Cómo ha influido la antigua Roma en el derecho europeo?

Estatua de la Dama de la Justicia en Berna, Suiza

«Jus eat ars boni et aqua» – el derecho es el arte de la bondad y la equidad. Así es como el jurista romano Celso definió el derecho. Esta definición representa y engloba los deseos del pueblo romano y su voluntad de crear y aplicar leyes, un deseo que, de hecho, logró traspasar ampliamente las barreras del tiempo y llegar al mundo moderno tal y como lo conocemos hoy. El derecho romano es la base estable sobre la que se ha desarrollado y evolucionado la cultura jurídica moderna en su conjunto. El sistema de derecho civil se basa en el derecho romano tardío y su rasgo más distintivo es que sus principios fundamentales están codificados en un sistema que sirve como fuente primaria de derecho.

Importancia del derecho romano: de la antigüedad a los sistemas jurídicos modernos

Se afirma que la identidad europea está construida sobre tres pilares: El cristianismo, la filosofía aristotélica y el derecho romano. El propio término «derecho romano» hace referencia al sistema jurídico de la antigua Roma desde la fundación de la ciudad en el año 753 a.C. hasta la caída del Imperio Romano de Occidente en el siglo V de nuestra era. Posteriormente se utilizó en el Imperio Bizantino (Imperio Romano de Oriente) hasta 1453. El «derecho romano» también se utiliza para designar los sistemas jurídicos aplicados en una parte importante de Europa occidental hasta el siglo XVIII. Se trata del derecho implícito en el Sacro Imperio Romano y, al mismo tiempo, del derecho de los países que nunca estuvieron sometidos al dominio romano. El derecho romano ha influido en los sistemas jurídicos nacionales no sólo de Europa, sino también de América, África y Asia. Constituye la base de las codificaciones civiles burguesas en la mayoría de los países de la Europa continental y de los sistemas derivados en otros lugares. No obstante, tiene una influencia significativa en la formación de las naciones y la estatalidad moderna.

Desarrollo de la legislación temprana

El sistema de derecho romano se ha desarrollado durante la existencia continua de la República y el Imperio romanos. Entre los años 753-31 a.C. se desarrolló el jus civile (derecho civil). Esta legislación se aplicaba exclusivamente a los ciudadanos romanos. Sin embargo, había muchos casos en los que también estaban implicados extranjeros. Estos casos se sometían a la justicia de diferentes magistrados y gobernadores y de ahí que surgiera la necesidad de otro tipo de derecho. Este otro tipo de jurisdicción se llamó entonces jus gentium (derecho de gentes) y se aplicaba tanto a los propios romanos como a los extranjeros. Se convirtió en una alternativa flexible al jus civile aplicado por los magistrados. En su esencia, el jus gentium constaba de los siguientes elementos 1. El derecho mercantil existente utilizado por los comerciantes mediterráneos; 2. Instituciones de derecho romano que podían aplicarse universalmente; 3. El propio sentido de lo justo del magistrado. En el siglo III d.C., cuando la ciudadanía se extendió por todo el imperio, las diferencias prácticas entre el jus civile y el jus gentium dejaron de existir. El término jus gentium adquirió un significado más universal, refiriéndose a los mismos resultados legales tanto si las partes participantes eran ciudadanos como si no.

El Primer Código de Derecho

Una importante división del derecho romano se convirtió en lo que ahora se conoce como jus scriptum (derecho escrito) y jus non scriptum (derecho no escrito). El término derecho no escrito se refería estrictamente a las costumbres, mientras que el derecho escrito representaba literalmente todo el derecho basado en cualquier fuente y evidencia escrita. Había varios tipos de derecho escrito, el primero de los cuales consistía en las leges o promulgaciones de una de las asambleas generales del pueblo romano. Fueron fuente de derecho sólo durante la República. Con la instauración del Imperio en el año 31 a.C. la función de las asambleas se redujo a la ratificación formal de los deseos del emperador. Las leges o legislación más importante fueron las Doce Tablas, promulgadas en el 451 a.C. Se trata del primer intento de los romanos de crear un código de leyes para evitar la lucha política entre clases. Poco se sabe del contenido real de las Doce Tablas. Desgraciadamente, el texto auténtico del código no ha sobrevivido completamente hasta la fecha y sólo se conservan algunos fragmentos. Sin embargo, estos fragmentos muestran claramente que el código trataba numerosas cuestiones jurídicas clave, como el derecho de familia, el delito y el procedimiento judicial. Muchas de las leyes actuales en todo el mundo se pueden relacionar con los inicios de las Doce Tablas.

Otros tipos de leyes escritas eran: los edicta (edictos) o proclamas, emitidos por un magistrado superior sobre asuntos judiciales; las senatus consulta o resoluciones del senado romano; las constitutiones principum que eran expresiones del poder legislativo del emperador, ya que a mediados del siglo II AC el emperador era el único creador de la ley; y las responsa prudentium o respuestas a cuestiones legales dadas por los abogados eruditos a quienes les consultaban.

Derecho romano: postulados y principios clave históricamente determinados

Las fuentes de nuestro conocimiento del derecho romano en el mundo antiguo incluyen los estatutos, las escrituras y el contenido escrito dejado por los juristas. Entre ellos cabe destacar las Institutas de Gayo, un manuscrito inacabado de lecciones, fechado en el siglo II d.C. Gayo inventó un sistema de derecho privado basado en la división de toda la materia en personae (personas), res (cosas) y actiones (acciones legales). Este sistema se utilizó durante muchos siglos posteriores. Sin embargo, la fuente de información más importante es el Corpus Juris Civilis, ordenado por el emperador Justiniano I. El emperador formó una comisión de juristas para recopilar todas las leyes romanas existentes hasta la fecha en un cuerpo unificado.

Por consiguiente, al mezclar las viejas leyes obsoletas con las nuevas leyes del imperio romano, el emperador Justiniano I limpió y actualizó efectivamente el derecho romano, seleccionando sólo aquellas normas que tenían un valor práctico real de la época dejando atrás todos los principios y postulados obsoletos. El primer libro del llamado Corpus Juris Civilis es el Codex Constitutionum. Representa una selección de las constituciones imperiales que tenían algún valor práctico o sus disposiciones estaban adaptadas a las circunstancias de la época de Justiniano. El segundo libro o conjunto de volúmenes de libros consta de otros 50 volúmenes de libros que se conocieron como Digest (Digesta) o Pandects (Pandectae). Contenían una selección de los escritos de los juristas y fueron declarados como un libro de derecho y ya no se podían citar los escritos de otros juristas. Más o menos al mismo tiempo se publicaron las Institutas de Justiniano. Contenían un esquema de los elementos del derecho romano. El último libro se conoce como las Nuevas constituciones o las Novelas y consiste en ordenanzas emitidas por el propio emperador.

Desarrollo posterior y aportaciones de Occidente

Este Corpus Juris de Justiniano continuó siendo el principal libro de derecho de lo que quedaba del mundo imperial romano mucho tiempo después del gobierno de Justiniano. Su sistema de derecho continuó desarrollándose aún más en el Imperio de Oriente hasta la misma caída de Constantinopla ante los turcos en el siglo XV. Sin embargo, la verdadera resurrección del derecho romano se produjo en Occidente. El Corpus Juris Civilis fue redescubierto en Bolonia (Italia) a finales del siglo XI y se convirtió en el motivo de la creación de la primera universidad de Europa y de la primera facultad de Derecho. A partir de ahí, el derecho romano se extendió por toda la Europa católica, siendo Inglaterra una importante excepción.

En el siglo XVI el derecho romano estaba vigente en la mayor parte de Europa. Sin embargo, en el proceso de adopción, muchas normas romanas se mezclaron o cambiaron de forma para adaptarse mejor a las normas jurídicas y a las especificidades de las distintas naciones europeas. En general, las normas que aplicaban los países europeos en esa época eran idénticas al derecho romano de la época de Justiniano. Sin embargo, el derecho que evolucionó era común a la mayoría de los países europeos y por ello se denominó Ius Commune (derecho común) . En esta forma, el derecho romano estuvo en vigor en muchos países hasta que se crearon códigos nacionales en los siglos XVIII y XIX. Por ejemplo – en Alemania el derecho romano siguió siendo la fuente jurídica principal hasta 1900 cuando se introdujo por primera vez el Código Civil alemán.

Derecho romano anglosajón vs continental

En cuanto a Inglaterra – no adoptó el derecho romano como el resto de los países europeos. Las normas romanas nunca tuvieron fuerza de ley en el país, aunque se enseñaban en las universidades de Oxford y Cambridge. Sin embargo, algunas normas sustantivas, conceptos y formas de razonamiento basadas en la tradición jurídica romana sí influyeron en gran medida en el sistema jurídico inglés en lo que a él respecta. Esto se debe a que el derecho romano también ofrece especificidad y un poder: tiene la capacidad de reducir un problema a una o dos frases y a partir de ahí llegar a una norma. Esto lo hace muy similar al derecho anglosajón, en el que se basa el sistema jurídico inglés. A pesar de ello, a diferencia del sistema de derecho europeo continental, el sistema de derecho anglosajón, también conocido como sistema de Common Law, se basa en el derecho decisorio elaborado por el juez, que otorga autoridad de precedente a las decisiones judiciales anteriores. El principio principal aquí radica en la afirmación de que es injusto tratar hechos similares de forma diferente en distintas ocasiones.

Derecho romano y códigos modernos

Hoy en día el derecho romano ha sido sustituido por los códigos modernos. Estos códigos se crearon transmitiendo las normas del derecho romano y colocándolas en un marco que proporcionaba un orden moderno y sistemático. Esto es particularmente cierto en lo que respecta al Código Civil alemán y es igualmente cierto en lo que respecta a los sistemas jurídicos y las Constituciones europeas más modernas. Sin embargo, algunas normas romanas se aplicaron directamente y aún hoy se aplican a todos nosotros. Por ejemplo, el hecho de que podamos devolver las compras defectuosas a la tienda durante un determinado periodo de «gracia» tiene un origen romano. En la época de Justiniano este principio se extendió a todos los contratos y como tal fue tomado por algunos sistemas jurídicos europeos.

Además, el derecho romano es la base común sobre la que se construye el ordenamiento jurídico europeo. Por lo tanto, sirve como fuente de reglas y normas jurídicas que se mezclan fácilmente con las leyes nacionales de los países europeos. El derecho romano no sólo se mezcla eficazmente en las normas y prácticas de derecho común y derecho continental ampliamente utilizadas, sino que su conjunto de principios fundamentales y/o reglas establecidas predefine, da forma y proporciona fuentes de derecho de acuerdo con las cuales se rigen los estados en general. Hoy en día, estas reglas conforman, es decir, constituyen, lo que es la entidad y lo que también se denomina comúnmente como Constituciones de las Naciones.

En realidad, el Imperio Romano puede haber dejado innumerables marcas en el mundo occidental moderno, aunque, su mayor contribución al mismo es su derecho. Su influencia sigue siendo muy directa en la actualidad y podemos deducir que el principal legado de Roma se encuentra en el campo del derecho, ya que el derecho romano ha tenido una enorme influencia en el desarrollo del derecho en Europa y en lo que se denomina Derecho Continental en general. No es casualidad, pues, que el Derecho romano siga siendo una asignatura obligatoria en nuestras facultades de Derecho y en los estudios modernos. Todavía hoy nos referimos a ese mismo derecho romano antiguo. Y por último, pero no por ello menos importante, es vital señalar que -mientras que en todos los demás campos las influencias son mixtas, y aparte de la lengua latina obviamente- el derecho es la única contribución al mundo moderno que se deriva únicamente de la antigua Roma.

Bibliografía

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