¿Qué es el catarro? Causas y consejos de tratamiento

El catarro es el término médico que designa la acumulación de mucosidad en la parte posterior de la nariz, la garganta o los senos paranasales. Los médicos suelen denominarlo «goteo postnasal». Si sus síntomas incluyen una acumulación de mucosidad y una nariz constantemente congestionada, es posible que sufra de catarro.

El catarro es una inflamación de las membranas mucosas de las vías respiratorias, y suele afectar a la parte posterior de la nariz, la garganta o los senos paranasales. El catarro puede ser extremadamente frustrante, y puede ser difícil de eliminar, pero la buena noticia es que no se considera grave y hay una serie de opciones de tratamiento disponibles.

El Dr. Roger Henderson analiza las causas, los síntomas y las mejores opciones de tratamiento para el catarro:

¿Qué es el catarro?

Los médicos suelen definir el catarro como un exceso de flema o mucosidad espesa en una de las vías respiratorias o cavidades del cuerpo.

Lo más habitual es que se produzca en los senos paranasales de la parte delantera de la cara, a ambos lados de la nariz, pero también puede ocurrir en la garganta, los oídos o el pecho.

Aunque el catarro no es una afección en sí misma, suele ser un síntoma de otras afecciones como un resfriado, fiebre del heno u otros tipos de problemas provocados por alergias, o pólipos nasales (hinchazones carnosas dentro de la nariz).

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Causas de la catarral

La catarral es causada por las defensas naturales del cuerpo -el sistema inmunitario- que reacciona ante una infección o irritación. Cuando esto ocurre, envía glóbulos blancos a la fuente de la infección o irritación, que entonces libera moléculas que hacen que las membranas mucosas se hinchen y produzcan moco.

La hinchazón también estrecha la cavidad, lo que provoca una mayor congestión y este catarro puede ser claro y líquido o espeso y coloreado.

El catarro está causado por las defensas naturales del cuerpo -el sistema inmunitario- que reacciona ante una infección o irritación.

Por razones desconocidas, algunas personas tienen vasos sanguíneos anormalmente sensibles que reaccionan a los desencadenantes ambientales, como el humo del tabaco y la contaminación. Esto hace que los vasos sanguíneos afectados se hinchen de forma similar a una infección o una reacción alérgica y es esta hinchazón la que provoca congestión y catarro – se conoce como rinitis vasomotora o rinitis no alérgica. El humo del cigarrillo y la contaminación son desencadenantes comunes de esta situación, con otros como el perfume, el alcohol, la comida picante, los cambios de tiempo y el estrés.

catarra cómo deshacerse del catarro
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Síntomas del catarro

Para la mayoría de las personas los síntomas del catarro incluyen los siguientes:

  • Una nariz tapada o «congestionada»
  • Una nariz que gotea
  • Mucosidad que baja por la parte posterior de la garganta
  • Una tos irritante
  • Dolor de cabeza
  • Pérdida del olfato o del gusto
  • Dolor en la cara
  • Fatiga
  • Pérdida de audición leve o sensación de crepitación en el oído medio
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      Tratamiento del catarro

      La mayoría de los casos de catarro no requieren ningún tratamiento específico. Pero si no desaparece por sí solo, el tratamiento depende entonces de la causa subyacente. Pruebe lo siguiente:

      Medicamentos descongestionantes

      Estos pueden ayudar a aliviar la nariz tapada reduciendo la inflamación de los vasos sanguíneos de la nariz. Se pueden adquirir en las farmacias sin receta médica, pero no deben utilizarse durante más de unos días antes de buscar consejo, ya que en ocasiones pueden empeorar la congestión si se utilizan durante demasiado tiempo.

      Los descongestionantes no suelen causar efectos secundarios y, si lo hacen, es probable que sean leves, pero pueden incluir irritación del revestimiento de la nariz, náuseas y dolores de cabeza.

      Inhalación de vapor

      El tratamiento de inhalación de vapor también puede ayudar. Consiste en inhalar el vapor de un recipiente con agua caliente (pero no hirviendo) y puede ayudar a ablandar y aflojar cualquier mucosidad en las cavidades nasales.

      Algunas personas encuentran que añadir cristales de mentol o aceite de eucalipto al agua también ayuda. La inhalación de vapor no se recomienda como tratamiento adecuado para los niños debido al riesgo de quemaduras.

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      Cuándo acudir al médico

      La mayoría de los casos de catarro no requieren atención médica, ya que suelen desaparecer en pocos días una vez que el cuerpo combate la infección subyacente.

      Sin embargo, si el catarro persiste durante varias semanas, pida una cita con su médico de cabecera, ya que es posible que quiera descartar otras afecciones, como pólipos nasales, o averiguar si el catarro está causado por una alergia.

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      ¿Qué puede hacer mi médico?

      Su médico de cabecera puede examinar su nariz para comprobar que no hay pólipos nasales y también puede querer comprobar que el catarro no es el resultado de una alergia.

      Puede que le pregunte si sus síntomas empeoran en determinados ambientes o en ciertos momentos del día o del año. Esto les ayudará a identificar un posible alérgeno, como el polen.

      Si tiene pólipos nasales pequeños (crecimientos carnosos en la nariz) puede ser posible reducirlos utilizando un aerosol nasal que contiene esteroides, pero los pólipos más grandes pueden necesitar ser eliminados con cirugía.

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      Última actualización: 14-08-2020

      El Dr. Roger Henderson es un médico de cabecera, columnista médico nacional y director médico de LIVA Healthcare en el Reino Unido.Aparece regularmente en la televisión y la radio y ha escrito varios libros.
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