O. Henry

William Sydney Porter

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Nacido

El 11 de septiembre de 1862
Greensboro, Carolina del Norte, Estados Unidos

Murió

El 5 de junio de 1910 (a los 47 años)
Ciudad de Nueva York

Nombre artístico

O. Henry, Olivier Henry

Ocupación

Escritor

Nacionalidad

Americano

O. Henry es el seudónimo del escritor estadounidense William Sydney Porter (11 de septiembre de 1862 – 5 de junio de 1910). Los relatos de O. Henry son conocidos por su ingenio, sus juegos de palabras, su cálida caracterización y sus ingeniosos finales retorcidos.

Entre sus obras más famosas se encuentran «El rescate del jefe rojo», en la que unos torpes secuestradores raptan a un muchacho tan odioso que se ven obligados a pagar al padre para que se lo lleve de vuelta, y «El regalo de los Reyes Magos», sobre una pareja que tiene tantas ganas de hacerse un regalo de Navidad que cada uno vende su posesión más preciada para comprar el regalo, y al hacerlo hacen que el regalo del otro sea «inútil». Esta historia se recita innumerables veces cada Navidad para demostrar el poder de dar, haciéndose eco de las palabras de Jesús de que «es más bendito dar que recibir»

Biografía

Vida temprana

Porter nació el 11 de septiembre de 1862, en Greensboro, Carolina del Norte. Su segundo nombre al nacer era Sidney; cambió la ortografía en 1898. Sus padres fueron el Dr. Algernon Sidney Porter (1825-1888) y Mary Jane Virginia Swain Porter (1833-1865). Se casaron el 20 de abril de 1858. Cuando William tenía tres años, su madre murió de tuberculosis, y él y su padre se trasladaron a la casa de su abuela paterna. De niño, Porter siempre estaba leyendo. Leía de todo, desde los clásicos hasta las novelas de bolsillo. Su lectura favorita era Las mil y una noches.

Porter se graduó en la escuela primaria de su tía Evelina Maria Porter en 1876. A continuación se matriculó en la Lindsey Street High School. Su tía continuó dándole clases particulares hasta que cumplió los 15 años. En 1879, empezó a trabajar como contable en la farmacia de su tío y en 1881, a los diecinueve años, obtuvo la licencia de farmacéutico. En la farmacia también demostró sus dotes artísticas naturales dibujando a los habitantes del pueblo.

El traslado a Texas

Porter viajó con el doctor James K. Hall a Texas en marzo de 1882, con la esperanza de que un cambio de aire le ayudara a aliviar una tos persistente que había desarrollado. Se instaló en el rancho de ovejas de Richard Hall, hijo de James, en el condado de La Salle, y ayudó como pastor, peón del rancho, cocinero y niñero. Durante su estancia en el rancho, aprendió algo de español y alemán de la mezcla de inmigrantes que trabajaban en el rancho. También pasó tiempo leyendo literatura clásica.

La salud de Porter mejoró y viajó con Richard a Austin en 1884, donde decidió quedarse y fue acogido en la casa de los Harrell, que eran amigos de Richard. En los años siguientes, Porter aceptó varios trabajos, primero como farmacéutico y luego como dibujante, cajero de banco y periodista. También empezó a escribir como actividad secundaria.

Llevaba una activa vida social en Austin, incluyendo la pertenencia a grupos de canto y teatro. Porter era un buen cantante y músico. Tocaba la guitarra y la mandolina. Llegó a ser miembro del «Hill City Quartet», un grupo de jóvenes que cantaban en reuniones y daban serenatas a las jóvenes de la ciudad.

Porter conoció y empezó a cortejar a Athol Estes, que entonces tenía diecisiete años y procedía de una familia adinerada. Su madre se opuso al noviazgo porque Athol estaba enfermo, padecía tuberculosis. El 1 de julio de 1887, Porter se fugó con Athol a la casa del reverendo R. K. Smoot, donde se casaron.

La pareja siguió participando en grupos musicales y teatrales, y Athol animó a su marido a seguir escribiendo. Athol dio a luz a un hijo en 1888, que murió horas después de nacer, y luego a una hija, Margaret Worth Porter, en septiembre de 1889.

Un amigo de Porter, Richard Hall, se convirtió en Comisionado de Tierras de Texas y le ofreció un trabajo a Porter. Porter comenzó como dibujante en la Oficina General de Tierras de Texas (GLO) en 1887 con un salario de 100 dólares al mes, dibujando mapas a partir de encuestas y notas de campo. El salario era suficiente para mantener a su familia, pero continuó con sus colaboraciones en revistas y periódicos.

En el edificio de la GLO, comenzó a desarrollar personajes y tramas para historias como «Georgia’s Ruling» (1900), y «Buried Treasure» (1908). El edificio con aspecto de castillo en el que trabajaba incluso se entretejía en algunos de sus cuentos, como «Bexar Scrip No. 2692» (1894). Su trabajo en la GLO fue un nombramiento político de Hall. Hall se presentó como candidato a gobernador en las elecciones de 1890, pero perdió. Porter renunció a principios de 1891, cuando el nuevo gobernador tomó posesión.

La familia Porter a principios de 1890 – Athol, Margaret y William.

Ese mismo año, Porter empezó a trabajar en el First National Bank de Austin como cajero y contable con el mismo sueldo que había ganado en el GLO. El banco funcionaba de manera informal y Porter tenía problemas para llevar la contabilidad. En 1894, fue acusado por el banco de malversación de fondos y perdió su trabajo, pero no fue acusado.

Ahora trabajaba a tiempo completo en su semanario de humor llamado The Rolling Stone, que comenzó mientras trabajaba en el banco. The Rolling Stone presentaba una sátira de la vida, la gente y la política e incluía relatos cortos y sketches de Porter. Aunque llegó a alcanzar una tirada máxima de 1.500 ejemplares, The Rolling Stone fracasó en abril de 1895, tal vez debido a que Porter se burlaba de los poderosos. También es posible que Porter dejara de publicarlo porque el periódico nunca le proporcionó el dinero que necesitaba para mantener a su familia. Para entonces, sus escritos y dibujos llamaron la atención del editor del Houston Post.

Porter y su familia se trasladaron a Houston en 1895, donde empezó a escribir para el Post. Su salario era de sólo 25 dólares al mes, pero aumentó de forma constante a medida que su popularidad aumentaba. Porter reunía ideas para su columna pasando el rato en los vestíbulos de los hoteles y observando y hablando con la gente de allí. Esta fue una técnica que utilizó a lo largo de su carrera como escritor.

Mientras estaba en Houston, el First National Bank de Austin fue auditado y los auditores federales encontraron varias discrepancias. Consiguieron una acusación federal contra Porter. Posteriormente, Porter fue arrestado por cargos de malversación de fondos, cargos que negó, en relación con su empleo en el banco.

Fuga y regreso

El suegro de Porter pagó la fianza para mantener a Porter fuera de la cárcel, pero el día antes de que Porter fuera a ser juzgado, el 7 de julio de 1896, huyó, primero a Nueva Orleans y después a Honduras. Durante su estancia en Honduras, Porter acuñó el término «república bananera», utilizado posteriormente para describir casi cualquier pequeña dictadura tropical de América Latina.

Porter había enviado a Athol y Margaret de vuelta a Austin para que vivieran con los padres de Athol. Desgraciadamente, Athol se puso demasiado enfermo para reunirse con Porter en Honduras, como éste había planeado. Cuando se enteró de que su esposa estaba muriendo, Porter regresó a Austin en febrero de 1897 y se entregó al tribunal, a la espera de una apelación. Una vez más, el suegro de Porter pagó la fianza para que Porter pudiera quedarse con Athol y Margaret.

Athol Estes Porter murió el 25 de julio de 1897 de tuberculosis (entonces conocida como tisis). Porter, al no tener mucho que decir en su propia defensa, fue declarado culpable de malversación de fondos en febrero de 1898, condenado a cinco años de cárcel y encarcelado el 25 de marzo de 1898, como preso federal 30664 en la Penitenciaría de Ohio, en Columbus, Ohio. Mientras estaba en prisión, Porter, como farmacéutico autorizado, trabajó en el hospital de la prisión como farmacéutico nocturno. Porter tenía su propia habitación en el ala del hospital, y no hay constancia de que pasara realmente tiempo en el bloque de celdas de la prisión.

Tuvo catorce historias publicadas bajo varios seudónimos mientras estaba en prisión, pero se estaba haciendo más conocido como «O. Henry», un seudónimo que apareció por primera vez sobre la historia, «Whistling Dick’s Christmas Stocking», en el número de diciembre de 1899 de McClure’s Magazine. Un amigo suyo de Nueva Orleans enviaba sus relatos a los editores, por lo que éstos no sabían que el escritor estaba encarcelado. Porter fue liberado el 24 de julio de 1901 por buena conducta después de cumplir tres años.

Porter se reunió con su hija Margaret, que entonces tenía 12 años, en Pittsburgh, Pensilvania, donde los padres de Athol se habían trasladado tras la condena de Porter. A Margaret nunca le dijeron que su padre había estado en la cárcel, sólo que había estado fuera por motivos de trabajo.

Una breve estancia en la cima

El período de escritura más prolífico de Porter comenzó en 1902, cuando se trasladó a la ciudad de Nueva York para estar cerca de sus editores. Escribió 381 relatos cortos mientras vivía allí. Durante más de un año escribió un relato a la semana para el New York World Sunday Magazine. Su ingenio, caracterización y giros argumentales fueron adorados por sus lectores, pero a menudo criticados por la crítica. Sin embargo, llegó a ser reconocido internacionalmente y se le atribuye la definición del relato corto como forma de arte literario.

Porter se casó de nuevo en 1907, con su novia de la infancia Sarah (Sallie) Lindsey Coleman, a la que volvió a encontrar tras visitar su estado natal de Carolina del Norte. Sin embargo, a pesar de su éxito editorial (o quizás por la presión que el éxito conllevaba), Porter bebía en exceso.

Su salud comenzó a deteriorarse en 1908, lo que afectó a su escritura. Sarah le abandonó en 1909, y Porter murió el 5 de junio de 1910, a causa de una cirrosis hepática, complicaciones de la diabetes y un agrandamiento del corazón. Tras los servicios funerarios en la ciudad de Nueva York, fue enterrado en el cementerio Riverside de Asheville, Carolina del Norte. Su hija, Margaret Worth Porter, murió en 1927 y fue enterrada con su padre.

Se intentó conseguir un indulto presidencial para Porter durante los gobiernos de Woodrow Wilson, Dwight Eisenhower y Ronald Reagan. Sin embargo, cada intento fue respondido con la afirmación de que el Departamento de Justicia no recomendaba indultos después de la muerte.

Producción literaria

Las historias de O. Las historias de Henry son famosas por sus finales sorpresa; un final así se suele denominar ahora «final de O. Henry». Se le llamó la respuesta americana a Guy de Maupassant. Ambos autores escribían finales enrevesados, pero las historias de O. Henry eran mucho más juguetonas y optimistas.

La mayoría de las historias de O. Henry están ambientadas en su propia época, los primeros años del siglo XX. Muchos tienen lugar en la ciudad de Nueva York, y tratan en su mayor parte de gente corriente: Empleados, policías, camareras, etc. Sus historias también son conocidas por su ingeniosa narración.

Fundamentalmente un producto de su tiempo, la obra de O. Henry proporciona uno de los mejores ejemplos ingleses de captar todo el sabor de una época. Ya sea recorriendo las tierras ganaderas de Texas, explorando el arte del «gentle grafter» o investigando las tensiones de clase y riqueza en el Nueva York de principios de siglo, O. Henry tenía un talento inimitable para aislar algún elemento de la sociedad y describirlo con una increíble economía y gracia de lenguaje.

Colecciones

Algunas de sus mejores y menos conocidas obras están contenidas en la colección Coles y Reyes, una serie de relatos que exploran cada uno de ellos algún aspecto individual de la vida en un pueblo centroamericano paralizado. Cada historia avanza algún aspecto de la trama más amplia y se relaciona una con otra en una estructura compleja que explica lentamente su propio trasfondo incluso mientras erige minuciosamente una ciudad que es una de las creaciones literarias más detalladas de la época.

Los cuatro millones es otra colección de cuentos. Se abre con una referencia a la «afirmación de Ward McAllister de que en la ciudad de Nueva York sólo había ‘Cuatrocientos’ personas que realmente valían la pena. Pero ha surgido un hombre más sabio -el censista- y se ha preferido su mayor estimación del interés humano para delimitar el campo de estas pequeñas historias de los ‘Cuatro millones'». Para O. Henry, todo el mundo en Nueva York contaba. Sentía un evidente afecto por la ciudad, a la que llamaba «Bagdad-on-the-Subway», y muchos de sus relatos están ambientados allí, pero otros se desarrollan en pequeños pueblos y en otras ciudades.

Cuentos

O. Henry se encuentran entre los cuentos más famosos de la cultura estadounidense. Entre ellos se encuentran:

  • «Un informe municipal», que comienza citando a Frank Norris: «¡Imagina una novela sobre Chicago o Buffalo, digamos, o Nashville, Tennessee! Sólo hay tres grandes ciudades en Estados Unidos que son ‘ciudades de cuento’: Nueva York, por supuesto, Nueva Orleans y, la mejor de todas, San Francisco». Despreciando a Norris, O. Henry sitúa la historia en Nashville.
  • Una de las historias más populares de O. Henry, «El regalo de los Reyes Magos», trata de una joven pareja que anda escasa de dinero pero que desea desesperadamente comprarse regalos de Navidad. Sin que Jim lo sepa, Della vende su posesión más valiosa, su hermosa cabellera, para comprar una cadena de platino para el reloj de Jim; mientras que, sin que Della lo sepa, Jim vende su propia posesión más valiosa, su reloj, para comprar peines con joyas para el cabello de Della. La premisa esencial de esta historia ha sido copiada, reelaborada, parodiada y contada de nuevo innumerables veces en el siglo transcurrido desde que fue escrita.

  • «Compliments of the Season» es otra de las historias navideñas de O. Henry, que describe las desventuras de varios personajes durante la Navidad.
  • «El rescate del jefe rojo», en el que dos hombres secuestran a un niño de diez años. El niño resulta ser tan mocoso y odioso que los hombres desesperados acaban pagando al padre del niño 250 dólares para que se lo lleve de vuelta.
  • «El policía y el himno», sobre un vagabundo de Nueva York llamado Soapy, que se propone ser arrestado para evitar dormir en el frío invierno como huésped de la cárcel de la ciudad. A pesar de sus esfuerzos por cometer pequeños robos, cometer actos de vandalismo, alterar el orden público y «machacarse» con una joven prostituta, Soapy no consigue llamar la atención de la policía. Desconsolado, se detiene frente a una iglesia, donde un himno de órgano le inspira a limpiar su vida, tras lo cual se le acusa rápidamente de vagabundeo y se le condena a tres meses de prisión, exactamente lo que se había propuesto hacer en un principio.
  • «Una reforma recuperada», que cuenta la historia del ladrón de cajas fuertes Jimmy Valentine, recién salido de la cárcel. Va a un banco de la ciudad para revisarlo antes de robarlo. Mientras se dirige a la puerta, llama la atención de la hermosa hija del banquero. Inmediatamente se enamoran y Valentine decide abandonar su carrera criminal. Se instala en el pueblo, adoptando la identidad de Ralph Spencer, un zapatero. Justo cuando está a punto de salir para entregar sus herramientas especializadas a un antiguo socio, llega al banco un agente de la ley que lo reconoce. Jimmy, su prometida y la familia de ésta se encuentran en el banco, inspeccionando una nueva caja fuerte, cuando un niño se queda accidentalmente encerrado dentro de la cámara hermética. Sabiendo que esto sellará su destino, Valentine abre la caja fuerte para rescatar al niño. Mostrando compasión por su buena acción, el agente de la ley lo deja ir.
  • «Después de veinte años», ambientada en una oscura calle de Nueva York, se centra en un hombre llamado «Silky» Bob que está cumpliendo una cita concertada hace 20 años para encontrarse con su amigo Jimmy en un restaurante. Un policía le pregunta qué hace allí. Bob le explica, y el policía se va. Más tarde, un segundo policía se acerca y detiene a Bob. Le da a Bob una nota, en la que el primer policía le explica que él era Jimmy, que había venido a encontrarse con Bob, pero que había reconocido a Bob como un hombre buscado. Poco dispuesto a detener a su viejo amigo, se fue a buscar a otro agente para que realizara la detención.

Origen de su seudónimo

Porter dio varias explicaciones sobre el origen de su seudónimo. En 1909, concedió una entrevista a The New York Times, en la que dio cuenta de ello:

Fue durante estos días de Nueva Orleans cuando adopté mi seudónimo de O. Henry. Le dije a un amigo: «Voy a enviar algunas cosas. No sé si será mucho, así que quiero conseguir un alias literario. Ayúdame a elegir uno bueno». Nos sugirió que consiguiéramos un periódico y eligiéramos un nombre de la primera lista de notables que encontráramos en él. En las columnas de sociedad encontramos el relato de un baile de moda. «Aquí tenemos a nuestros notables», dijo. Miramos la lista y mi ojo se fijó en el nombre Henry. «Eso servirá de apellido», dije. Quiero algo corto. Nada de nombres de tres sílabas para mí». «¿Por qué no usas una letra inicial simple, entonces?» preguntó mi amigo. «Bien», dije, «la O es la letra más fácil de escribir, y la O lo es».
Una vez me escribió un periódico y me preguntó qué significa la O. Respondí: «O significa Olivier, el francés de Oliver». Y varios de mis relatos aparecieron, en consecuencia, en ese periódico con el nombre de Olivier Henry.

El escritor y estudioso Guy Davenport ofrece otra explicación: «el seudónimo con el que empezó a escribir en la cárcel está construido a partir de las dos primeras letras de Ohio y la segunda y las dos últimas de penitenciario». (negrita añadida)

Ambas versiones bien podrían ser apócrifas.

Legado

El Premio O. Henry es el único galardón anual que se concede a relatos cortos de mérito excepcional. El premio lleva el nombre del maestro estadounidense del género, O. Henry.

El Premio O. Henry de Relatos es una colección anual de los veinte mejores relatos del año publicados en revistas estadounidenses y canadienses, escritos en inglés.

El premio en sí se llama Premio O. Henry, no Premio O. Henry, aunque hasta hace poco había ganadores del primer, segundo y tercer premio; la colección se llama The O. Henry Prize Stories, y la colección original se llamaba Prize Stories 1919: The O. Henry Memorial Awards.

Historia y formato

El premio se entregó por primera vez en 1919. A partir de 2003, el editor de la serie elige veinte relatos cortos, cada uno de los cuales es un O. Henry Prize Story. Todos los relatos escritos originalmente en lengua inglesa y publicados en una publicación periódica estadounidense o canadiense pueden ser considerados. Cada año se nombran tres jurados. Los jurados reciben los veinte relatos premiados en forma de manuscrito, sin identificación del autor ni de la publicación. Cada miembro del jurado, actuando de forma independiente, elige un cuento de especial interés y mérito, y comenta ese cuento.

El objetivo del Premio O. Henry de Cuentos sigue siendo fortalecer el arte del cuento. A partir de 2003, el Premio O. Henry de Cuentos está dedicado a un escritor que haya hecho una contribución importante al arte del cuento. El Premio O. Henry de Cuentos 2007 se dedicó a Sherwood Anderson, escritor estadounidense de cuentos. Los jurados de 2007 fueron Charles D’Ambrosio, Lily Tuck y Ursula K. Le Guin.

Irónicamente, O. Henry es un nombre muy conocido en Rusia, ya que sus libros gozaron de excelentes traducciones y algunos de sus relatos fueron llevados al cine de forma popular, siendo el más conocido, probablemente, El rescate del jefe rojo. La frase «Bolívar no puede llevar doble» de «Los caminos que tomamos» se ha convertido en un proverbio ruso, cuyo origen muchos rusos ni siquiera reconocen.

El Museo O. Henry en Austin, Texas.

La casa que los Porter alquilaron en Austin de 1893 a 1895, trasladada de su ubicación original en 1930 y restaurada, abrió como el Museo O. Henry en 1934. La casa de William Sidney Porter está incluida en el Registro Nacional de Lugares Históricos.

O. Henry en la ficción

  • William Sidney Porter es el principal protagonista de la novela A Twist at the End: Una novela de O. Henry (Simon & Schuster, 2000) de Steven Saylor.

Notas

  1. O. Henry, La lámpara recortada, texto del Proyecto Gutenberg. Recuperado el 20 de septiembre de 2008.
  2. Colección de Literatura, Gentileza de la temporada por O. Henry. Recuperado el 20 de septiembre de 2008.
  3. 3.0 3.1 Guy Davenport, The Hunter Gracchus and Other Papers on Literature and Art (Washington, D.C.: Counterpoint, 1996).
  4. New York Times, ‘O. Henry’ sobre sí mismo, la vida y otras cosas. Recuperado el 20 de septiembre de 2008.
  5. 5.0 5.1 Random House, O. Henry Award FAQ. Recuperado el 20 de septiembre de 2008.
  • Ainslee’s Magazine. Archivo de datos de la revista. Recuperado el 6 de noviembre de 2008.
  • Biblioteca de Austin. O. Henry Austin Chronology. Recuperado el 6 de noviembre de 2008.
  • bdb.co.za. Bagdad en el metro. Recuperado el 6 de noviembre de 2008.
  • Actualidad-García, Eugene, O. Henry (William Sydney Porter), Twayne Publishers, 1965. OCLC 965352.
  • Actualidad-García, Eugene, O. Henry: un estudio de la ficción breve, 1993. Maxwell Macmillian International. ISBN 97805708592
  • NexText. O. Henry. Recuperado el 6 de noviembre de 2008.
  • Literatura en línea. Biografía y relatos. Recuperado el 6 de noviembre de 2008.
  • Orgullo y prejuicio86. About O. Henry Retrieved November 6, 2008.
  • Todos los enlaces recuperados el 15 de diciembre de 2018.

    • Obras de O. Henry. Proyecto Gutenberg

    Créditos

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