Venciendo su reloj biológico – Cómo funciona

Venciendo su reloj biológico
Escrito por: Sherman J. Silber
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¿Cómo funciona el reloj biológico?

Con qué has nacido

Cubierta del reloj biológico

Cubierta del reloj biológico

Recuerda que las mujeres nacen con todos los óvulos que van a tener, y no fabrican nuevos óvulos durante su vida. Las mujeres nacen con aproximadamente dos millones de óvulos en sus ovarios, pero unos once mil de ellos mueren cada mes antes de la pubertad. En la adolescencia, a la mujer sólo le quedan entre trescientos mil y cuatrocientos mil óvulos, y a partir de ese momento, aproximadamente mil óvulos están destinados a morir cada mes. Este fenómeno es completamente independiente de cualquier producción hormonal, de las píldoras anticonceptivas, de los embarazos, de los suplementos nutricionales o incluso de la salud o el estilo de vida. Nada detiene esta muerte inexorable de aproximadamente mil óvulos cada mes, independientemente de la ovulación, la inhibición ovárica o la estimulación. Cuando la mujer se queda sin su reserva de óvulos, los ovarios dejan de producir estrógenos y entra en la menopausia. A pesar de la gran propaganda periodística, no existe un fenómeno similar en los hombres. Los hombres siguen produciendo esperma y testosterona prácticamente a la misma velocidad, con sólo una modesta disminución a medida que envejecen.

Muchos estudios de población han demostrado a lo largo de varias décadas que la mujer fértil media se vuelve infértil a los cuarenta años o antes, y sufre la menopausia a los cincuenta. La edad media del fin de la fertilidad femenina (según todos los primeros estudios de población de mujeres fértiles) precede a la menopausia en unos diez o trece años. El final de la fertilidad de una mujer fértil y normal, y la edad de inicio de la menopausia, se correlacionan estrictamente con la disminución del número de óvulos que quedan en su ovario.

La esperanza de vida media de las mujeres en el mundo occidental es actualmente de unos ochenta y cuatro años, mientras que en 1900, la esperanza de vida media era de cincuenta años, y en 1850, de sólo cuarenta y dos. Mientras tanto, la edad media en la que las jóvenes empiezan a menstruar en el mundo moderno ha disminuido de los trece o catorce años a los diez u once. Ni la esperanza de vida general, ni la edad de la menarquia (el comienzo de la menstruación) tienen efecto alguno sobre la edad media de la menopausia. De hecho, la edad media de la menopausia en casi todas las poblaciones estudiadas durante cualquier periodo de tiempo y en cualquier época ha permanecido constante en torno a los cincuenta años. Aunque algunas mujeres tienen la menopausia a los veinte años (debido al FOP, es decir, fallo ovárico prematuro) y algunas entran en la menopausia a finales de los cincuenta, el momento no parece depender de ningún elemento específico de sus vidas que no sea el número de óvulos con los que fueron dotadas al nacer.

Es esta amplia variación en la dotación de óvulos de una mujer a otra la que determinará si perderá su fertilidad pronto (a finales de los veinte o principios de los treinta), o si será una de las mujeres afortunadas que es capaz de tener hijos hasta mediados o incluso finales de los cuarenta. Para recapitular, la mujer media tendrá entre trescientos mil y cuatrocientos mil óvulos en el momento de la pubertad. Una media de mil morirán cada mes, y sólo uno de esos mil cada mes está destinado a ovular. A la edad de treinta y siete años, a la mujer media sólo le quedarán unos veinticinco mil óvulos. Cuando sólo queden veinticinco mil óvulos en los ovarios, la menopausia se producirá en aproximadamente trece años. Por tanto, la mujer media empieza a ser infértil a los treinta y siete años o antes, cuando su reserva ovárica se reduce a unos veinticinco mil óvulos, y a los cincuenta años tendrá la menopausia. Pero hay grandes variaciones respecto a esta media. Lo que necesita saber, para planificar toda su vida, es dónde encaja usted en esa curva (véase la fig. 3).

FIGURA 3: La disminución de la reserva folicular y el declive relacionado con la edad de la fertilidad femenina.
FIGURA 3: La disminución de la reserva folicular y el declive relacionado con la edad de la fertilidad femenina.

Los folículos antrales y su reserva ovárica

Para entender cómo una ecografía de recuento de folículos antrales puede indicarle en qué punto de su reloj biológico se encuentra, recuerde que cada día mueren aproximadamente entre treinta y treinta y cinco óvulos. De ahí viene la cifra de mil por mes. Mueren sólo porque han iniciado su salida de la reserva de óvulos en reposo y han comenzado su largo desarrollo de tres meses para convertirse en un óvulo capaz de ovular. Sólo uno cada mes, de los mil que lo intentaron, lo conseguirá. En otras palabras, todos los días, unos treinta óvulos que, por lo demás, están descansando de forma segura en el ovario, protegidos de los estragos de la edad por estar en una fase quiescente, emergen por alguna señal que los científicos aún no entienden en un proceso de desarrollo muy largo (de aproximadamente tres meses) que está completamente disociado de tu ciclo menstrual o tu ciclo ovulatorio. Una vez que ese crecimiento de tres meses ha alcanzado la etapa antral, cuando los folículos finalmente se vuelven sensibles a las hormonas de tu ciclo menstrual mensual, morirán rápidamente y desaparecerán si no son rescatados por la FSH. Así es como sucede:

Cada óvulo en sus ovarios está encerrado dentro de un folículo en reposo. Cada día, entre treinta y treinta y cinco de estos folículos en reposo comienzan sus ochenta y cinco días de desarrollo para intentar finalmente ovular. En cualquier momento, una vista del ovario revela folículos (con sus óvulos encerrados) en todas las fases de reposo o crecimiento (véase la figura 4). Hay folículos primordiales, o en reposo, tempranos; hay folículos primarios algo más grandes; hay folículos preantrales más grandes (que están empezando a formar un espacio lleno de líquido); y hay folículos antrales, que apenas se están haciendo visibles bajo la ecografía con un tamaño de aproximadamente uno a dos milímetros de diámetro. Además, en la mitad del ciclo, el día catorce, suele haber un folículo preovulatorio dominante. Tras la ovulación, ese folículo se convierte en un cuerpo lúteo, que comienza a secretar progesterona.

FIGURA 4: Diversas etapas de los folículos en el ovario humano.
Figura 4: Diversas etapas de los folículos en el ovario humano.

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A menudo se piensa erróneamente que sólo se desarrolla un folículo cada mes, durante las dos primeras semanas del ciclo, culminando finalmente en un gran folículo de veinte milímetros del que se ovula el óvulo aproximadamente el día catorce (en un ciclo menstrual ovulatorio típico de veintiocho días). El desarrollo de este único folículo dominante cada mes, con su creciente producción de estrógenos, y toda la regulación del ciclo mensual a través de las hormonas hipofisarias de la FSH y la LH, sólo da una pequeña parte de la imagen; sólo muestra lo que le ocurre a un óvulo en un ovario que contiene, en una mujer joven fértil, hasta 200.000 óvulos. Ese único óvulo, destinado a ovular, se desarrolló como el único folículo dominante entre los treinta folículos preantrales y antrales, mucho más pequeños, que se habían estado desarrollando en el ovario hasta setenta días antes del comienzo del ciclo menstrual actual de veintiocho días (véase la fig. 5).

FIGURA 5: Ocho y cinco días de desarrollo del folículo.
Figura 5: Ocho y cinco días de desarrollo de los folículos.

La mayoría de los 300.000 a 400.000 folículos de los ovarios están quiescentes y no hacen nada durante un mes determinado, pero de esa reserva primordial un cierto número (una media de treinta a cuarenta) comenzará a desarrollarse cada día. Alrededor de los setenta días de desarrollo, estos folículos habrán crecido hasta alcanzar un tamaño aproximado de dos milímetros, y a ese tamaño son fácilmente visibles con las modernas ecografías de alta calidad. Durante los primeros setenta días del desarrollo de un folículo, éste es completamente independiente de cualquier influencia hormonal. La FSH y el ciclo hormonal mensual no tienen todavía ninguna influencia. En algún momento, entre 0,2 milímetros y 2 milímetros de tamaño, estos llamados folículos antrales comienzan a ser sensibles a la estimulación por parte de la FSH de la hipófisis. Antes del momento en que estos diminutos folículos finalmente se preparan para entrar en el ciclo menstrual / ovulatorio actual, no se ven afectados en absoluto por cualquier evento hormonal que haya tenido lugar en los ciclos anteriores.

Como se ha dicho anteriormente, el número de folículos que abandonan la reserva de reposo (destinados a convertirse en el afortunado óvulo que se ovula, o los desafortunados que sufren atresia, es decir, La media de folículos que salen de la reserva de reposo (destinados a convertirse en óvulos afortunados que ovulan o en óvulos desafortunados que sufren atresia, es decir, muerte celular) puede ser de unos treinta al día, o mil al mes, y ese número está relacionado con la edad de la mujer y con la disminución de su fertilidad. Así, cuando una mujer tiene sólo veinte años, una media de treinta y siete folículos al día abandonan la fase de reposo. Cuando tiene treinta y cinco años, una media de diez folículos al día abandonan la fase de reposo, y cuando tiene cuarenta y cinco años, una media de dos folículos al día abandonan la fase de reposo. Esto significa que el número de folículos por día que comienzan a convertirse en antrales, y por lo tanto capaces de ser rescatados de la muerte por la estimulación de la FSH, está inversamente relacionado con la edad de la mujer. Cuanto más joven sea la mujer y mayor sea el número total de óvulos en sus ovarios, mayor será el número de óvulos en un mes determinado, o en un día determinado, que dejarán la fase de reposo y se convertirán en folículos antrales (de los cuales sólo uno por mes está destinado a ovular; todos los demás morirán).

Así, el número de folículos que contienen óvulos que permanecen en el ovario experimenta un descenso constante desde una media de 400.000 óvulos a los dieciocho años hasta una media de 25.000 óvulos a los treinta y siete años. A partir de los treinta y siete o treinta y ocho años, se produce una aceleración muy drástica del descenso mensual de los óvulos restantes. No sólo la reserva de óvulos y folículos ya ha disminuido debido a un declive constante durante los veinte años anteriores, sino que la tasa de declive después de los treinta y siete años es aún más pronunciada que en los años anteriores (véase la figura 6). El número de folículos diarios que abandonan esta reserva de reposo y comienzan el camino de desarrollo de tres meses para estar disponibles para una futura ovulación disminuye drásticamente en proporción directa al número de óvulos que quedan en el ovario. Cuando el folículo antral adquiere el tamaño suficiente (de uno a dos milímetros) para ser visible en la ecografía, se vuelve también susceptible de estimulación hormonal, y el número de folículos antrales visibles es directamente proporcional a la reserva ovárica. Por lo tanto, el recuento de folículos antrales determinado por la ecografía le dará una lectura precisa de cuántos óvulos quedan en sus ovarios.

El recuento de folículos antrales también le indica el número de óvulos que se pueden recuperar en un ciclo de estimulación ovulatoria para la FIV. Para entender esto, repasaremos rápidamente el ciclo menstrual normal con la ovulación de un solo óvulo y explicaremos lo que ocurre cuando administramos inyecciones de FSH para estimular el desarrollo de múltiples folículos para un ciclo de FIV. Recuerde que el número de óvulos que somos capaces de recuperar en un ciclo de FIV, independientemente de la edad, es el determinante más importante de su probabilidad de embarazo; también es el determinante más importante de cualquier disminución de su fertilidad natural relacionada con la edad.

FIGURA 6: Número de óvulos en el ovario humano en relación con la edad de la mujer.
Figura 6: Número de óvulos en el ovario humano en relación con la edad de la mujer.

Emergencia del folículo único dominante durante un ciclo mensual ovulatorio normal

En el momento de la menstruación como resultado de la rápida caída de la secreción de estradiol (estrógeno) y progesterona del folículo ovulado del mes anterior, el útero desprende el revestimiento que se había acumulado durante ese mes en preparación para el embarazo (ver fig. 2). Este descenso repentino de estrógenos hace que la FSH secretada por la hipófisis aumente drásticamente alrededor del día veintiséis del ciclo anterior de veintiocho días. Así, dos días más tarde, en el primer día de la menstruación (el comienzo del siguiente ciclo), esta FSH elevada estimula únicamente el desarrollo de los folículos que habían abandonado la reserva de reposo 70 días antes, y que ahora son antrales. A medida que estos folículos antrales crecen en respuesta a la FSH, secretan estrógeno e inhibina B, que a su vez suprimen aún más la secreción hipofisaria de FSH. Así, a medida que los folículos antrales se vuelven más maduros (hacia el sexto día), la FSH comienza a disminuir. Si estos folículos antrales no fueran rescatados por el aumento del nivel de FSH en el primer día del ciclo menstrual, cuando finalmente han alcanzado el tamaño antral, morirían inmediatamente.

Entonces se produce una lucha competitiva entre todos estos aproximadamente treinta folículos antrales para ver cuál se convertirá en el «folículo líder» que ovulará el día catorce. El folículo antral que es más sensible a la FSH en los primeros días de su ciclo se vuelve aún más sensible a la FSH, y por lo tanto gana el liderazgo sobre todos los otros folículos (que mueren debido a los niveles cada vez más bajos de FSH). Una vez que el folículo dominante gana el liderazgo, nunca lo abandonará, porque requiere menos FSH que los otros para obtener el mismo grado de estimulación. Dado que la FSH disminuye continuamente hacia la mitad del ciclo, justo antes de la ovulación, todos los demás folículos antrales de ese mes (que finalmente se han vuelto dependientes de las hormonas después de casi tres meses de crecimiento no hormonal) morirán. Cuando llegan a esta etapa de desarrollo, los folículos son completamente dependientes de la FSH para sobrevivir. Una vez que la producción de estrógenos llega a un pico exponencial, alrededor del día doce o trece, estimula un aumento dramático de LH desde la glándula pituitaria, y ese aumento de LH es lo que prepara al único folículo restante para la ovulación.

En la preparación para la FIV, las inyecciones de FSH se administran en la parte inicial del ciclo para que el nivel de FSH nunca disminuya, como lo haría normalmente. Esta elevación sostenida de la FSH, que es lo único a lo que equivale la administración de hormonas de estimulación ovulatoria, mantiene a casi todos los treinta o más folículos antrales, de modo que ningún folículo puede adquirir predominio sobre los demás. Por lo tanto, el número de óvulos recuperados en un ciclo de estimulación hormonal para la FIV refleja directamente su recuento de folículos antrales, y su recuento de folículos antrales refleja directamente su número total de óvulos restantes.

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