L’étoile filante Betelgeuse est plus petite et plus proche de nous que nous le pensions

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Betelgeuse. Betelgeuse. Bételgeuse.

ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/E. O’Gorman/P. Kervella

Si vous éprouvez la sensation effrayante de quelqu’un qui respire dans votre cou, il pourrait s’agir de Bételgeuse. L’étoile tristement célèbre – sujet d’une discussion passionnante sur les supernovas plus tôt cette année – pourrait être beaucoup plus proche de la Terre que nous le soupçonnions.

Bételgeuse est une supergéante rouge et elle est monstrueuse comparée à la taille de notre soleil. Une étude publiée dans The Astrophysical Journal cette semaine dévoile quelques nouveaux calculs de la masse et de la distance de l’étoile, et nous donne une estimation du moment où elle est susceptible de devenir supernova.

Les spéculations autour de l’explosion de Bételgeuse sont passées à la vitesse supérieure lorsque l’étoile a connu d’étranges épisodes d’atténuation et d’éclaircissement à partir de la fin 2019. Les scientifiques pensent qu’un nuage de poussière a provoqué l’un de ces événements. « Nous avons constaté que le deuxième événement plus petit était probablement dû aux pulsations de l’étoile », a déclaré l’auteur principal Meridith Joyce, dans un communiqué de l’Australian National University (ANU) vendredi.

L’équipe scientifique a eu recours à la modélisation pour démêler ce qui se passait avec les pulsations, en remontant à ce que le coauteur Shing-Chi Leung de l’Université de Tokyo a décrit comme des « ondes de pression — essentiellement, des ondes sonores. » Cette activité a aidé les chercheurs à déterminer où se trouve l’étoile dans son cycle de vie.

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Les scientifiques avaient précédemment estimé que c’était la taille de Bételgeuse par rapport à notre système solaire, mais la nouvelle étude révise cette estimation à la baisse.

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Le résultat est que Bételgeuse ne risque pas de devenir supernova de sitôt. Il pourrait facilement s’écouler 100 000 ans avant qu’elle n’atteigne ce stade. Cela correspond à ce que d’autres scientifiques ont suggéré.

L’étude bouleverse également nos connaissances sur la taille de l’étoile. « La taille physique réelle de Bételgeuse a été un peu un mystère — des études antérieures ont suggéré qu’elle pourrait être plus grande que l’orbite de Jupiter. Nos résultats indiquent que Bételgeuse ne s’étend que jusqu’à deux tiers de cela, avec un rayon 750 fois supérieur à celui du soleil », a déclaré le co-auteur Laszlo Molnar de l’Observatoire Konkoly de Budapest.

Avec une meilleure définition de la taille de Bételgeuse, l’équipe a pu faire un calcul plus précis de sa distance par rapport à la Terre, la plaçant à environ 530 années-lumière, soit environ 25% plus près que ce qui était connu auparavant. C’est encore largement assez loin pour que la Terre ne soit pas endommagée par la future explosion de Bételgeuse.

« C’est toujours une très grosse affaire quand une supernova explose. Et celle-ci est notre candidate la plus proche. Cela nous donne une rare opportunité d’étudier ce qui arrive aux étoiles comme celle-ci avant qu’elles n’explosent », a déclaré Joyce.

Première publication le 16 octobre 2020 à 10 h 37 PT.

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