Lo siento, pero tu casa está empapada de orina de ratón

Pacific Standard HASTA HACE UNAS SEMANAS no tenía el más mínimo interés en la orina de ratón. Pero después de estudiar un poco he llegado a la conclusión de que está dirigiendo y arruinando el mundo de forma encubierta, estrangulando a niños pequeños e impulsando los beneficios de la Gran Farmacia.

Llegué a conocer la orina de ratón, cuyas moléculas se conocen como MUPs (Major Urinary Proteins), y en concreto como Mus m 1, porque las moléculas se aferraban obstinadamente a los tacos de una cabaña que compré recientemente. Aunque todavía no conocía los nombres ni los pesos moleculares de mis MUP, sabía que estaban ahí. Los ratones habían excavado a través del aislamiento de fibra de vidrio de la cabaña, y parecía una espléndida y enorme granja de hormigas rosas.

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Los ratones clasifican su comida; había despensas de pasta, lentejas, bellotas y cristales de veneno azul en mis paredes. Viendo las elaboradas redes de las paredes, es fácil imaginar que el antiguo dueño de mi cabaña (construida en 1939) era un rústico prisionero que sufría de dolencias respiratorias. Los ratones operaban una economía metropolitana de la era espacial en las paredes que lo rodeaban, comunicándose a través de sofisticadas señales moleculares.

Una vez que los ratones y el aislamiento desaparecieron, quedó un olor espantoso. Así que me puse a buscar en Google los cómos y los porqués, hasta que quedó clara la estructura cristalina básica de nuestro problema (en concreto) y el azote de la orina de los ratones (en general): los ratones de campo, especialmente los machos, segregan proteínas en su orina para señalar a otros ratones su sexo, su grado de dominancia masculina, su edad y su composición genética.

Resulta que nuestras paredes son una gigantesca red social, un Facebook de noticias de ratones viejos. Y al igual que Facebook ha sido diseñado por ingenieros diabólicos, la molécula Mus m 1 ha sido diseñada para permanecer en el tiempo, emitiendo su código durante mucho tiempo. Una imagen de Mus m 1 parece un dibujo animado explotado de unos rizos de color payaso y una hélice. Tiene forma de barril para poder retener sustancias químicas volátiles y señalizadoras y liberarlas lentamente con el tiempo. Los MUP son como la pintura en spray para grafitis: ligeros para que se mantengan en el aire y pegajosos para que permanezcan en las paredes.

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Podrías pensar que la orina de los ratones es más mi problema que el tuyo. ¡Ja! El 82% de los hogares estadounidenses tienen ratones flotando en ellos. En los centros urbanos del noreste y del medio oeste, la mayoría de las casas tienen proteínas de orina de ratón, pero algunas de ellas tienen concentraciones mil veces mayores que las casas de los suburbios. En el noreste y el medio oeste todos vivimos en una casa hecha de ratones. Y eso es un problema grande, muy grande: las proteínas de la orina del ratón pueden provocar alergias y asma. (Las proteínas de la orina de los ratones son inteligentes; se parecen a otros alérgenos como la ambrosía, lo que, según los autores de un estudio reciente, puede ser un truco que ha surgido a través de la evolución convergente.)

La doctora Elizabeth Matsui, pediatra y profesora asociada del Centro Infantil Johns Hopkins, empezó a estudiar la orina de los ratones hace una década, cuando intentaba averiguar por qué una cuarta parte de los niños de algunos barrios de Baltimore con bajos ingresos padecen asma grave. (La tasa nacional está más cerca del 6%). «Si vives en una vivienda pública o en una vivienda de la Sección 8 o en cualquier lugar… no puedes controlar los ratones, las cucarachas u otros contaminantes», dice Matsui. Descubrió que una mayor exposición a las proteínas de la orina de los ratones llevaba a los niños a desarrollar un asma más problemática.

Los ratones no son, obviamente, el único desencadenante del asma -la contaminación por automóviles, el polvo, las mascotas y las cucarachas también están en la lista-, pero aproximadamente la mitad de los sujetos asmáticos de Matsui eran alérgicos a los ratones. (Pero el sistema inmunitario es una bola de pelo: Matsui también se encontró con un curioso efecto paradójico. No todas las personas expuestas a altos niveles de mups se vuelven alérgicas; algunas se vuelven inmunes. La alta exposición a la orina de ratón puede, en otras palabras, funcionar un poco como las inyecciones de alergia-inmunoterapia, al remodelar la respuesta inmune del cuerpo.)

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En 2005, los niños menores de 15 años hicieron 679.000 visitas a las salas de emergencia por asma. En la actualidad, nuestro remedio médico se centra en conseguir que los niños reciban un tratamiento a largo plazo con medicamentos antiasmáticos de diversa índole, pero la orina de ratón permanece. Lo que me lleva al complejo farmacéutico del ratón. Actualmente gastamos unos 50.000 millones de dólares al año en EE.UU. en gastos sanitarios por asma, y esto está destinado a aumentar a medida que los niños crecen.

Pero no estamos dando a los niños casas libres de ratones.

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Sin una respuesta coordinada de salud pública, dice Matsui, tratar de reducir las tasas de asma, o incluso los ataques de asma en niños individuales, es como jugar al Whac-A-Mole.

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