Les inventions préférées de IV : La machine de Babbage

Au début de notre histoire, les scientifiques, les ingénieurs et les navigateurs devaient compter sur le calcul humain pour exécuter des fonctions mathématiques complexes. Des équipes de mathématiciens ou « calculateurs humains » étaient chargées de créer des tableaux d’équations et de données sans erreur. Le problème est que les calculateurs humains n’étaient pas parfaits. Le calcul humain s’est avéré être une méthode à la fois inefficace et imprécise pour tabuler les données.

En 1822, le brillant mathématicien et inventeur Charles Babbage a eu une vision qui a changé la donne pour toujours. Frustré par l’erreur humaine, Babbage a conçu le Difference Engine pour automatiser le processus de calcul des fonctions mathématiques. Le moteur a été conçu pour calculer des nombres en utilisant la méthode des différences finies. Le grand avantage de cette méthode est qu’elle n’utilise que l’addition et supprime la multiplication et la division, plus difficiles à mettre en œuvre mécaniquement. Le processus décompose une tâche complexe sujette à l’erreur humaine en morceaux de la taille d’une bouchée qui peuvent être programmés pour éliminer presque toutes les erreurs de calcul.

Babbage est responsable de la conception du moteur à différences, mais il faudra attendre encore 153 ans pour qu’il soit réellement construit. En 2002, la calculatrice mécanique a été construite fidèlement aux dessins originaux de Babbage. Et pour cela, nous devons remercier notre cofondateur Nathan Myhrvold. Myhrvold a non seulement financé une partie du mécanisme de sortie du Musée des sciences de Londres pour un moteur à différences n° 2 en état de marche, mais il est également le propriétaire d’un moteur à différences n° 2 – ce qui fait de la calculatrice mécanique présentée dans notre foyer l’une des deux seules au monde.

Il est difficile d’imaginer un monde sans la vision de la calculatrice mécanique de Charles Babbage. Sans Babbage, enverrions-nous nos enfants en cours d’algèbre avec des calculatrices humaines en cette rentrée des classes ? Charles Babbage était capable de décomposer les complexités de notre univers en parties gérables. Il fait partie d’une lignée de penseurs qui ont révélé la nature calculable de notre monde et sert d’inspiration à beaucoup d’entre nous à l’IV chaque fois que nous traversons le foyer du IV Lab et que nous apercevons le moteur à différences n°2.

Pour d’autres inventions préférées de l’IV, consultez notre billet sur les machines à chiffrer et les tuyaux d’incendie.

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