cobertura negativa de la prensa las convirtieron en un símbolo injusto de la ruina y el fracaso. Cabrini-Green se convirtió en un nombre utilizado para avivar los temores y argumentar en contra de la vivienda pública.

No obstante, los residentes nunca renunciaron a sus hogares, los últimos de ellos se marcharon sólo cuando cayó la última torre.

Esta es la historia de Cabrini-Green, el sueño fallido de Chicago de una vivienda justa para todos.

El inicio de la vivienda pública en Chicago

Cocina de barrio en Chicago

Biblioteca del Congreso «La cocina es nuestra prisión, nuestra sentencia de muerte sin juicio, la nueva forma de violencia de la mafia que asalta no sólo al individuo solitario, sino a todos nosotros en sus incesantes ataques.» – Richard Wright

En 1900, el 90 por ciento de los negros estadounidenses aún vivían en el Sur. Allí, luchaban bajo un sistema de leyes Jim Crow diseñadas para hacer su vida lo más miserable posible. A los hombres negros se les quitó gradualmente el derecho a votar o a servir como jurados. Las familias negras se veían obligadas a subsistir como arrendatarios. Las posibilidades de poder confiar en la aplicación de la ley eran a menudo nulas.

Una oportunidad para una vida mejor surgió con la entrada de Estados Unidos en la Primera Guerra Mundial. Los estadounidenses de raza negra comenzaron a afluir a las ciudades del Norte y del Medio Oeste para ocupar los puestos de trabajo vacantes. Uno de los destinos más populares fue Chicago.

Las casas que encontraron allí eran una pesadilla. Los destartalados conventillos de madera y ladrillo habían sido levantados apresuradamente como viviendas de emergencia tras el Gran Incendio de Chicago de 1871 y subdivididos en diminutos apartamentos de una sola habitación llamados «kitchenettes». Aquí, familias enteras compartían una o dos tomas de corriente, los retretes interiores funcionaban mal y el agua corriente era escasa. Los incendios eran terriblemente frecuentes.

Por eso, fue un alivio que la Autoridad de la Vivienda de Chicago empezara a ofrecer viviendas públicas en 1937, en plena Depresión. Las rowhouses Frances Cabrini, que llevan el nombre de una monja italiana local, se inauguraron en 1942.

Los siguientes fueron los hogares Extension, las icónicas torres de varios pisos apodadas los «Rojos» y los «Blancos», debido a los colores de sus fachadas. Por último, las William Green Homes completaron el complejo.

Las icónicas viviendas de gran altura de Chicago estaban listas para recibir inquilinos, y con el cierre de las fábricas de guerra tras la Segunda Guerra Mundial, muchos inquilinos estaban listos para mudarse.

‘Good Times’ At Cabrini-Green

Proyecto de viviendas Cabrini Green

Biblioteca del CongresoMirando hacia el noreste, Cabrini-Green puede verse aquí en 1999.

Dolores Wilson era una nativa de Chicago, madre, activista y organizadora que había vivido durante años en cocinas. Se emocionó cuando, tras rellenar montones de papeles, ella, su marido Hubert y sus cinco hijos se convirtieron en una de las primeras familias a las que se les concedió un apartamento en Cabrini-Green.

«Me encantaba el apartamento», dijo Dolores sobre la casa que ocupaban allí. «Eran diecinueve pisos de vecinos amables y atentos. Todo el mundo se cuidaba mutuamente»

Un vecino comentó: «Esto es el paraíso. Antes vivíamos en un sótano de tres habitaciones con cuatro niños. Era oscuro, húmedo y frío»

Los Reds, Whites, rowhouses y William Green Homes eran un mundo aparte de las chozas de cerillas de las cocinas. Estos edificios estaban construidos con ladrillos robustos e ignífugos y contaban con calefacción, agua corriente y saneamiento interior.

Estaban equipados con ascensores para que los residentes no tuvieran que subir varios tramos de escaleras para llegar a sus puertas. Lo mejor de todo es que se alquilaban a precios fijos en función de los ingresos, y había generosos beneficios para quienes tenían dificultades para llegar a fin de mes.

Familias en Cabrini Green

Archivos Michael Ochs / Getty ImagesFamilias en Cabrini-Green, 1966.

A medida que los proyectos se expandían, la población residente florecía. Los empleos eran abundantes en la industria alimentaria, el transporte marítimo, la fabricación y el sector municipal. Muchos residentes se sentían lo suficientemente seguros como para dejar sus puertas sin cerrar.

Pero había algo que no funcionaba bajo la pacífica superficie.

Cómo el racismo minó los proyectos Cabrini-Green

La policía registra a un adolescente

Ralf-Finn Hestoft / Getty ImagesUna mujer policía registra la chaqueta de un adolescente afroamericano en busca de drogas y armas en el proyecto de viviendas Cabrini Green, cubierto de grafitis.

A pesar de la buena acogida de las viviendas, había fuerzas que limitaban las oportunidades de los afroamericanos. A muchos veteranos negros de la Segunda Guerra Mundial se les negaron los préstamos hipotecarios de los que gozaban los veteranos blancos, por lo que no pudieron mudarse a los suburbios cercanos.

Incluso si lograban obtener préstamos, los pactos raciales -acuerdos informales entre propietarios blancos para no vender a compradores negros- impedían a muchos afroamericanos ser propietarios de una vivienda.

Peor aún, la práctica del redlining. A los barrios, especialmente a los afroamericanos, se les prohibía realizar inversiones y servicios públicos.

Esto significaba que a los negros de Chicago, incluso a los más ricos, se les negaban hipotecas o préstamos en función de sus domicilios. La policía y los bomberos tenían menos posibilidades de responder a las llamadas de emergencia. Las empresas tenían dificultades para crecer sin fondos iniciales.

Trabajador afroamericano de la Segunda Guerra Mundial

Biblioteca del CongresoMiles de trabajadores negros, como este remachador, se trasladaron a ciudades del Norte y del Medio Oeste para trabajar en la industria de la guerra.

Además, había un fallo crucial en los cimientos de la Autoridad de la Vivienda de Chicago. La ley federal exigía que los proyectos se autofinanciaran para su mantenimiento. Pero a medida que las oportunidades económicas fluctuaban y la ciudad era incapaz de mantener los edificios, los residentes se quedaban sin recursos para mantener sus casas.

La Autoridad Federal de la Vivienda no hizo más que agravar el problema. Una de sus políticas fue negar la ayuda a los compradores de viviendas afroamericanos alegando que su presencia en los barrios blancos haría bajar los precios de las viviendas. Su única prueba para apoyar esto era un informe de 1939 que afirmaba que, «las mezclas raciales tienden a tener un efecto depresivo sobre los valores del suelo.»

Los residentes de Cabrini-Green capearon el temporal

Los jóvenes de Cabrini Green

Ralf-Finn Hestoft / Getty ImagesA pesar de la agitación política y de una reputación cada vez más injusta, los residentes siguieron con su vida cotidiana lo mejor que pudieron.

Pero no todo fue malo en Cabrini-Green. Incluso cuando las finanzas de los edificios se tambaleaban, la comunidad prosperaba. Los niños asistían a las escuelas, los padres seguían encontrando un trabajo decente y el personal hacía lo posible por mantener el mantenimiento.

Hubert Wilson, el marido de Dolores, se convirtió en supervisor del edificio. La familia se trasladó a un apartamento más grande y él se dedicó a mantener la basura bajo control y los ascensores y la fontanería en buen estado. Incluso organizó un grupo de pífanos y tambores para los niños del barrio, ganando varios concursos municipales.

Los años 60 y 70 seguían siendo una época turbulenta para Estados Unidos, Chicago incluida. Cabrini-Green sobrevivió a los disturbios de 1968 tras la muerte del Dr. Martin Luther King Jr. prácticamente intacto.

Pero una desafortunada consecuencia de este suceso fue que más de mil personas del West Side se quedaron sin casa. La ciudad se limitó a arrojarlos a los vacíos de los proyectos sin apoyo.

Se habían creado las condiciones para una tormenta perfecta. Las bandas trasplantadas del West Side se enfrentaron a las bandas nativas del Near North Side, ambas relativamente pacíficas hasta entonces.

Al principio, todavía había mucho trabajo para los demás residentes. Pero a medida que las presiones económicas de la década de los 70 se fueron imponiendo, los puestos de trabajo se agotaron, el presupuesto municipal se redujo y cientos de jóvenes se quedaron con pocas oportunidades.

Pero las bandas ofrecían compañerismo, protección y la oportunidad de ganar dinero en un floreciente tráfico de drogas.

El trágico final del sueño

El edificio Cabrini Green está siendo demolido

E. Jason Wambsgans/Chicago Tribune/Tribune News Service vía Getty ImagesAunque a muchos residentes se les prometió la reubicación, la demolición de Cabrini-Green se llevó a cabo sólo después de que se derogaran las leyes que exigían la sustitución de las viviendas una por una.

Hacia finales de los años 70, Cabrini-Green se había ganado una reputación nacional de violencia y decadencia. Esto se debía en parte a su ubicación entre dos de los barrios más ricos de Chicago, la Costa Dorada y Lincoln Park.

Estos vecinos ricos sólo veían la violencia sin ver la causa, la destrucción sin ver la comunidad. Los proyectos se convirtieron en un símbolo de miedo para aquellos que no podían, o no querían, entenderlos.

Después de 37 tiroteos a principios de 1981, la alcaldesa Jane Byrne realizó uno de los trucos publicitarios más infames de la historia de Chicago. Con equipos de cámaras y una completa escolta policial, se instaló en Cabrini-Green. Muchos residentes se mostraron críticos, incluida la activista Marion Stamps, que comparó a Byrne con una colonizadora. Byrne sólo vivió en los proyectos a tiempo parcial y se mudó después de sólo tres semanas.

En 1992, Cabrini-Green había sido devastado por la epidemia de crack. Un informe sobre el tiroteo de un niño de 7 años ese año reveló que la mitad de los residentes tenían menos de 20 años, y sólo el 9% tenía acceso a trabajos remunerados.

Dolores Wilson dijo de las bandas que si uno «salía del edificio por un lado, ahí están los Stones disparándoles… sale por el otro, y ahí están los negros.»

Esto es lo que atrajo al cineasta Bernard Rose a Cabrini-Green para filmar el clásico de terror de culto Candyman. Rose se reunió con la NAACP para discutir la posibilidad de que la película, en la que el fantasma de un artista negro asesinado aterroriza a su amante blanco reencarnado, fuera interpretada como racista o explotadora.

En su favor, Rose retrató a los residentes como gente corriente en circunstancias extraordinarias. Él y el actor Tony Todd intentaron mostrar que generaciones de abuso y abandono habían convertido lo que debía ser un faro brillante en una luz de advertencia.

A finales de la década de 1990, el destino de Cabrini-Green estaba sellado. La ciudad comenzó a demoler los edificios uno por uno. A los residentes se les prometió la reubicación en otros hogares, pero muchos fueron abandonados o se fueron del todo, hartos del CHA.

Dolores Wilson, ahora viuda y líder de la comunidad, fue una de las últimas en irse. Le dieron cuatro meses para encontrar un nuevo hogar, pero apenas logró encontrar un lugar en los Hogares Dearborn. Incluso entonces, tuvo que dejar atrás fotografías, muebles y recuerdos de sus 50 años en Cabrini-Green.

Pero incluso hasta el final, tuvo fe en los hogares.

«El único momento en que tengo miedo es cuando estoy fuera de la comunidad», dijo. «En Cabrini, simplemente no tengo miedo»

Después de conocer la triste historia de Cabrini-Green, descubre más sobre cómo el atolón de Bikini quedó inhabitable por el programa de pruebas nucleares de Estados Unidos. A continuación, lea cómo Lyndon Johnson intentó, y fracasó, acabar con la pobreza.

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