Los inventos favoritos de IV: La máquina de Babbage

En nuestros primeros tiempos, los científicos, ingenieros y navegantes tenían que recurrir al cálculo humano para realizar complejas funciones matemáticas. Equipos de matemáticos o «calculadores humanos» se encargaban de crear tablas de ecuaciones y datos sin errores. El problema era que los calculadores humanos no eran perfectos. El cálculo humano demostró ser un método ineficiente e impreciso para tabular datos.

En 1822, el brillante matemático e inventor Charles Babbage tuvo una visión que cambió el juego para siempre. Frustrado por los errores humanos, Babbage diseñó la Máquina Diferencial para automatizar el proceso de cálculo de las funciones matemáticas. La máquina fue diseñada para calcular números utilizando el método de las diferencias finitas. La gran ventaja de este método es que sólo utiliza la suma y elimina la necesidad de la multiplicación y la división, que son más difíciles de implementar mecánicamente. El proceso descompone una tarea compleja sujeta a errores humanos en trozos del tamaño de un bocado que pueden programarse para eliminar casi todos los errores de cálculo.

Aunque Babbage fue el responsable del diseño de la Máquina de Diferencias, pasarían otros 153 años hasta que se construyera realmente. En 2002, la calculadora mecánica se construyó fielmente a los dibujos originales de Babbage. Y por ello, tenemos que dar las gracias a nuestro cofundador Nathan Myhrvold. Myhrvold no sólo financió una parte del mecanismo de salida del Museo de Ciencias de Londres para una Máquina Diferencial nº 2 en funcionamiento, sino que también es el propietario de una Máquina Diferencial nº 2, lo que hace que la calculadora mecánica expuesta en nuestro vestíbulo sea una de las dos únicas del mundo.

Es difícil imaginar un mundo sin la visión de Charles Babbage de la calculadora mecánica. Sin Babbage, ¿estaríamos enviando a nuestros hijos a clase de álgebra con calculadoras humanas en esta temporada de vuelta al cole? Charles Babbage fue capaz de descomponer las complejidades de nuestro universo en partes manejables. Forma parte de un linaje de pensadores que revelaron la naturaleza computable de nuestro mundo y sirve de inspiración para muchos de nosotros en el IV cada vez que pasamos por el vestíbulo del IV Lab y echamos un vistazo a la Máquina Diferencial nº 2.

Para conocer más inventos favoritos del IV, echa un vistazo a nuestro post sobre máquinas de cifrado y mangueras de incendios.

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