Comment la Rome antique a-t-elle influencé le droit européen ?

Statue de Dame Justice à Berne, en Suisse

« Jus eat ars boni et aqua » – le droit est l’art du bien et de l’équité. C’est ainsi que le juriste romain Celse a défini le droit. Cette définition représente et englobe les désirs du peuple romain et sa volonté de créer et de mettre en œuvre des lois, un désir qui a en effet réussi à traverser globalement les barrières du temps et à atteindre le monde moderne tel que nous le connaissons aujourd’hui. Le droit romain est le fondement stable sur lequel la culture juridique moderne s’est développée et a évolué dans son ensemble. Le système de droit civil est basé sur le droit romain tardif et sa caractéristique la plus distinctive – que ses principes fondamentaux sont codifiés dans un système qui sert de source primaire de droit.

Importance du droit romain : de l’Antiquité aux systèmes de droit modernes

On prétend que l’identité européenne est construite sur trois piliers : Le christianisme, la philosophie aristotélicienne et le droit romain. Le terme même de « droit romain » désigne le système juridique de la Rome antique, depuis la fondation de la ville en 753 av. J.-C. jusqu’à la chute de l’Empire romain d’Occident au Ve siècle de notre ère. Il a ensuite été utilisé dans l’Empire byzantin (Empire romain d’Orient) jusqu’en 1453. Le « droit romain » est également utilisé pour désigner les systèmes juridiques mis en œuvre dans la majeure partie de l’Europe occidentale jusqu’au 18e siècle. Il s’agit du droit impliqué dans le Saint Empire romain germanique et en même temps du droit des pays qui n’ont jamais été soumis à la domination romaine. Le droit romain a influencé les systèmes juridiques nationaux non seulement en Europe mais aussi en Amérique, en Afrique et en Asie. Il constitue la base des codifications civiles bourgeoises dans la plupart des pays d’Europe continentale et des systèmes dérivés ailleurs. Il n’en reste pas moins qu’il a une influence importante sur la formation des nations et de l’État moderne.

Développement de la législation précoce

Le système du droit romain s’est développé pendant l’existence continue de la République et de l’Empire romains. Entre 753-31 av. J.-C., le jus civile (droit civil) a été développé. Cette législation s’appliquait exclusivement aux citoyens romains. Cependant, il y avait de nombreux cas dans lesquels des étrangers étaient également impliqués. Ces affaires étaient soumises à la justice de différents magistrats et gouverneurs, d’où la nécessité d’un autre type de loi. Cet autre type de juridiction était alors appelé jus gentium (droit des gens) et s’appliquait à la fois aux Romains eux-mêmes et aux étrangers. Il est devenu une alternative flexible au jus civil appliqué par les magistrats. Dans son essence, le jus gentium se composait des éléments suivants : 1. Le droit commercial existant utilisé par les commerçants méditerranéens ; 2. les institutions du droit romain qui pouvaient être appliquées universellement ; 3. le propre sens du magistrat de ce qui était équitable ou juste. Au IIIe siècle de notre ère, lorsque la citoyenneté a été étendue à tout l’empire, les différences pratiques entre le jus civile et le jus gentium ont cessé d’exister. Le terme jus gentium a obtenu un sens plus universel faisant référence aux mêmes résultats juridiques que les parties participantes soient citoyennes ou non.

Le premier code de droit

Une division importante du droit romain est devenue ce qui est maintenant connu comme jus scriptum (droit écrit) et jus non scriptum (droit non écrit). Le terme de droit non écrit se référait strictement aux coutumes, tandis que le droit écrit représentait littéralement tout le droit basé sur toute source et preuve écrite. Il existait différents types de droit écrit, dont le premier était constitué par les leges ou décrets d’une des assemblées générales du peuple romain. Elles n’étaient source de droit que pendant la République. Avec l’instauration de l’Empire en 31 avant J.-C., la fonction des assemblées fut réduite à la ratification formelle des volontés de l’empereur. Les leges ou lois les plus importantes sont les Douze Tables, promulguées en 451 av. Il s’agit de la première tentative des Romains de créer un code de loi afin de prévenir les luttes politiques entre les classes. On sait peu de choses sur le contenu réel des Douze Tables. Malheureusement, le texte authentique du code n’a pas complètement survécu à ce jour et seuls quelques fragments sont actuellement conservés. Cependant, ces fragments montrent clairement que de nombreuses questions juridiques essentielles étaient traitées par le code, comme le droit de la famille, les délits et la procédure judiciaire. De nombreuses lois d’aujourd’hui à travers le monde peuvent être rattachées aux premiers balbutiements avec les Douze Tables.

Les autres types de lois écrites étaient : les edicta (édits) ou proclamations, émis par un magistrat supérieur sur des questions judiciaires ; les senatus consulta ou résolutions du sénat romain ; les constitutiones principum qui étaient des expressions du pouvoir législatif de l’empereur car au milieu du 2ème siècle AC, l’empereur était le seul créateur de la loi ; et les responsa prudentium ou réponses à des questions juridiques données par de savants juristes à ceux qui les consultaient.

Le droit romain : postulats et principes clés déterminés historiquement

Les sources de notre connaissance du droit romain dans le monde antique comprennent les statuts, les actes et le contenu écrit laissé par les juristes. Parmi ces derniers, il faut mentionner les Institutes de Gaius, un manuscrit inachevé de lections, daté du IIe siècle AC. Gaius a inventé un système de droit privé basé sur la division de toute matière en personae (personnes), res (choses) et actiones (actions légales). Ce système a été utilisé pendant les nombreux siècles qui ont suivi. Cependant, la source d’information la plus importante est le Corpus Juris Civilis, ordonné par l’empereur Justinien Ier. L’empereur a formé une commission de juristes pour compiler toutes les lois romaines existantes jusqu’à ce jour en un seul corps unifié.

Par la suite, en mélangeant les anciennes lois périmées avec les nouvelles lois de l’empire romain, l’empereur Justinien Ier a effectivement nettoyé et mis à jour le droit romain en sélectionnant uniquement les règles qui avaient une réelle valeur pratique de l’époque laissant derrière elles tous les principes et postulats obsolètes. Le premier livre de ce que l’on appelle le Corpus Juris Civilis est le Codex Constitutionum. Il représente une sélection des constitutions impériales qui avaient une certaine valeur pratique ou dont les dispositions étaient adaptées aux circonstances de l’époque de Justinien. Le deuxième livre ou ensemble de volumes comprend 50 autres volumes de livres connus sous le nom de Digest (Digesta) ou Pandectes (Pandectae). Ils contenaient une sélection des écrits des juristes et étaient déclarés être un livre de droit et aucun autre écrit de juriste ne pouvait plus être cité. À peu près à la même époque, les Institutes de Justinien ont été publiées. Il contenait un aperçu des éléments du droit romain. Le dernier livre est connu comme les Nouvelles constitutions ou les Romans et consiste en des ordonnances émises par l’empereur lui-même.

Développement ultérieur et contributions de l’Occident

Ce Corpus Juris de Justinien continua à être le principal livre de droit de ce qui restait du monde impérial romain longtemps après le règne de Justinien. Son système de droit a continué à se développer encore plus dans l’Empire d’Orient jusqu’à la chute même de Constantinople aux mains des Turcs au 15e siècle. Cependant, la véritable résurrection du droit romain s’est produite en Occident. Le Corpus Juris Civilis a été redécouvert à Bologne, en Italie, à la fin du 11e siècle et est à l’origine de la création de la première université d’Europe et de la première faculté de droit. De là, le droit romain s’est répandu dans toute l’Europe catholique, l’Angleterre constituant une exception importante.

Au 16e siècle, le droit romain était en vigueur dans la majeure partie de l’Europe. Cependant, dans le processus d’adoption, de nombreuses règles romaines ont été mélangées ou modifiées de manière à mieux correspondre aux normes et spécificités juridiques des différentes nations européennes. En général, les règles appliquées par les pays européens à cette époque étaient identiques au droit romain de l’époque de Justinien. Néanmoins, le droit qui s’est développé était commun à la plupart des pays européens et il a donc été appelé Ius Commune (droit commun) . Sous cette forme, le droit romain était en vigueur dans de nombreux pays jusqu’à ce que des codes nationaux soient créés aux 18e et 19e siècles. Par exemple – en Allemagne, le droit romain est resté la principale source juridique jusqu’en 1900, lorsque le code civil allemand a été introduit pour la première fois.

Droit romain anglo-saxon v.s. continental

En ce qui concerne l’Angleterre – elle n’a pas adopté le droit romain comme le reste des pays européens. Les règles romaines n’ont jamais eu force de loi dans le pays, bien qu’elles aient été enseignées dans les universités d’Oxford et de Cambridge. Toutefois, certaines règles de fond, certains concepts et certains modes de raisonnement fondés sur la tradition juridique romaine ont fortement influencé le système juridique anglais à son propre égard. La raison en est que le droit romain offre également une spécificité et un pouvoir : il a la capacité de réduire un problème à une ou deux phrases et d’en tirer une règle. Cela le rend très proche du droit anglo-saxon, sur lequel le système juridique anglais est basé. Cependant, contrairement au système de droit européen continental, le système de droit anglo-saxon, également connu sous le nom de système de Common Law, est fondé sur le droit décisionnel établi par les juges, qui confère l’autorité d’un précédent aux décisions judiciaires antérieures. Le principe principal réside ici dans l’affirmation selon laquelle il est injuste de traiter des faits similaires différemment à différentes occasions.

Droit romain et codes modernes

Aujourd’hui, le droit romain a été remplacé par des codes modernes. Ces codes ont été créés en transmettant les règles du droit romain et en les plaçant dans un cadre qui fournit un ordre moderne et systématique. C’est particulièrement vrai en ce qui concerne le code civil allemand et c’est également vrai en ce qui concerne les systèmes juridiques et les constitutions européennes les plus modernes. Cependant, certaines règles romaines ont été mises en œuvre directement et, aujourd’hui encore, elles s’appliquent à chacun d’entre nous. Par exemple, le fait que nous puissions retourner les achats défectueux au magasin pendant une certaine période de « grâce » a une origine romaine. À l’époque de Justinien, ce principe a été étendu à tous les contrats et, à ce titre, a été repris par certains systèmes juridiques européens.

De plus, le droit romain est le socle commun sur lequel est construit l’ordre juridique européen. Par conséquent, il sert de source de règles et de normes juridiques qui se mêlent facilement aux propres lois nationales des pays européens. Non seulement le droit romain se mêle efficacement aux normes et pratiques largement utilisées de la common law et du droit continental, mais son ensemble de principes fondamentaux et/ou de règles établies prédéfinit, façonne et fournit des sources de droit en fonction desquelles les États sont gouvernés en général. De nos jours, ces règles forment, c’est-à-dire constituent, ce qu’est l’entité et ce que l’on appelle aussi communément les Constitutions des Nations .

En vérité, l’Empire romain a peut-être laissé d’innombrables marques sur le monde occidental moderne, cependant, sa plus grande contribution à celui-ci est son droit. Il a encore une influence très directe aujourd’hui et nous pouvons en déduire que le principal héritage de Rome se situe dans le domaine du droit, car le droit romain a eu une énorme influence sur le développement du droit en Europe et dans ce que l’on appelle le droit continental en général. Ce n’est donc pas un hasard si le droit romain reste une matière obligatoire dans nos facultés de droit et nos études modernes. Aujourd’hui encore, nous nous référons sans cesse à ce même droit romain. Et enfin, mais en aucun cas le moins important, il est alors vital de noter que – alors que dans tous les autres domaines les influences sont mixtes , et à part la langue latine évidemment – le droit est la seule contribution au monde moderne qui provient uniquement de la Rome antique.

Bibliographie

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