«Descendió a los infiernos»

Charles E. Hill
John R. Richardson Professor of New Testament and Early Christianity
Reformed Theological Seminary, Orlando

Nota del editor – Este es un manuscrito del discurso de capilla pronunciado en RTS Orlando en 2010, como parte de una serie de mensajes sobre el Credo de los Apóstoles.

I. El dilema de los reformadores

Tal vez desde la Reforma, la cláusula «descendió a los infiernos» en el Credo de los Apóstoles ha sido percibida como problemática. Hablando de este período, David Bagchi dice:

La doctrina del descenso de Cristo a los infiernos fue inusual, y quizás única, en su capacidad de socavar y cortar las lealtades confesionales. Aunque católicos, luteranos y reformados contribuyeron al debate, fue un tema en el que las líneas de partido cambiaron. En una época que estamos acostumbrados a considerar como marcada por la certeza confesional, … un área de la doctrina cristiana en la que las brújulas confesionales giraron sin control.

No encontramos una posición consistente sobre este artículo del credo entre los reformados. El Catecismo de Heidelberg relaciona el descenso con la «indecible angustia, dolor y terror del alma, especialmente en la cruz pero también antes», y enseña que Cristo «me ha librado de la angustia y el tormento del infierno» (Q/A 44). Esto entiende que el artículo tiene que ver con el tormento, el tormento del infierno, pero el sufrimiento de Cristo de este tormento fue todo en la cruz o antes.

En su An Exposition of the Apostles’ Creed (1576), Caspar Olevianus (el coautor, trece años antes, del Catecismo de Heidelberg) parece adoptar un punto de vista diferente, explicando el descenso como «no sólo los dolores de la muerte, sino también Su total desgracia -la aparente victoria de esos dolores- mientras estuvo retenido en la tumba hasta el tercer día, yaciendo, por así decirlo, bajo la opresión de la muerte.» El Catecismo Mayor de Westminster toma el descensus de esta manera, explicándolo para significar que después de que Cristo fue sepultado, continuó «en el estado de los muertos, y bajo el poder de la muerte hasta el tercer día; lo cual ha sido expresado de otra manera en estas palabras, Él descendió al infierno» (Q/A 50). Los reformados compartían la preocupación de decir que todo el sufrimiento expiatorio de Cristo llegó a su clímax y a su conclusión en la cruz, que todo lo que sucedió después fue parte de su humillación, no parte de su obra redentora y expiatoria, y no parte de su gloria, que esperaba el tercer día.

Todo lo que dicen las confesiones reformadas es verdadero, bíblico y edificante. Pero, ¿podemos decir que es fiel a la intención original del credo? Olevianus rechaza la doctrina de ciertos padres cristianos antiguos, de que Cristo descendió a los infiernos para liberar a los patriarcas y profetas de la antigüedad, porque implicaba que los pecados no eran perdonados antes del sacrificio de Cristo. Este último punto de vista puede haber sido la doctrina de Roma en ese momento, pero no era la doctrina de los primeros padres. Y para muchos en las comunidades reformadas la idea de que Cristo fue al lugar donde estaban los patriarcas (el llamado limbus patrum) para liberarlos sonaba demasiado como el gemelo de la doctrina del purgatorio. Olevianus dice que el Diablo «fabricó» el limbo para los justos del AT, «al igual que inventó el purgatorio» para los que murieron después de Cristo.

El reformador Theodore Beza abandonó este artículo por completo. Algunas iglesias actuales también lo han eliminado de su recitación del credo. Y esa opción está abierta para nosotros, ya que esta declaración del credo no es la Escritura. No está contenida en el Credo Niceno ni en el Credo Atanasiano. A menudo se señala que las primeras expresiones del credo no tienen la cláusula. Se dice que fue añadida en el Sínodo de Sirmium en el año 359.

Aunque no figuraba originalmente en el Credo de los Apóstoles, la idea se remonta incluso a épocas anteriores a las primeras formas conocidas del Credo. Se apoyaba en una serie de pasajes bíblicos. Un pasaje del Antiguo Testamento citado en el siglo II proviene de Jeremías: «El santo Señor se acordó de su Israel muerto, que dormía en la tierra de la sepultura; y descendió a ellos para darles a conocer su salvación, para que se salvaran». Si el pasaje nos resulta desconocido, es porque no está en nuestras Biblias. Tanto Ireneo (4.22.1) como Justino lo citan y Justino acusa a los judíos de haberlo borrado de sus copias. En cualquier caso, no lo tenemos en ningún ejemplar.

El apoyo para mantener este artículo en nuestra confesión empieza a sonar cada vez más endeble. Sin embargo, aunque Beza lo eliminó, Calvino no lo hizo, ni tampoco las Normas de Heidelberg o de Westminster. Y así, la cláusula permanece en los documentos confesionales de los muchos organismos reformados contemporáneos, incluyendo la Iglesia Presbiteriana Ortodoxa, la Iglesia Presbiteriana en América y las Iglesias Reformadas Unidas en Norteamérica. ¿Qué podemos decir sobre la intención original, y es posible afirmar esta confesión hoy en día?

II. La enseñanza bíblica

La palabra «infierno» en el Credo no significa el lugar de castigo eterno, la Gehena del Nuevo Testamento, el lago de fuego que arde para siempre. Es más bien el Hades, o el Seol del Antiguo Testamento. Esta palabra se utiliza a menudo como sinónimo de muerte, o de tumba, y se asocia con las profundidades de la tierra, o las profundidades del mar. Pero normalmente tiene el sentido de lugar de los muertos, donde hay una cierta conciencia del alma incorpórea, y por lo tanto no es idéntico simplemente con «la tumba», el lugar físico donde se deposita el cuerpo muerto. El término se contrasta a menudo con el cielo. En Isaías, al rey de Babilonia, que quería subir al cielo, al trono de Dios, se le dice en cambio: «Has descendido al Seol, a los confines de la fosa» (Isaías 14:15). En el Nuevo Testamento, Jesús amenaza con lo mismo a la ciudad de Cafarnaúm.

En el Antiguo Testamento, aunque la experiencia de estar en el Seol era diferente para los justos en comparación con los injustos (Lucas 16.23 tiene al hombre rico «en el tormento» en el Hades), todos los muertos – justos e injustos – se encuentran allí. El justo Jacob no quiere que sus canas bajen al Seol en pena.

Segundo, la frase «Descendió a los infiernos (Hades)» por sí misma no significa más que esto: que Cristo fue al reino de los muertos, es decir, a un reino espiritual. Es correlativa a «Fue crucificado, muerto y sepultado». Así, su descenso al Hades tiene que ver simplemente con su identificación con la raza de Adán. Experimentó verdaderamente la realidad de la muerte humana, la separación antinatural del cuerpo y el alma y la presencia de su alma en el reino de los muertos.

Pero, por supuesto, el propio artículo no dice lo que, si es que pasó algo, en el Hades una vez que Jesús llegó allí. Al igual que cualquier otro elemento del credo, es simplemente un punto focal que necesita ser expuesto. Entonces, ¿qué significó para quienes lo confesaron originalmente, y qué significa o debería significar para nosotros?

Mis propias opiniones sobre esto se han formado gracias a mi estudio de la escatología cristiana primitiva, y lo que encontré me sorprendió. En la escatología judía del período intertestamentario, a veces hay una indicación bastante clara del estado de los muertos. En el Libro de los Vigilantes de 1 Enoc (siglo II a.C.) los espíritus o almas de los muertos se guardan en tres huecos -dos para los malvados y uno para los justos- bajo una gran y alta montaña en el oeste. A finales del siglo I d.C., según Josefo, los fariseos, que representaban el punto de vista «principal» entre los judíos, creen que «las almas tienen poder para sobrevivir a la muerte y que hay recompensas y castigos bajo la tierra (̔υπο χθονός) para los que han llevado vidas de virtud o vicio.» Las dos obras apocalípticas, 2 Baruc y 4 Esdras, escritas probablemente cerca de finales del siglo I y principios del II, justo después de que se escribiera el Nuevo Testamento, hablan cada una de ellas de los espíritus o almas que descansan en cámaras o tesoros de almas en el Seol, donde esperan la resurrección de sus cuerpos.

Esta es una imagen bastante coherente de, al menos, una o varias corrientes muy destacadas del judaísmo. Hubo algunos cristianos en los siglos II y III que se aferraron a esta escatología al tratar de acomodar en el cristianismo la visión judía de un reino terrenal venidero de paz y abundancia, que pensaban que llegaría después del regreso de Jesús.

Pero si te acercas a un judío en las calles de Jerusalén en la época de Jesús y le preguntas: «Si murieras esta noche, ¿por qué iba a dejarte Dios entrar en su cielo?», probablemente habrías escuchado: «Dios no deja entrar a nadie en su cielo. Querrás decir: «¿Por qué iba Dios a dejarme entrar en la parte buena del Hades?». Las únicas personas que moraban en una parte del cielo, el Paraíso, eran aquellos pocos individuos que Dios había sacado de la tierra antes de la muerte: Enoc y Elías, o tal vez, según la leyenda, el profeta Jeremías, o quizás Moisés. Estos habían eludido la muerte. Pero su huida era sólo temporal. Estos pocos privilegiados tendrían que volver en los últimos días a la tierra y morir en la lucha contra los enemigos de Dios – tan completo es el dominio que la muerte ejerce sobre los hijos de Adán. La muerte reinaba sobre todos. Ireneo (tan acertado en tantas otras cosas) habla de la «ley de los muertos», a la que incluso Jesús se sometió. Es decir, que todos los muertos van al Hades y allí esperan el reencuentro con sus cuerpos en la resurrección.

Cuando acudí al Nuevo Testamento (y a la mayoría de los primeros escritores cristianos que escribieron en su estela), encontré una ruptura radical con esta escatología. Los santos ya no están en el Seol/Hades, en cámaras subterráneas o tesoros de almas. Más bien, están en la presencia misma de Dios en el cielo, en la Jerusalén celestial, con los ángeles en la reunión festiva (Heb. 12.22), bajo el altar (Ap. 6.9), o de pie ante el trono (Ap. 7.9) o de pie junto al mar de cristal (Ap. 15.2).

¿Cuál es la explicación de esto? Algunos dirían que se debe a un proceso de helenización que se cree que afectó al cristianismo. Se piensa que el cristianismo se alejó de la antropología monista o unificada de los hebreos, en la que se dice que el cuerpo y el alma o el espíritu son aspectos inseparables del hombre. En su lugar, la Iglesia habría adoptado la concepción platónica o griega general del hombre, que concibe al hombre como una dualidad de cuerpo y alma. Por tanto, el alma podría liberarse del cuerpo e irse al cielo, dejando el cuerpo en esta tierra. Pero este análisis es erróneo. Incluso en el AT, la Escritura concibe a los muertos como si existieran en algún tipo de estado consciente, aparte del cuerpo que se está descomponiendo en la tierra (pensemos en la aparición de Samuel a Saúl – o el hombre rico y Lázaro). Y ciertamente en el judaísmo intertestamentario lo mismo es explícitamente el caso, como hemos visto.

No, no fue la helenización sino algo más lo que fue responsable de este cambio radical. Lo que separa al cristianismo del judaísmo farisaico y apocalíptico es, en primer lugar, el hecho de que el tan esperado Mesías de Israel ha venido y ha cumplido su misión. Fue brutalmente asesinado por sus enemigos, pero su muerte tuvo poder expiatorio por los pecados de su pueblo. Y aunque murió, ¡el Hades y el poder de la muerte no pudieron retenerlo!

Tenemos un Salvador que ha hecho lo que nadie había hecho antes, ni Enoc que caminó con Dios, ni Abraham el amigo de Dios, ni Moisés, fiel en toda la casa de Dios, ni Josué que les dio descanso, ni Sansón el fuerte, ni David el rey triunfante, ni Elías el corredor de carros, ni Judas Macabeo el martillo. Tenemos un Salvador que ha entrado en el reino de la muerte y lo ha conquistado, que ha atado al hombre fuerte y ha despojado sus bienes, que ha resucitado y ascendido al trono de la gloria.

Y su conquista del demonio y de la muerte no fue sólo para él. La segunda razón del gran cambio en la escatología es que nuestro Salvador oró a su Padre: «Padre, quiero que también ellos, los que me has dado, estén conmigo donde yo estoy, para que vean mi gloria que me has dado porque me has amado antes de la fundación del mundo» (Juan 17:24 ESV). Ahora existe un vínculo de unión entre Cristo y su pueblo, un vínculo que ni siquiera la muerte puede cortar. Así pues, lo más importante y trascendental de la concepción del NT sobre el estado intermedio del creyente no es tanto que sea celestial como que no sea subterráneo. Es que se centra en nuestra unión con Cristo. Cuando el ladrón moribundo imploró a Jesús que se acordara de él, éste le dijo: «En verdad te digo que hoy estarás conmigo en el Paraíso» (Lc 23,43). El Paraíso se promete aquí no a quien no murió (como se pensaba que era el caso de Enoc y Elías), sino a aquel cuya muerte inminente era evidente. Sin embargo, lo que se promete no es sólo estar en el Paraíso ese día. El ladrón arrepentido estaría en el Paraíso con su Salvador.

Para Pablo también, el significado de la salida de esta vida es que es para estar con Cristo. Les dice a los filipinos: «Estoy muy presionado entre los dos. Mi deseo es partir y estar con Cristo, porque eso es mucho mejor» (Flp 1,23). A los corintios les dice que prefiere estar «lejos del cuerpo y en casa con el Señor» (2 Cor. 5.6).

Así pues, ¡bienaventurados los muertos que mueren en el Señor de ahora en adelante! Pero, ¿qué pasa con los que se han ido antes? La derrota de la muerte por parte de Cristo, y de aquel que tenía el poder de la muerte, debe tener también repercusiones para aquellos santos que anhelaban su día pero no vivieron para verlo. Y esto es lo que la Iglesia primitiva comprendió. En el siglo II, Melito de Sardis predicaba,

Por la cruz se destruye la muerte,
y por la cruz brilla la salvación;
Por la cruz se rompen las puertas del infierno,
y por la cruz se abren las puertas del paraíso.
La cruz se ha convertido en el camino de los santos y de los mártires;
la cruz se ha convertido en la cadena de los apóstoles
y en el escudo de la fe de los profetas.

Melito imagina a Cristo diciendo:

Yo soy el que destruyó la muerte
y triunfó sobre el enemigo
y holló el Hades
y ató al fuerte
y llevó al hombre a las alturas del cielo.

Alrededor del año 200, Hipólito escribió en su Comentario a Daniel,

Por lo tanto, a todos los que Satanás tragó y ató, a éstos el Señor, cuando vino, los desató de los lazos de la muerte, habiendo atado al que era «fuerte» contra nosotros, pero habiendo liberado a la humanidad. Como dice también Isaías, «entonces dirá a los encadenados: «¡Salid!» y a los que están en las tinieblas: «¡Iluminaos!»». (Isa. 49.9).

Unas décadas más tarde, citando la atadura de Cristo al hombre fuerte en Mateo 12.29, Orígenes escribió,

Por lo tanto, primero lo ató en la cruz, y así ha entrado en su casa, es decir, en el Hades (infernum), y desde allí «subiendo a lo alto, llevó cautiva la cautividad» (Sal. 68,18; Ef. 4,8), los que ciertamente con él son co-resucitados y han entrado en la ciudad santa, la Jerusalén celestial» (cf. Mt. 27,52-3).

III. Repensar la cláusula

La cláusula «descendió a los infiernos» puede haber sido añadida al credo en el siglo V, pero fue la fe de la iglesia durante siglos antes. Y si usted tiene problemas porque piensa que un cambio en el estatus de los santos difuntos no se enseña explícitamente en el Nuevo Testamento, considere esto. El autor de Hebreos, en el capítulo 11, después de relatar la fe de los que agradaron a Dios en generaciones pasadas, dice, sorprendentemente: «Y todos estos, aunque fueron alabados por su fe, no recibieron lo prometido, ya que Dios había provisto algo mejor para nosotros, para que aparte de nosotros no fueran perfeccionados (ἵνα μὴ χωρὶς ἡμῶν τελειωθῶσιν )» (Heb 11:39-40).

Pero luego, en el capítulo siguiente, proclama,

Pero habéis llegado al monte Sión y a la ciudad del Dios vivo, la Jerusalén celestial, y a innumerables ángeles en reunión festiva, y a la asamblea de los primogénitos que están inscritos en el cielo, y a Dios, juez de todos, y a los espíritus de los justos hechos perfectos (καὶ πνεύμασι δικαίων τετελειωμένων), y a Jesús, mediador de una nueva alianza, y a la sangre rociada que habla mejor que la sangre de Abel. (Heb 12:22-24)

Estos espíritus de los justos ya están perfeccionados, y han recibido la promesa de la mejor patria, la celestial, la ciudad que tiene fundamentos, cuyo constructor y hacedor es Dios.

¿Qué ha intervenido? Por supuesto, lo que ha intervenido y lo que los ha «perfeccionado» es que Cristo ha ofrecido para siempre un único sacrificio por los pecados. Pues con esa única ofrenda ha perfeccionado para siempre a los que están siendo santificados (10.12-14).

Y lo que les lleva al cielo es su unión con el que ahora está en el cielo. Él ha «probado la muerte por todos» (2.9) y luego ha pasado por los cielos (4.14), al monte Sión celestial, al templo celestial, y a través de la tienda más grande y más perfecta, no hecha con manos (9.11), entrando de una vez por todas en el lugar santísimo por medio de su propia sangre. Los santos de antaño ya han recibido lo prometido. Están en la ciudad celestial, y ahora rodean el trono.

Y ahora tenemos comunión con ellos incluso en esta vida, ya que nos convertimos en imitadores de los que por fe y paciencia heredan las promesas. Sí, en Cristo han heredado las promesas: ¡la presencia de Dios en su ciudad celestial, con Cristo! Esta es la victoria que Cristo ha logrado para nosotros.

Cristo descendió al Hades para que tú y yo no tuviéramos que hacerlo. Cristo descendió al Hades para que nosotros pudiéramos ascender al cielo. Cristo entró en el reino de la muerte, el reino del enemigo fuerte, y salió con sus llaves. Las llaves de la Muerte y del Hades están ahora en manos de nuestro Salvador. Y Dios, su Padre, lo ha exaltado a su derecha y le ha dado otra llave, la llave de David, la llave de la Jerusalén celestial. Él abre y nadie cerrará, él cierra y nadie abrirá (Ap. 3.7). Y alabado sea, como dice el himno: «Porque ha abierto la puerta celestial, y el hombre es bendecido para siempre»

¡Toda la alabanza y el honor y la gloria al Cordero que ha vencido! «Bienaventurados los muertos que mueren en el Señor desde ahora» (Apocalipsis 14.13). Y bienaventurados somos nosotros aquí y ahora, que incluso ahora tenemos esta esperanza, y una comunión con nuestro Salvador que es más fuerte que la muerte. Gracias a Dios. Amén.

  1. David Bagchi, «Christ’s Descent into hell in Reformation Controversy» en Peter Clarke y Tony Claydon, eds., The Church, the Afterlife and the Fate of the Soul. Papers Readers at the 2007 Summer Meeting and the 2008 Winter Meeting of the Ecclesiastical History Society (Woodbridge, Suffolk: Boydell, para la Ecclesiastical History Society, 2009), 228-47 (en 230?).
  2. Ireneo también se refiere aquí a Ef. 4.9, «También descendió a las partes inferiores de la tierra».
  3. Claramente esto significa en su espíritu o alma, no en su cuerpo – en contra de los luteranos. Ver 1 Pedro 3.18-19.
  4. Ant. xviii.14.
  5. Peri Pascha 24-30.
  6. PP 102, ll. 760-64.
  7. CD IV.33.4
  8. CRom. V.10

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