Ella Baker : La héroïne méconnue du mouvement des droits civiques

Ella a galvanisé le rôle de l’individu dans le mouvement des droits civiques, influencé MLK et appris à Rosa Parks à résister pacifiquement. Mais l’histoire oublie souvent de le mentionner.

Ella Baker

WikipediaBaker prononçant un discours passionné.

Ella Baker a eu une énorme influence sur le Mouvement des droits civiques des années 1950 et 1960. Sans son doigté, plusieurs organisations afro-américaines de l’époque n’auraient peut-être pas connu un tel succès.

Toutes les chances étaient contre elle en tant que femme noire à son époque. Mais Baker a utilisé son passé personnel pour promouvoir les premières organisations de base non violentes du Mouvement des droits civiques. Elle a informé des leaders comme Martin Luther King Jr sur la façon de procéder dans la résistance et a apporté du pouvoir à chaque individu luttant pour ses libertés.

Ella Baker : Première vie

Ella Baker est née le 13 décembre 1903 à Norfolk, en Virginie, et elle a grandi en Caroline du Nord. Sa grand-mère était une esclave. Elle racontait à la jeune Ella des histoires sur les cruautés qu’elle endurait aux mains des propriétaires d’esclaves blancs.

Sa grand-mère a même été fouettée une fois à plusieurs reprises pour avoir refusé d’épouser l’homme choisi pour elle. Mais elle a supporté les coups avec fierté et résilience. La résistance silencieuse de la grand-mère de Baker à la brutalité de l’esclavage a inspiré ses propres philosophies pour le mouvement des droits civiques.

Alors que Baker entrait à l’université Shaw de Raleigh, en Caroline du Nord, elle a mis au défi les administrateurs scolaires de modifier les politiques qu’elle jugeait injustes pour les étudiants. Elle a ensuite obtenu son diplôme en 1927 en tant que major de sa classe.

Ella Baker : Organisatrice communautaire

Après avoir obtenu son diplôme, Baker s’installe à New York. En 1930, elle organise la Young Negroes Cooperative League, un groupe destiné à faire avancer les causes des entreprises appartenant à des citoyens noirs et de couleur.

L’idée était de combiner le pouvoir d’achat des entreprises pour aider à créer une stabilité économique au début de la Grande Dépression. Cette coopérative s’opposait également aux entreprises appartenant à des Blancs qui tentaient fréquemment de vendre moins cher les entreprises appartenant à des Noirs.

Alors que la Grande Dépression s’aggravait, Baker s’est rendu compte que les jeunes Afro-Américains étaient particulièrement confrontés à des situations économiques désastreuses. Non seulement ils étaient discriminés, mais ils devaient maintenant faire face à des conditions horribles de pauvreté, de sans-abris et de troubles.

Portrait d'Ella Baker

Library of Congress Un portrait formel d’Ella Baker, vers 1942-1946.

Baker voyait les difficultés économiques comme un catalyseur de changement. Alors qu’elle organisait des groupes de femmes à New York, l’une de ses phrases fréquentes est devenue :  » Les gens ne peuvent pas être libres tant qu’il n’y a pas assez de travail dans ce pays pour donner un emploi à tout le monde. « 

Aider à diriger la Young Negroes Cooperative League, et d’autres organisations, pendant quelques années, a donné à Baker la formation dont elle avait besoin pour le futur Mouvement des droits civiques. En 1940, elle rejoint la NAACP.

Ella Baker sur la scène nationale

De 1940 à 1946, Baker gravit les échelons du totem de la NAACP. Elle est passée d’un poste de secrétaire de terrain à celui de directrice nationale de diverses branches. De 1943 à 1946, son rôle était de collecter des fonds pour l’organisation. Elle voyage dans tout le pays, essayant de convaincre les gens qu’ils méritent une voix. Comme elle, beaucoup des personnes qu’elle rencontrait avaient des grands-parents esclaves, et elles avaient du mal à comprendre ce qu’une organisation d’envergure nationale pouvait faire pour les aider.

Baker a décidé qu’elle pouvait mieux mobiliser et informer le public par une organisation plus locale. Elle pensait qu’une organisation de base plutôt qu’une direction nationale au sein de la NAACP pourrait mieux profiter à leur circonscription. En outre, un peu comme elle l’avait fait à l’université, Baker a cherché à combattre la bureaucratie au sein de la NAACP.

Elle avait un don pour écouter et repérer les leaders dans les groupes qu’elle rencontrait. Lors de divers ateliers, Baker formait les gens sur la façon d’organiser et de diriger les groupes de base de la NAACP.

Étudiants de Baker

New York Public Library Ella Baker, debout, troisième à partir de la droite avec un groupe de filles lors d’une foire parrainée par la NAACP, début des années 1950.

Une personne qui a participé aux ateliers de Baker dans les années 1940 était une femme nommée Rosa Parks. Comme Baker, Parks a adopté une philosophie de protestation non violente. C’est le refus de Parks de céder son siège dans un bus à Montgomery, en Alabama, le 1er décembre 1955, qui a suscité encore plus de ferveur au sein du Mouvement des droits civiques.

Baker a démissionné de son poste à la NAACP en 1946, mais elle a conservé sa passion pour faire avancer le Mouvement des droits civiques. Ses contacts au sein de la NAACP se sont révélés être une ressource précieuse à mesure que le mouvement pour la liberté prenait de l’ampleur.

Ella Baker et le Dr Martin Luther King Jr.

Baker finit par rejoindre la section locale de la NAACP à New York en 1952. Naturellement, elle se hisse au rang de directrice de cette branche et devient la première femme dirigeante de l’histoire de ce chapitre.

Inspirée par la manifestation de Parks à Montgomery, Baker a cofondé le groupe In Friendship en 1957 à New York. Le groupe a collecté des fonds pour aider les mouvements locaux dans le Sud.

Les compétences organisationnelles de Baker et son rôle important dans le mouvement NAACP de New York l’ont conduite à Atlanta en 1958. Là, elle a travaillé avec le Dr Martin Luther King Jr pour organiser la Southern Christian Leadership Conference. Pendant deux ans, Baker a formé les dirigeants des chapitres locaux à la résistance, a planifié des manifestations et organisé des événements pour faire avancer les objectifs de la SCLC.

Baker s’est souvent heurtée à King, cependant. King rechignait à l’idée qu’une femme puisse avoir des idées supérieures aux siennes. Un des premiers membres du SCLC a dit du comportement de King qu’il s’agissait simplement d’une conséquence de son époque et des circonstances : « à moins que quelqu’un soit un homme et un membre du cercle intérieur de l’église, il pouvait être difficile de surmonter l’ego du prédicateur. »

Mais Ella Baker a persisté.

Ella Baker organise à nouveau

Baker quitte le SCLC en 1960 pour aider les mouvements locaux à Greensboro, en Caroline du Nord. Elle encourage King à donner 800 dollars pour lancer un groupe là-bas afin de soutenir les protestations. Après avoir pris la parole lors d’une conférence en avril 1960, Baker (avec l’approbation de King) a formé le Student Nonviolent Coordinating Committee.

Diane Nash, membre éminent du mouvement des droits civiques, a déclaré : « Je pouvais compter sur Mme Baker pour être véridique. Elle m’expliquait beaucoup de choses très honnêtement. Je la quittais en me sentant émotionnellement stimulée, dépoussiérée et prête à repartir. Elle est devenue un mentor pour moi. »

Diane Nash sur son expérience avec Ella Baker.

C’est là que les liens de Baker avec la NAACP ont porté leurs fruits. Elle a demandé aux membres de la NAACP d’aider à inscrire les électeurs, à former les dirigeants locaux et à fournir un soutien aux personnes organisant des manifestations et des sit-in à Greensboro et ailleurs.

L’idée de Baker, selon ses propres termes, était que « les personnes fortes n’ont pas besoin de dirigeants forts. »

Sa pensée était qu’une fois que les gens avaient été montrés la voie, ils pouvaient prendre les rênes eux-mêmes pour maintenir les groupes locaux. Tout ce dont ils avaient besoin, c’était qu’on leur donne d’abord un peu de conseils, de formation ou de lumière.

« Donnez de la lumière et les gens trouveront le chemin », disait Baker. Elle croyait que chaque personne avait la capacité de diriger et de s’engager dans la résistance.

Ella Baker : Héroïne méconnue

On se souvient souvent du mouvement des droits civiques à propos de King et Parks. Presque personne ne mentionne Ella Baker, mais elle avait accepté son anonymat :

« J’ai trouvé un plus grand sens de l’importance en faisant partie de ceux qui grandissaient », a déclaré Baker à la réalisatrice Joanne Grant dans son documentaire Fundi de 1981 : The Story of Ella Baker. « Fundi » est un mot swahili, et le surnom de Baker, signifiant quelqu’un qui transmet sa sagesse aux autres générations.

John Hope Franklin, membre du Student Nonviolent Coordinating Committee, a appelé Baker, « probablement la plus courageuse et la plus désintéressée » des militants des années 1960.

Baker a certainement été à la hauteur de ce surnom. Baker est décédé le 13 décembre 1986. C’était son 83e anniversaire.

Le Centre Ella Baker pour les droits de l’homme poursuit son travail aujourd’hui. L’organisation vise à combattre les difficultés liées à l’incarcération massive des minorités, ainsi qu’à renforcer les communautés et à améliorer la vie des civils à faible revenu.

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