Cumplirá California por fin su promesa de arreglar el Mar Salton? (Cambio de mar) – High Country News

Esta historia es una colaboración entre High Country News y The Desert Sun, parte de la red USA Today.

Las banderas rojas ondean fuera de las escuelas de Salton City, California, cuando la calidad del aire es peligrosa. El polvo se extiende por el desierto, cubriendo los patios de recreo y los campos de béisbol, y los remolinos cancelan el recreo y obligan a los estudiantes a permanecer en casa. La visibilidad es tan escasa que no se puede ver la manzana. Esos días son los que más preocupan a Miriam Juárez.

Juárez, madre de tres hijos y voluntaria activa en las escuelas, recibía a menudo llamadas para que recogiera a su hijo de 7 años, Lihan, cuando las repentinas hemorragias nasales ensuciaban su ropa. Pero ella no podía dejar su trabajo, cosechando verduras en los campos que forman oasis cuadrados en el Valle de Coachella. Así que empezó a prepararle ropa nueva todos los días, antes de que COVID-19 interrumpiera el aprendizaje en persona. «No pasa nada. Sólo tienes que ir a la oficina», le decía. «Las señoras te ayudarán a cambiarte».

El diagnóstico del médico no estaba claro: quizás Lihan tenía alergias. Entonces, la hija de Juárez, de 17 años, empezó a sufrir dolores de cabeza y problemas respiratorios. Finalmente, Juárez tuvo una secreción nasal y un dolor de garganta que duró días cuando el polvo sopló.

Juárez culpa al lago más grande de California, el Mar Salton. A pocos kilómetros al este de la cuidada casa de la familia, es una mancha azul cobalto en el desierto de Colorado del sur de California, una rareza oblonga de unos 325 kilómetros cuadrados que es dos veces más salada que el océano.

Miriam Juárez y dos de sus hijos, Lihan y Lissette López, cerca de su casa en Salton City, California (arriba). Los niños han sufrido problemas de salud que Juárez atribuye a la mala calidad del aire alrededor del Mar Salton.

También es tóxico: un desastre ambiental y de salud pública que se avecina. El litoral del Mar Salton está retrocediendo, dejando al descubierto un lecho lacustre polvoriento conocido como «playa». Esta sustancia arenosa contiene un siglo de escorrentía agrícola, incluyendo DDT, amoníaco, herbicidas posiblemente cancerígenos como la trifluralina y otros productos químicos. Su polvo transportado por el viento viaja por el sur de California y hasta Arizona, pero las comunidades cercanas -muchas de ellas pobladas por trabajadores agrícolas latinos- soportan la carga más pesada.

El problema no es nuevo. Sin embargo, California, aunque es en gran parte responsable de solucionarlo, apenas ha tocado los más de 25 kilómetros cuadrados de playa expuesta. Han pasado casi dos décadas desde que se firmó un acuerdo en 2003, por el que el Distrito de Riego Imperial, el mayor usuario del río Colorado, se comprometía a conservar el agua que antes fluía de las granjas al lago y enviarla a otros distritos. Sabiendo que el lago iba a retroceder, el estado se comprometió a mitigar los impactos sanitarios y medioambientales. Los gobiernos estatal y federal han gastado hasta ahora unos 70 millones de dólares, sobre todo en salarios y estudios. Mientras tanto, la marca de pleamar ha descendido casi 3 metros, y la salinidad sigue aumentando.

Una gaviota reflejada en la costa descolorida del Mar Salton. La escoria que se encuentra aquí puede ser tóxica.

Los políticos admiten que llevan años de retraso, pero se empeñan en afirmar que se ha corregido el rumbo, que el dinero se está empleando bien y que el futuro es brillante. En la actualidad, 16 empleados estatales están planificando proyectos para apaciguar el polvo o reconstruir los humedales, y esa cifra aumentará a 26 una vez que se cubran los nuevos puestos aprobados en el último presupuesto. Además, casi han terminado los proyectos de permisos que cubrirán 30.000 acres, un poco más de un tercio de la zona que podría quedar expuesta.

El asambleísta Eduardo García, demócrata de Coachella, que representa a la región que rodea el lago, es optimista. «Creo que 2021 será una nueva historia del estado de California a la altura de su responsabilidad y obligación en términos de inversión en lo que firmó en el Mar Salton», dijo.

Aún así, el estado debe superar los problemas de financiación, los desacuerdos con los federales, los cuellos de botella de los permisos y décadas de inercia.

Un residente de Desert Shores, California, sostiene una foto tomada en 1996, cuando los niveles de agua eran mucho más altos que ahora, y cuando la gente podía nadar y navegar en el Mar Salton.

Durante años, el gobierno se mantuvo inmóvil.

Durante decenas de miles de años, mientras serpenteaba por el Oeste, el río Colorado llenaba ocasionalmente el Salton Sea. La iteración más reciente del lago se formó entre 1905 y 1907, cuando un desastre de ingeniería desvió el río hacia la cuenca. Desde entonces, se alimenta en gran medida de la escorrentía agrícola de los valles Imperial y Coachella. Pronto quedó claro que los niveles de salinidad seguirían aumentando. Desde entonces, millones de personas han empezado a depender del río Colorado, incluso cuando el cambio climático amenaza la vía fluvial. En respuesta a las distintas demandas, el acuerdo de 2003 desvió agua del Valle Imperial. Eso significaba que el nivel del lago estaba garantizado para bajar. Así que, en 2007, el estado lanzó una propuesta de gran alcance con un precio de 8.900 millones de dólares, por desgracia, justo cuando se produjo la Gran Recesión. «La gente se asustó y no siguió realmente un enfoque de rehabilitación-restauración completa», dijo García.

«La gente se asustó y no siguió realmente un enfoque de rehabilitación-restauración completa»

Aún así, el acuerdo incluía 15 años de entradas para controlar temporalmente la salinidad mientras el estado decidía un plan. A finales de 2020, la Agencia de Recursos Naturales de California había completado un proyecto de supresión de polvo que cubría apenas 112 acres; el objetivo para finales de ese año era de 3.800 acres. «Durante mucho tiempo, la enormidad del desafío en el mar fue francamente abrumadora, y hubo muy poca acción a nivel estatal hasta 2014 o 2015», dijo Wade Crowfoot, secretario de la Agencia de Recursos Naturales, el principal departamento encargado de restaurar el mar.

  • Miriam y su hija Lissette disfrutan de un momento en el parque infantil de su patio con su perro Blancanieves.

  • Una joven pareja de Indio, California, lleva a su pequeño hijo al Mar Salton por primera vez.
  • Honolulu Way, un nombre de carretera que refleja el sueño que fue en su día el Mar Salton: un lugar planificado como destino de vacaciones y jubilación.

    Un canal con agua de escorrentía agrícola que alimenta el Mar Salton. La mayor parte del agua que entra en el mar ahora está muy cargada de fertilizantes y pesticidas procedentes de los campos cercanos regados para uso agrícola.

    Un barco se ha quedado en tierra firme cerca de los canales en Salton City. Ahora el agua está a casi una milla en la distancia con grandes playas de arena expuesta.

    El conserje de la escuela primaria Seaview en Salton City muestra las banderas de calidad del aire utilizadas para ayudar a los padres y a los niños a entender la calidad del aire local.

    Ese sitio completado, el Proyecto de Supresión de Polvo de la Carretera Bruchard, parece que alguien trató de cultivar la superficie de la luna. Los tractores cavaron surcos largos y rectos a través de la playa blanca y arenosa para atrapar el polvo arrastrado por el viento. Pero se necesita una restauración más costosa del hábitat de los humedales; el lago ha sido durante mucho tiempo una importante zona de alimentación a lo largo de la Pacific Flyway, una ruta de aves migratorias en la costa occidental.

    Para «arreglar» el mar, las agencias gubernamentales, lideradas por el estado, tendrán que inundar, arar o plantar decenas de miles de acres para controlar el polvo y reconstruir el hábitat. Van a contrarreloj. Se estima que 131 millas cuadradas de playa estarán secas y expuestas al aire para cuando el lago alcance un grado de equilibrio -lo que significa que la afluencia de tres pequeños cursos de agua y la escorrentía agrícola mantendrán un lago más pequeño- en 2047.

    Lissette López monta en bicicleta bajo el fuerte viento que sopla en su barrio de Salton City, cerca del Mar Salton de California.

    Para ser una masa de agua poco profunda, el Mar Salton alberga una gran cantidad de costes hundidos. Se han comprado años de estudios, sueldos y material de oficina, pero se han puesto en marcha pocas palas.

    Pero Arturo Delgado, secretario adjunto de la Agencia de Recursos Naturales y zar estatal del Mar Salton, señaló que una parte de los más de 355 millones de dólares reservados para el lago -el 99% de ellos procedentes de bonos- tenía que gastarse en ordenar los permisos y el acceso a un complejo tablero de ajedrez de terrenos estatales, tribales, federales y privados. «El grueso de los fondos que se han consignado hasta la fecha para el programa del Mar Salton no se ha gastado», dijo.

    Hasta finales de noviembre, las agencias estatales habían utilizado unos 53 millones de dólares, la mayor parte de los cuales se destinaron a anotaciones en el libro mayor, incluyendo «estudios y actividades de planificación», «gastos de personal y otros gastos de diseño» y «estudios anuales para controlar las poblaciones de aves y peces.» Los ceros más evidentes marcaban la columna de «gastos» junto a varios presupuestos de construcción.

    Años de indecisión mezclados con problemas de acceso a la tierra y de permisos han empantanado el proceso; los propios esfuerzos del estado para limpiar el desastre ecológico se atascaron en el proceso de cumplimiento. «Francamente, los permisos son probablemente más caros ahora mismo que los propios proyectos», dijo Tina Shields, directora del departamento de aguas del Distrito de Riego de Imperial, que, al margen del Estado, completó unos 2.000 acres de supresión de polvo en sus propios terrenos alrededor del lago.

    El Estado está asignando algunos fondos, pero el gobierno federal ha tardado en colaborar. El Departamento de Agricultura de EE.UU. aportó unos 8 millones de dólares para proyectos de supresión de polvo, y en los últimos cinco años, la Oficina de Reclamación gastó unos 11 millones de dólares en la supervisión de la calidad del agua, en proyectos de humedales a lo largo de los ríos contaminados que desembocan en el lago y en estudios sobre la viabilidad del uso de agua salada para la mitigación del polvo.

    Cuando la Agencia de Recursos Naturales esté finalmente preparada para las construcciones a gran escala, el presupuesto podría interponerse. Las obras individuales son costosas, con un proyecto de aproximadamente 4.000 acres que comenzará a construirse en 2021 y que se estima que costará 200 millones de dólares. Otro proyecto de 160 acres costará 20 millones de dólares. La limpieza a lo largo del New River, uno de los tres pequeños cursos de agua que desembocan en el lago, conlleva una factura de 28 millones de dólares.

    «No tenemos las reservas que teníamos antes del COVID-19. Ese dinero se ha invertido en nuestra respuesta de emergencia»

    Y aunque California recurre regularmente a los bonos para financiar grandes proyectos, ese dinero no puede utilizarse para operaciones y mantenimiento. Crowfoot reconoció que el estado carece de un mecanismo para financiar la supervisión y el mantenimiento a largo plazo. A principios de 2020, el gobernador Gavin Newsom prometió 220 millones de dólares adicionales, pero eso se basaba en un bono. Cuando la pandemia golpeó, esa idea y una medida paralela que García presentó en la Legislatura murieron, aunque García dijo que volverá a presentar su proyecto de ley en 2021.

    Por ahora, el estado carece de un mejor plan de financiación. «No tenemos las reservas que teníamos antes del COVID-19», dijo García. «Ese dinero se ha invertido en nuestra respuesta de emergencia»

    • El diputado Raúl Ruiz, demócrata por California, a orillas del mermado Mar Salton. Ruiz creció en la zona y ha trabajado para llamar la atención de los legisladores sobre el problemático lago desde que regresó a la zona para ejercer la medicina.

    • Un muelle se asienta donde antes llegaba el agua del Mar Salton. Ahora la zona de Desert Shores, California, tiene una piscina de agua estancada que queda en el fondo de los antiguos canales.

  • Un esqueleto de tilapia sirve como recordatorio de las mortandades que se han vuelto comunes en el Mar Salton. A medida que los niveles de agua han descendido, los niveles de salinidad y de toxinas han aumentado.

    Si la restauración del Mar Salton tuviera que revitalizar la ruta migratoria del Pacífico, probablemente comenzaría en los humedales que rodean la bahía de Red Hill, en la esquina sureste del lago, donde varias agencias están construyendo un nuevo hábitat. Una visita en octubre no fue nada inspiradora. Una parcela plana de tierra cubría varios centenares de acres secos, salpicados por algunos árboles muertos. Un cartel, lleno de errores tipográficos, mostraba una esperanzadora representación de un humedal en funcionamiento y prometía: »

    El diputado Raúl Ruiz, demócrata de California, presentó en noviembre la Ley Federal de Salud Pública y Protección del Medio Ambiente del Mar Salton para agilizar los permisos y desbloquear más fondos federales. Reconoció los retrasos, pero calificó el proyecto de restauración de la bahía de Red Hill como «una prueba de concepto de que podemos poner en marcha un proyecto de pala a tierra», y añadió: «Mi objetivo número uno era poner en marcha un proyecto para hacer pedazos esa inercia y empezar a dar impulso.»

    «Mi objetivo número uno era poner la primera piedra de un proyecto para romper esa inercia y empezar a tomar impulso.»

    Hijo de trabajadores agrícolas, Ruiz creció a pocos kilómetros del lago. Volvió a su casa para ejercer la medicina después de estudiar en Harvard, y todavía lleva zapatillas de gimnasia con sus trajes, como si estuviera a punto de entrar en urgencias. Ruiz, a quien le llamaron la atención los altos índices de enfermedades respiratorias en la zona, compara el lago con un paciente «que necesita un triaje»

    Un estudio realizado en 2019 por investigadores de la facultad de medicina de la Universidad del Sur de California y una organización local sin ánimo de lucro llamada Comité Cívico del Valle estimó que casi uno de cada cuatro niños de primaria del norte del condado de Imperial, la zona más cercana a la playa expuesta y emisora del Mar Salton, sufría asma, unas tres veces más que la media nacional. «Exponer a esta población a una calidad de aire cada vez más mala -en particular, a partículas lo suficientemente pequeñas como para penetrar la barrera pulmonar-sanguínea que también transportan toxinas como arsénico, selenio y pesticidas- sería devastador para la salud del público», dijo Ruiz.

    Un hombre se encuentra cerca de un antiguo embarcadero en un canal del Mar Salton de California. Un descenso del nivel del agua ha separado el canal del mar y lo ha dejado como una piscina estancada e infestada de mosquitos.

    Ruiz dijo que las visiones divergentes habían estancado el progreso, mientras que los egos se interponían. Desde que entró al Congreso en 2013, ha tratado de unir a los legisladores locales y ha pedido al gobierno federal que tome un papel más activo. Juárez, en Salton City, celebra los esfuerzos pero cree que si este problema afectara a una zona más rica y blanca como Palm Springs, ya se habría abordado. Es un sentimiento que comparten sus representantes electos. Así que, preguntó, «¿Por qué no se hace nada?»

    En 2020, el Distrito de Control de la Contaminación del Aire del Condado de Imperial abofeteó al estado y a los federales con avisos de infracción por no completar los proyectos de control del polvo. El Distrito de Riego de Imperial también quiere que el estado actúe, citando el acuerdo de transferencia de agua de 2003. Los políticos californianos sostienen que el gobierno federal debe intervenir porque el Bureau of Reclamation es el propietario de gran parte de los terrenos situados bajo el lago. Los federales insisten en que ocupan un papel de apoyo, y los jefes de las agencias de Reclamación y del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE.UU. se negaron a asistir a una audiencia en el Congreso en septiembre para discutir el papel del gobierno en la limpieza del lago.

    Los habitantes de Salton City y otros pueblos alrededor del lago en retroceso siguen esperando. Para Juárez, que comenzó a trabajar en los campos cuando tenía sólo 15 años, el reloj está corriendo el sueño americano que su familia construyó en el desierto de California. Es difícil encontrar esperanza en las aprobaciones de los permisos mientras el polvo se cuela por las grietas de su casa. Lleva a sus hijos al médico cada seis meses y se preocupa por Lihan. «Estoy nerviosa y me da miedo ver a mi hijo así», dice Juárez.

    No quiere mudarse, pero finalmente se lo está planteando. «No quiero quedarme aquí y ver a mis hijos enfermos», dijo.

    Los pájaros vuelan sobre el Mar Salton. Este mar solía ser una de las rutas migratorias y tierras húmedas más importantes para las aves de California. A medida que los niveles de salinidad se han duplicado y el nivel del agua se ha reducido, el mar ha sufrido la muerte masiva de peces y la proliferación de algas y bacterias. Ahora menos de un tercio de las aves se detienen aquí.

    Mark Olalde es reportero de medio ambiente de The Desert Sun. Está afincado en Palm Springs, California.

    Mette Lampcov es una fotógrafa documentalista independiente de Dinamarca, y actualmente está afincada en el área metropolitana de Los Ángeles.

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    Nota: Esta historia ha sido actualizada desde su publicación.

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