La taille a-t-elle de l’importance pour les femmes ?

Dessin humoristique original d'Alex Martin
Source : Dessin humoristique original d’Alex Martin

La signification évolutive de la taille du pénis a été un sujet de spéculation abondant, souvent emballé avec le mythe que le phallus humain est beaucoup plus grand que chez les autres primates. Cependant, le pénis humain est en fait un peu plus court, bien que beaucoup plus large, que chez les bonobos et les chimpanzés communs. (Voir mon billet du 3 janvier 2015 La taille du pénis est importante et la suite Expanding on Penis Size du 4 février). Curieusement – malgré la nécessité incontestable de tenir compte de la  » qualité de l’ajustement  » (avec toutes mes excuses aux statisticiens) – la longueur et la largeur du vagin ont à peine été mentionnées.

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Taille du vagin humain

Dans une rare discussion sur les dimensions féminines, en 2005, Jillian Lloyd et ses collègues ont rapporté une longueur moyenne du vagin d’un peu moins de quatre pouces pour 50 femmes, avec des extrêmes de deux pouces et demi et cinq pouces. Il est important de noter que la longueur du vagin ne différait pas entre les femmes ayant déjà accouché et les autres. Il semble donc que le processus de naissance particulièrement difficile chez l’homme ne provoque aucune distension durable du vagin. Pourtant, David Veale et ses collègues ont rapporté dans une étude très récente portant sur quelque 15 000 hommes que la longueur moyenne du pénis en érection d’un homme est d’environ cinq pouces et quart. C’est un peu moins que ce qui avait été rapporté précédemment, mais même à cette taille, le pénis en érection moyen est un tiers plus long que le vagin moyen. Il n’est donc guère surprenant que les femmes se soucient apparemment davantage de la longueur excessive du pénis que de la préoccupation des hommes pour la vantardise.

Comparaison avec les primates non humains

Plot par Robert D. Martin des données de Dixson (2012)

La longueur du vagin tracée en fonction du poids corporel pour les humains et 27 autres espèces de primates. Les points liés correspondent aux renflements sexuels gonflés et plats.

Source : Tracé par Robert D. Martin des données de Dixson (2012)

Comme toujours, les comparaisons avec les primates non humains mettent en perspective les données humaines. L’ouvrage d’Alan Dixson, Primate Sexuality, est une fois de plus une source de premier ordre, répertoriant les longueurs de vagin pour les humains et 27 autres espèces de primates. La longueur du vagin humain de 10 cm et demi citée (Bancroft, 1989) est supérieure d’environ 10 % à celle rapportée par Jillian Lloyd et ses collègues, mais reste nettement inférieure à la longueur du pénis moyen en érection. Si l’on compare la longueur du vagin au poids corporel des femmes, en utilisant les données de Dixson, on constate que la longueur du vagin est proportionnelle au poids corporel. Malgré une certaine dispersion, une tendance claire se dégage et la longueur moyenne du vagin chez les femmes se situe en fait près de la ligne de meilleur ajustement. Les femmes n’ont donc pas un vagin particulièrement long par rapport aux autres primates. Il est toutefois frappant de constater qu’avec un peu plus de 10 cm, le vagin des chimpanzés femelles est nettement plus long que celui des femmes. De plus, à travers le milieu du cycle menstruel, la peau sexuelle de la région génitale des chimpanzés femelles est ostensiblement gonflée, prolongeant la longueur effective du vagin de près de deux pouces.

Malheureusement, les données sur la largeur du vagin des primates font généralement défaut, et on ne sait donc pas si le vagin de la femme est relativement plus large que chez les autres primates.

Le clitoris humain

Anatomiquement, le pendant direct (homologue) du pénis de l’homme chez la femme est son clitoris. Cependant, il en diffère distinctement car le pénis a un double rôle pour la miction et l’insémination. En revanche, le clitoris de la femme est uniquement lié à la copulation et ne participe même pas à la fécondation. Le clitoris est la zone érogène la plus sensible de la femme et la principale source anatomique du plaisir sexuel. Et il est isolé de l’appareil urinaire, dont l’ouverture (urètre) se trouve à plus d’un pouce de distance.

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Malgré son lien exclusif avec la copulation, le clitoris a été honteusement négligé par les enquêteurs. Dans leur article de 2005, Jillian Lloyd et ses collègues commentent sans ambages : « … même certains manuels d’anatomie récents n’incluent pas le clitoris dans les diagrammes du bassin féminin. » Ces auteurs ont donné une moyenne de trois quarts de pouce pour la longueur du clitoris mesurable extérieurement. Mais il existe une grande variation sur une plage de huit fois un cinquième de pouce à un pouce et demi. Malgré sa petite taille, ce que l’on appelle le « bouton d’amour » contient quelque 8 000 fibres nerveuses sensorielles, soit deux fois plus que dans le dôme du pénis et une densité supérieure à celle de n’importe quel autre endroit du corps.

Illustration réétiquetée dessinée par Amphis, d'après Jesielt / Wikimedia Commons
Gland visible de l’extérieur et grandes parties internes du complexe clitoridien chez la femme.
Source : Illustration réétiquetée dessinée par Amphis, de Jesielt / Wikimedia Commons

Deux articles récents publiés en 1998 et 2005 par Helen O’Connell et ses collègues ont considérablement amélioré notre compréhension de l’anatomie du clitoris. Le premier, basé sur la dissection de 10 cadavres, a révélé que le clitoris visible de l’extérieur (le gland) n’est qu’une petite partie d’un « complexe clitoridien » bien plus étendu qu’on ne le pensait auparavant. En effet, dans un billet de blog publié en 2012, Robbie Gonzalez a comparé avec justesse l’ensemble du complexe à un iceberg pratiquement invisible. Dans leur deuxième article, O’Connell et ses collègues ont utilisé l’imagerie par résonance magnétique pour étudier la structure fine du système clitoridien. De chaque côté, la partie cachée du complexe se compose d’un corps en forme de bulbe et d’éponge (corpus cavernosum) qui se prolonge par un bras effilé (crus). Ensemble, le corps et le bras mesurent environ 10 cm de long, soit beaucoup plus que le gland externe. Le complexe clitoridien caché est érectile, alors que cela n’est pas techniquement vrai pour le gland, bien qu’il devienne engorgé pendant l’excitation sexuelle. Ensemble, les bulbes et les corps flanquent l’ouverture vaginale et se gonflent lorsqu’ils sont en érection, la comprimant.

En 2010, Odile Buisson a utilisé des échographies pour étudier le rôle du clitoris pendant que deux médecins volontaires avaient des rapports sexuels. Les images ont révélé que le gonflement du vagin par le pénis étirait la racine du clitoris, de telle sorte qu’elle entretenait une relation très étroite avec la paroi antérieure du vagin, appelée point G. Les auteurs ont conclu de leur étude : « Le clitoris et le vagin doivent être considérés comme une unité anatomique et fonctionnelle activée par la pénétration vaginale pendant les rapports sexuels. »

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Un vestige sans fonction ?

Selon Stephen Jay Gould (1993), « Comme les femmes le savent depuis l’aube de notre ère, le site principal de stimulation vers l’orgasme est centré sur le clitoris. » Et l’orgasme féminin a généralement été le contexte principal des discussions sur la signification du clitoris. (Voir mon billet du 5 juin 2014 Orgasmes féminins : s’éteindre ou s’allumer ?). De nombreuses explications proposées se résument à la question fondamentale de savoir si le clitoris et les orgasmes associés sont adaptés à une fonction particulière ou simplement des sous-produits vestigiaux. À l’instar de Gould, Elisabeth Lloyd a vigoureusement défendu l’idée que le clitoris de la femme, comme les mamelons de l’homme, n’est qu’un report sans fonction de voies de développement précoces communes. L’argument principal qui sous-tend cette interprétation est que tant l’occurrence des orgasmes féminins que la taille du clitoris externe sont si variables qu’elles ne sont apparemment pas filtrées par la sélection naturelle.

Dans un article de 2008, Kim Wallen et Elisabeth Lloyd ont signalé que la variabilité de la longueur du clitoris est plus de trois fois supérieure à celle de la longueur du vagin ou du pénis. Cependant, dans des commentaires ultérieurs, David Hosken et Vincent Lynch ont relevé deux failles dans leur argument. Premièrement, Hosken a souligné que la variation de la taille du clitoris ne nous apprend rien sur l’orgasme féminin. Deuxièmement, la variabilité de la taille ne diffère pas, en fait, de manière significative entre le clitoris et le pénis. En principe, la mesure de variabilité utilisée par Wallen et Lloyd – le coefficient de variation – annule les différences de taille moyenne. Cependant, la longueur du clitoris étant inférieure à un sixième de celle du pénis, l’erreur de mesure a un impact plus important. Pour contrer ce problème, Lynch a comparé la variabilité des volumes du clitoris et du pénis et n’a trouvé aucune différence significative. Quoi qu’il en soit, il ne faut guère s’attendre à obtenir des résultats significatifs si l’on examine la partie émergée d’un iceberg plutôt que sa totalité !

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