La médula espinal, los nervios y el cerebro

La médula espinal es una estructura en forma de tubo llena de un haz de nervios y líquido cefalorraquídeo, que protege y nutre la médula. Otros protectores de la médula espinal son los revestimientos llamados meninges y los huesos vertebrales. La médula espinal mide aproximadamente un centímetro de ancho en su parte más ancha y unos 45 centímetros de largo.
Ilustración de la médula espinal, etiquetada.Los nervios salen de la columna vertebral en pares y se ramifican como una delicada red por el resto del cuerpo. Foto: 123RF.com.Los tres tipos de membranas que rodean la médula espinal se denominan meninges. Desde la capa más externa hasta la más interna, son la duramadre, la aracnoides y la piamadre. Estas membranas a veces pueden resultar dañadas por una enfermedad o un traumatismo. La aracnoiditis es una inflamación de la membrana aracnoidea que provoca un fuerte dolor de picor y ardor. Puede producirse después de una intervención quirúrgica y puede provocar la cicatrización de los nervios.

Los nervios salen de la columna vertebral en pares y se ramifican como una delicada red por el resto del cuerpo. Cada zona del cuerpo está controlada por nervios espinales específicos. La ubicación es bastante lógica. Por ejemplo, los nervios de la columna cervical (zona del cuello) se ramifican hacia los brazos, por lo que a veces un problema de cuello puede provocar un dolor que se irradia hacia los brazos. Los nervios de la columna torácica gobiernan la parte central del cuerpo, los de la columna lumbar se extienden hasta la parte exterior de las piernas, y los nervios sacros controlan la parte central de las piernas y las funciones de los órganos de la pelvis.

Todos los nervios se conectan en última instancia al cerebro

Hay básicamente dos tipos principales de nervios: sensoriales y motores. Los nervios sensoriales envían información como el tacto, la temperatura y el dolor al cerebro y a la médula espinal. Los nervios motores envían señales desde el cerebro a los músculos, haciendo que se contraigan voluntaria o reflexivamente.

Los nervios del sistema nervioso periférico (SNP) se extienden por el canal espinal y se ramifican en 31 pares en las aberturas de las vértebras llamadas forámenes. Son mensajeros hacia y desde el cerebro (o sistema nervioso central), enviando señales de dolor e iniciando el movimiento, como por ejemplo: «¡Eh, quita la mano de la estufa, está caliente!» Estos nervios hacen que la columna vertebral se retuerza y gire por reflejo cuando caminas para mantener el equilibrio. Y te mantienen pegado al asiento del coche cuando giras en una curva a gran velocidad.

Definición

El sistema nervioso periférico (SNP) es el conjunto de los millones de nervios que hay en el torso y las extremidades. Los nervios del SNP transmiten mensajes a su sistema nervioso central (SNC), que es el cerebro y la médula espinal.

En caso de que se lo pregunte, los nervios craneales (los que están en su cabeza) abastecen a los órganos de los sentidos y a los músculos de su cabeza.

La espalda y más allá

Cuando el problema está en una parte de tu cuerpo y sin embargo el dolor se siente en otra parte, los profesionales de la salud lo llaman dolor referido.

Nervios

Como hemos mencionado, los nervios que salen de la médula espinal lo hacen en pares: uno es un nervio sensorial; el otro es un nervio motor. Probablemente no sea una sorpresa saber que los nervios motores impulsan el movimiento y la función corporal. Si se daña un nervio motor, es posible que se produzca una debilidad en un músculo o una pérdida de función; por ejemplo, la pérdida de control de la vejiga. Sin embargo, si no puede sentir el pinchazo de un alfiler en el pie, ha perdido algo de sensibilidad, lo que indica un problema en los nervios sensoriales, que rigen la presión, el dolor, la temperatura y otras sensaciones similares. Por eso un médico puede pincharte suavemente con un alfiler y preguntarte por tus movimientos intestinales. Si no puede sentir el alfiler o ha tenido un problema con los movimientos intestinales, es un síntoma de daño nervioso.

Un problema con un nervio sensorial a veces puede sentirse como un dolor agudo y eléctrico, razón por la cual los buenos instructores de atletismo les dirán a sus estudiantes que se detengan si alguna vez sienten este tipo de dolor. No es una buena idea persistir en cualquier actividad que provoque esta sensación porque podría causar más daño al nervio.

Cauda Equina

La médula espinal termina en la columna lumbar, donde los nervios se extienden en un haz de filamentos llamado cauda equina, llamado así porque la masa parece una cola de caballo. Los nervios de esta zona proporcionan funciones motoras y sensoriales a las piernas, los intestinos, los genitales y la vejiga. La sospecha de compresión de estos nervios se considera una situación de emergencia y requiere atención inmediata.

El Dr. Jason Highsmith es un neurocirujano en ejercicio en Charleston, Carolina del Norte, y autor de The Complete Idiot’s Guide to Back Pain. Haga clic aquí para obtener más información sobre el libro.

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