Mejores momentos: Earl Lloyd, Chuck Cooper, Nat Clifton abren un nuevo camino en la NBA

Hace no mucho tiempo, era una época en la que los afroamericanos no podían dar por sentados simples privilegios, como alojarse en determinados hoteles o comer en ciertos restaurantes. Para Earl Lloyd, Chuck Cooper y Nat «Sweetwater» Clifton, era el momento de hacer historia.

Lloyd, Cooper y Clifton entraron en la Asociación Nacional de Baloncesto en 1950 y se convirtieron en pioneros de los actuales jugadores de baloncesto afroamericanos. Cooper fue el primer afroamericano en ser reclutado por un equipo de la NBA. Clifton fue el primero en firmar un contrato con la NBA. Y el 31 de octubre de 1950, Lloyd, miembro de los Washington Capitols, se convirtió en el primer afroamericano en jugar un partido de la NBA cuando entró en un partido contra los Rochester Royals.

Miles de afroamericanos han seguido el camino de estos hombres: grandes jugadores como Oscar Robertson, Bill Russell, Wilt Chamberlain, Julius Erving, Magic Johnson y Michael Jordan, que han contribuido a que la NBA se convierta en una atracción mundial. Los aficionados de hoy no tienen problema en reconocer nombres como Shaquille O’Neal o Grant Hill. Pero pídale a los aficionados que hablen de Lloyd, Cooper o Clifton, y la mayoría se quedaría perpleja.

Los tres hombres que rompieron la barrera del color en 1950 ya han fallecido. Cooper murió en 1984, mientras que Clifton falleció en 1990 y Lloyd en 2015.

Sin embargo, el legado que dejaron perdurará. Lloyd estaba orgulloso de su papel en la historia, y debería estarlo. En aquella histórica noche de 1950, Lloyd abrió una puerta por la que han pasado miles de personas.

«No creo que mi situación se pareciera en nada a la de Jackie Robinson: un tipo que jugaba en un entorno muy hostil, en el que incluso algunos de sus propios compañeros no lo querían cerca», dijo Lloyd. «En el baloncesto, la gente estaba acostumbrada a ver equipos integrados a nivel universitario. Había una mentalidad diferente. Pero, por supuesto, el equipo se alojó y comió en algunos lugares donde yo no era bienvenido.

«Recuerdo que en Fort Wayne, Indiana, nos alojamos en un hotel donde me dejaron dormir, pero no me dejaron comer. No querían que nadie me viera. Pensé que si me dejaban dormir allí, al menos estaba a mitad de camino. Hay que recordar que crecí en la segregada Virginia, así que ya había visto estas cosas antes. ¿Me amargó? No. Si te permites amargarte, te comerá por dentro. Si la adversidad no te mata, te hace mejor persona».

Lloyd no era un nombre tan conocido como Robinson, que rompió la barrera del color en las grandes ligas de béisbol en 1947. Como Lloyd, Clifton y Cooper se incorporaron a la NBA durante la misma temporada, ninguno de ellos tuvo que llevar la carga en solitario como lo hizo Robinson. De hecho, Cooper debutó con los Boston Celtics justo un día después de que Lloyd jugara su primer partido con Washington. Y con Robinson ya jugando al béisbol, el debut de los afroamericanos en la NBA no fue recibido con el mismo nivel de tensión.

Pero Lloyd tuvo muchos momentos incómodos. Después de un partido en Fort Wayne, Lloyd y uno de sus compañeros de equipo, Johnny «Red» Kerr, salían juntos de la pista tras una victoria.

«Estábamos celebrando la victoria, yo tenía mi brazo alrededor de Earl, y algunos aficionados nos escupieron», dijo Kerr, un ex gran jugador y locutor de los Bulls. «No fue porque hubiéramos ganado el partido. Estaban escupiendo a Earl».

En otra ocasión, un comensal se negó a atender a Lloyd, por lo que éste regresó a su habitación de hotel para comer. Horace «Bones» McKinney era el entrenador de Washington en ese momento. En una muestra de apoyo, McKinney fue a la habitación de Lloyd y se unió a él para cenar. Gestos como ese ayudaron a Lloyd a seguir adelante.

«Bones era de Wake Forest, N.C., el Sur profundo, y se había criado en el Sur durante los años 30 y 40», dijo Lloyd. «Sabes que no tuvo que hacer eso. Cosas así no se olvidan».

Apodado «Big Cat», Lloyd fue reclutado en la novena ronda por los Capitols tras una exitosa carrera en West Virginia State. Un alero de 1,80 metros conocido por su defensa, a menudo custodiaba al mejor jugador ofensivo del otro equipo. La franquicia de Washington se retiró durante el primer año de Lloyd, pero éste se incorporó a los Syracuse Nationals la temporada siguiente. Durante la temporada 1954-55, Lloyd promedió 10,2 puntos y 7,7 rebotes, ayudando a los Nationals a ganar el título de la NBA. Lloyd se retiró en 1960 a la edad de 32 años, poniendo fin a su carrera en los Detroit Pistons, y terminando con unos promedios en su carrera de 8,4 puntos y 6,4 rebotes.

Después de pasar los siguientes 10 años como ojeador y entrenador asistente, Lloyd se convirtió en el primer entrenador afroamericano de los Pistons durante la temporada 1971-72, tras la dimisión de Butch van Breda Kolff. Pero los Pistons sólo consiguieron un 20-52 el resto de la temporada, y Lloyd fue despedido a los siete partidos de la siguiente temporada.

«Entrenar sólo es divertido si ganas», dijo Lloyd, riendo. «Yo no gané. No fue divertido»

Pero Lloyd encontró el éxito en otra parte. Pasó más de 10 años, trabajando para la Junta de Educación de Detroit.

Lloyd es tan modesto que muchos de sus amigos no saben de su lugar en la historia.

«Cuando tienes 70 años, si empiezas a decirle a la gente que fuiste el primer hombre negro en jugar en la NBA, la gente te mira como si estuvieras loco», dijo Lloyd. «Además, nunca he sido una persona que se precie».

Lloyd fue consagrado en el Salón de la Fama del Deporte de Virginia en 1993 y siguió la NBA durante toda su vida, viendo los partidos desde su casa. Sabía que había desempeñado un papel en ayudar a convertir la liga en lo que es hoy.

«Earl era un gran compañero de equipo», dijo Kerr. «También es un gran tipo y un héroe»

Mientras que Lloyd ganó un campeonato de la NBA, ni Clifton ni Cooper tuvieron la misma suerte. Pero Clifton pasó siete temporadas como jugador popular en los Knicks, y parte del carisma del alero de 1,90 metros se debía a su apodo. A Clifton le encantaban los refrescos cuando era niño, de ahí el apodo de «Sweetwater».

Un sólido reboteador al que le encantaba correr por la pista, el punto fuerte de Clifton era llegar a la canasta. Nacido en Chicago, Clifton llegó a la NBA después de una temporada en el ejército, seguida de dos temporadas en los Harlem Globetrotters. Algunas de las habilidades de manejo del balón que Clifton aprendió con los Globetrotters le sirvieron en la NBA. En su carrera, Clifton promedió 10 puntos y 8,2 rebotes, y formó parte del equipo All-Star de 1956, con ocho puntos y 23 minutos desde el banquillo.

Clifton se trasladó de nuevo a la Ciudad del Viento cuando su carrera terminó en 1958, a la edad de 35 años, y trabajó como taxista. Mientras conducía su taxi, Clifton sufrió un fatal ataque al corazón el 31 de agosto de 1990, a la edad de 67 años.

De los tres afroamericanos que entraron en la liga en 1950, Cooper fue el más joven con 24 años. Elegido por los Celtics en la segunda ronda del Draft de 1950, Cooper tuvo su mejor temporada como novato, con una media de 9,9 puntos y 8,5 rebotes.

Nativo de Pittsburgh, Cooper fue un jugador de la ciudad en el instituto, y eligió asistir a la universidad en su país, jugando para Duquesne. Como alero de 1,90 metros, Cooper tenía un buen rango de tiro, pero era un jugador desinteresado que se remitía a Bob Cousy y Bill Sharman.

Después de cuatro temporadas con los Celtics, Cooper pasó una temporada con los Milwaukee Hawks. El equipo se trasladó a San Luis la temporada siguiente, y Cooper dividió esa temporada entre San Luis y Fort Wayne. Durante sus seis años de carrera en la NBA, Cooper promedió 6,7 puntos. Hoy se le definiría como un jugador de rol, pero el papel que desempeñaron Cooper, Clifton y Lloyd fue mucho más allá de la cancha.

Hoy en día, no es raro que muchos jugadores afroamericanos estén en la cancha a la vez durante un partido de la NBA. También hay entrenadores, ejecutivos y directores generales afroamericanos.

Sin embargo, todo comenzó en 1950, cuando tres hombres tuvieron la paciencia, el valor y la capacidad de manejar ser rompedores. Puede que Chuck Cooper, Earl Lloyd y Sweetwater Clifton no sean nombres conocidos. Pero su lugar en la historia de la NBA estará asegurado para siempre.

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