Battre son horloge biologique – Comment ça marche

Battre son horloge biologique
Écrit par : Sherman J. Silber
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Comment fonctionne l’horloge biologique ?

Ce avec quoi vous êtes née

Couverture de l'horloge biologique

Couverture de l'horloge biologique

Rappellez-vous que les femmes naissent avec tous les œufs qu’elles auront jamais, et qu’elles ne fabriquent pas de nouveaux œufs au cours de leur vie. Les femmes naissent avec environ deux millions d’ovules dans leurs ovaires, mais environ onze mille d’entre eux meurent chaque mois avant la puberté. À l’adolescence, une femme ne dispose plus que de trois cent mille à quatre cent mille ovules, et à partir de ce moment-là, environ mille ovules sont destinés à mourir chaque mois. Ce phénomène est totalement indépendant de toute production d’hormones, de la pilule contraceptive, des grossesses, des compléments alimentaires, ou même de l’hygiène de vie. Rien n’arrête cette mort inexorable d’environ mille ovules chaque mois, indépendamment de l’ovulation, de l’inhibition ovarienne ou de la stimulation. Lorsque la femme n’a plus d’ovules, ses ovaires cessent de produire des œstrogènes et elle est ménopausée. Malgré tout le battage journalistique, il n’existe pas de phénomène similaire chez l’homme. Les hommes continuent à fabriquer des spermatozoïdes et de la testostérone à des taux pratiquement identiques, avec seulement une très modeste diminution à mesure qu’ils vieillissent.

De nombreuses études de population ont démontré sur plusieurs décennies que la femme fertile moyenne devient infertile à l’âge de quarante ans ou plus tôt, et subit la ménopause à l’âge de cinquante ans. L’âge moyen de la fin de la fertilité féminine (selon toutes les premières études de population sur les femmes fertiles) précède la ménopause d’environ dix à treize ans. La fin de la fertilité pour une femme par ailleurs normale et fertile, et l’âge du début de la ménopause, sont strictement corrélés avec le déclin du nombre d’ovules restant dans son ovaire.

L’espérance de vie moyenne des femmes dans le monde occidental est actuellement d’environ quatre-vingt-quatre ans, alors qu’en 1900, l’espérance de vie moyenne était de cinquante ans, et en 1850, elle n’était que de quarante-deux ans. Parallèlement, l’âge moyen auquel les jeunes filles commencent à avoir leurs règles dans le monde moderne est passé de treize ou quatorze ans à dix ou onze ans. Ni l’espérance de vie globale, ni l’âge de la ménarche (début des menstruations) n’ont d’effet sur l’âge moyen de la ménopause. En fait, l’âge moyen de la ménopause dans presque toutes les populations étudiées, quelle que soit la période et l’époque, est resté constant, autour de cinquante ans. Bien que certaines femmes soient ménopausées dans la vingtaine (en raison de l’insuffisance ovarienne prématurée, c’est-à-dire insuffisance ovarienne prématurée) et que certaines sont ménopausées à la fin de la cinquantaine, le moment ne semble pas dépendre d’un élément spécifique de leur vie autre que le nombre d’ovules dont elles ont été dotées à la naissance.

C’est cette grande variation dans la dotation d’ovules d’une femme à l’autre qui déterminera si vous perdrez votre fertilité tôt (fin de la vingtaine ou début de la trentaine), ou si vous ferez partie des femmes chanceuses qui sont capables d’avoir des enfants jusqu’au milieu, voire la fin de la quarantaine. Pour récapituler, une femme moyenne dispose de trois cent mille à quatre cent mille ovules au moment de la puberté. En moyenne, un millier d’entre eux mourront chaque mois, et seul l’un d’entre eux sera destiné à ovuler. À l’âge de trente-sept ans, la femme moyenne n’aura plus qu’environ vingt-cinq mille ovules. Lorsqu’il ne reste plus que vingt-cinq mille ovules dans les ovaires, la ménopause survient dans environ treize ans. Ainsi, la femme moyenne commence à devenir infertile à l’âge de trente-sept ans ou plus tôt, lorsque sa réserve ovarienne descend à environ vingt-cinq mille ovules, et à cinquante ans, elle sera ménopausée. Mais il existe de grandes variations par rapport à cette moyenne. Ce que vous devez savoir, pour planifier toute votre vie, c’est où vous vous situez sur cette courbe (voir fig. 3).

FIGURE 3 : La diminution du pool folliculaire et le déclin de la fertilité féminine lié à l'âge.
FIGURE 3 : La diminution du pool folliculaire et le déclin de la fertilité féminine lié à l’âge.

Les follicules antraux et votre réserve ovarienne

Pour comprendre comment une échographie du nombre de follicules antraux peut vous indiquer où vous en êtes sur votre horloge biologique, rappelez-vous qu’environ trente à trente-cinq œufs meurent chaque jour. C’est de là que vient le chiffre de mille par mois. Ils meurent uniquement parce qu’ils ont commencé à émerger du pool d’ovules au repos et ont entamé leur long développement de trois mois pour devenir un ovule capable d’ovuler. Un seul par mois, sur les mille qui ont essayé, y parviendra. En d’autres termes, chaque jour, une trentaine d’ovules qui se reposent normalement en toute sécurité dans votre ovaire, protégés des ravages de l’âge par une phase de quiescence, émergent par un signal que les scientifiques ne comprennent toujours pas dans un processus de développement très long (environ trois mois) qui est complètement dissocié de votre cycle menstruel ou de votre cycle ovulatoire. Une fois que cette croissance de trois mois a atteint le stade antral, lorsque les follicules deviennent enfin sensibles aux hormones de votre cycle menstruel mensuel, ils vont rapidement mourir et disparaître s’ils ne sont pas secourus par la FSH. Voici comment cela se passe :

Chaque ovule présent dans vos ovaires est enfermé dans un follicule au repos. Chaque jour, trente à trente-cinq de ces follicules au repos commencent leurs quatre-vingt-cinq jours de développement vers une tentative éventuelle d’ovulation. À tout moment, une vue de votre ovaire révèle des follicules (avec les ovules qu’ils contiennent) à tous les stades de repos ou de croissance (voir fig. 4). Il y a des follicules primordiaux précoces, ou au repos, des follicules primaires un peu plus grands, des follicules pré-antraux plus grands (qui commencent à former un espace rempli de liquide) et des follicules antraux, qui commencent tout juste à être visibles à l’échographie, avec un diamètre d’environ un à deux millimètres. En outre, au milieu du cycle, au quatorzième jour, il y a normalement un follicule préovulatoire dominant. Après l’ovulation, ce follicule devient un corps jaune, qui commence à sécréter de la progestérone.

FIGURE 4 : Différents stades des follicules dans l'ovaire humain.
FIGURE 4 : Différents stades des follicules dans l’ovaire humain.

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On pense souvent à tort qu’un seul follicule se développe chaque mois, pendant les deux premières semaines du cycle, pour aboutir finalement à un gros follicule de vingt millimètres à partir duquel l’ovule est ovulé à environ quatorze jours (dans un cycle menstruel ovulatoire typique de vingt-huit jours). Le développement de ce follicule unique et dominant chaque mois, avec sa production croissante d’œstrogènes, et la régulation complète du cycle mensuel par les hormones hypophysaires FSH et LH, ne donnent qu’une infime partie de l’image ; ils ne montrent que ce qui arrive à un ovule dans un ovaire qui contient, chez une jeune femme fertile, jusqu’à 200 000 ovules. Ce seul ovule destiné à ovuler s’est développé comme le seul follicule dominant parmi la trentaine de follicules pré-antraux et antraux beaucoup plus petits, qui se sont développés dans l’ovaire depuis pas moins de soixante-dix jours avant le début du cycle menstruel actuel de vingt-huit jours (voir fig. 5).

FIGURE 5 : Huit-cinq jours de développement folliculaire.
FIGURE 5 : Huit-cinq jours de développement des follicules.

La plupart des 300 000 à 400 000 follicules des ovaires sont au repos et ne font rien pendant un mois donné, mais à partir de ce pool primordial, un certain nombre (en moyenne trente à quarante) vont commencer à se développer chaque jour. Au bout d’environ soixante-dix jours de développement, ces follicules auront atteint une taille d’environ deux millimètres, et à cette taille, ils sont facilement visibles grâce à une échographie moderne de haute qualité. Pendant les soixante-dix premiers jours du développement d’un follicule, celui-ci est complètement indépendant de toute influence hormonale. La FSH et le cycle hormonal mensuel n’ont encore aucune influence. Entre 0,2 et 2 millimètres, ces follicules dits antraux commencent à être sensibles à la stimulation par la FSH de l’hypophyse. Avant le moment où ces minuscules follicules deviennent enfin prêts à entrer dans le cycle menstruel / ovulatoire en cours, ils ne sont absolument pas affectés par les événements hormonaux, quels qu’ils soient, qui ont eu lieu au cours des cycles précédents.

Comme indiqué précédemment, le nombre de follicules qui quittent le pool de repos (destinés à devenir soit l’ovule chanceux qui est ovulé, soit les malchanceux qui subissent une atrésie, c’est-à-dire, Ce nombre est lié à l’âge de la femme et au déclin de sa fertilité. Ainsi, lorsqu’une femme n’a que vingt ans, une moyenne de trente-sept follicules par jour quittent le stade de repos. À trente-cinq ans, dix follicules par jour en moyenne quittent le stade de repos, et à quarante-cinq ans, deux follicules par jour en moyenne quittent le stade de repos. Cela signifie que le nombre de follicules par jour qui commencent à devenir antraux, et donc capables d’être sauvés de la mort par la stimulation de la FSH, est inversement proportionnel à l’âge de la femme. Plus la femme est jeune et plus le nombre total d’ovules dans ses ovaires est important, plus le nombre d’ovules dans un mois donné, ou un jour donné, qui quitteront la phase de repos et se développeront en follicules antraux (dont un seul par mois est destiné à ovuler ; tous les autres mourront) est élevé.

Donc le nombre de follicules contenant des ovules restant dans l’ovaire subit un déclin régulier, passant d’une moyenne de 400 000 ovules à l’âge de dix-huit ans à une moyenne de 25 000 ovules à trente-sept ans. Après trente-sept ou trente-huit ans, on assiste à une accélération spectaculaire du déclin mensuel des ovules restants. Non seulement votre réserve d’ovules et de follicules est déjà réduite en raison d’un déclin constant au cours des vingt années précédentes, mais le taux de déclin après trente-sept ans devient encore plus rapide que les années précédentes (voir fig. 6). Le nombre de follicules qui, chaque jour, quittent ce réservoir de repos et entament le parcours de développement de trois mois qui les rendra disponibles pour une future ovulation diminue de façon spectaculaire, en proportion directe du nombre d’ovules qui restent dans l’ovaire. Lorsque le follicule antral devient suffisamment grand (un à deux millimètres) pour être visible à l’échographie, il devient également sensible à la stimulation hormonale, et le nombre de follicules antraux visibles est directement proportionnel à la réserve ovarienne. Par conséquent, le nombre de follicules antraux déterminé par échographie vous donnera une lecture précise du nombre d’ovules restant dans vos ovaires.

Le nombre de follicules antraux vous indique également le nombre d’ovules qui peuvent être récupérés lors d’un cycle de stimulation ovulatoire pour une FIV. Pour comprendre cela, nous allons rapidement revoir le cycle menstruel normal avec l’ovulation d’un seul ovule et expliquer ce qui se passe lorsque nous donnons des injections de FSH pour stimuler le développement de plusieurs follicules pour un cycle de FIV. N’oubliez pas que le nombre d’ovules que nous sommes en mesure de récupérer lors d’un cycle de FIV, quel que soit votre âge, est le déterminant le plus important de vos chances de grossesse ; c’est également le déterminant le plus important de tout déclin de votre fertilité naturelle lié à l’âge.

FIGURE 6 : Nombre d'ovules dans l'ovaire humain en fonction de l'âge de la femme.
FIGURE 6 : Nombre d’ovules dans l’ovaire humain en fonction de l’âge de la femme.

Émergence du follicule unique dominant au cours d’un cycle mensuel ovulatoire normal

Au moment des règles (menstruations), suite à la chute rapide de la sécrétion d’œstradiol (œstrogènes) et de progestérone par le follicule ovulé du mois précédent, l’utérus se débarrasse de la muqueuse qui s’était constituée au cours de ce mois en vue d’une grossesse (voir fig. 2). Cette chute soudaine des œstrogènes entraîne une augmentation spectaculaire de la FSH sécrétée par l’hypophyse vers le vingt-sixième jour du cycle précédent de vingt-huit jours. Ainsi, deux jours plus tard, au premier jour de votre menstruation (le début de votre prochain cycle), cette FSH élevée stimule uniquement le développement des follicules qui avaient quitté le pool de repos 70 jours plus tôt, et qui sont maintenant antraux. Au fur et à mesure que ces follicules antraux se développent en réponse à la FSH, ils sécrètent des œstrogènes et de l’inhibine B, qui à leur tour suppriment davantage la sécrétion de FSH par l’hypophyse. Ainsi, lorsque les follicules antraux deviennent plus matures (vers le sixième jour), la FSH commence à diminuer. Si ces follicules antraux n’étaient pas secourus par l’augmentation du taux de FSH au premier jour du cycle menstruel, lorsqu’ils ont enfin atteint la taille antrale, ils mourraient immédiatement.

Une lutte concurrentielle s’engage alors entre tous ces quelque trente follicules antraux pour savoir lequel deviendra le « follicule leader » qui ovulera au quatorzième jour. Le follicule antral qui est le plus sensible à la FSH au cours des premiers jours de votre cycle devient encore plus sensible à la FSH, et prend ainsi le dessus sur tous les autres follicules (qui meurent en raison de niveaux de FSH de plus en plus faibles). Une fois que le follicule dominant a pris l’avantage, il ne le cédera jamais, car il a besoin de moins de FSH que les autres pour obtenir le même degré de stimulation. Étant donné que la FSH diminue continuellement vers le milieu de votre cycle, juste avant l’ovulation, tous les autres follicules antraux de ce mois (qui sont finalement devenus dépendants des hormones après presque trois mois de croissance non liée aux hormones) mourront. Lorsqu’ils atteignent ce stade de développement, les follicules sont complètement dépendants de la FSH pour leur survie. Une fois que la production d’œstrogènes atteint un pic exponentiel, vers le douzième ou treizième jour, elle stimule une hausse spectaculaire de la LH de l’hypophyse, et c’est cette hausse de la LH qui prépare le seul follicule restant à l’ovulation.

En préparation de la FIV, des injections de FSH sont effectuées au début du cycle afin que le taux de FSH ne diminue jamais, comme il le ferait normalement. Cette élévation soutenue de la FSH, à laquelle se résume l’administration d’hormones de stimulation ovulatoire, entretient la quasi-totalité de la trentaine de follicules antraux, de sorte qu’aucun follicule ne peut prendre le dessus sur les autres. Par conséquent, le nombre d’ovules prélevés lors d’un cycle de stimulation hormonale pour une FIV reflète directement le nombre de vos follicules antraux, et ce nombre reflète directement le nombre total d’ovules restants.

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