Les meilleurs moments : Earl Lloyd, Chuck Cooper, Nat Clifton tracent une nouvelle voie en NBA

Il n’y a pas si longtemps, c’était une époque où les Afro-Américains ne pouvaient pas considérer comme acquis de simples privilèges – comme séjourner dans certains hôtels ou manger dans certains restaurants. Pour Earl Lloyd, Chuck Cooper et Nat « Sweetwater » Clifton, c’était le moment d’écrire l’histoire.

Lloyd, Cooper et Clifton sont entrés dans la National Basketball Association en 1950 et sont devenus des pionniers pour les basketteurs afro-américains d’aujourd’hui. Cooper a été le premier Afro-Américain à être repêché par une équipe de la NBA. Clifton a été le premier à signer un contrat NBA. Et le 31 octobre 1950, Lloyd, membre des Capitols de Washington, est devenu le premier Afro-Américain à jouer dans un match de la NBA lorsqu’il est entré dans un match contre les Royals de Rochester.

Des milliers d’Afro-Américains ont suivi la voie de ces hommes – de grands joueurs comme Oscar Robertson, Bill Russell, Wilt Chamberlain, Julius Erving, Magic Johnson et Michael Jordan, qui ont aidé la NBA à évoluer vers une attraction mondiale. Les fans d’aujourd’hui n’ont aucun problème à reconnaître des noms comme Shaquille O’Neal ou Grant Hill. Mais demandez aux fans de parler de Lloyd, Cooper ou Clifton, et la plupart d’entre eux resteraient bouche bée.

Les trois hommes qui ont brisé la barrière de couleur en 1950 sont décédés depuis. Cooper est mort en 1984, tandis que Clifton est décédé en 1990 et Lloyd en 2015.

Pour autant, l’héritage qu’ils ont laissé derrière eux perdurera. Lloyd était fier de son rôle dans l’histoire, et il devrait l’être. En cette nuit historique de 1950, Lloyd a ouvert une porte que des milliers d’autres ont franchie.

« Je ne pense pas que ma situation ressemblait à celle de Jackie Robinson – un gars qui jouait dans un environnement très hostile, où même certains de ses propres coéquipiers ne voulaient pas de lui », a déclaré Lloyd. « En basket-ball, les gens étaient habitués à voir des équipes intégrées au niveau universitaire. Il y avait une mentalité différente. Mais bien sûr, l’équipe est restée et a mangé dans certains endroits où je n’étais pas le bienvenu.

« Je me souviens qu’à Fort Wayne, en Inde, nous sommes restés dans un hôtel où ils m’ont laissé dormir, mais ils ne m’ont pas laissé manger. Ils ne voulaient pas que quelqu’un me voie. Je me suis dit que s’ils me laissaient dormir là, j’étais au moins à mi-chemin de la maison. Vous devez vous rappeler que j’ai grandi dans une Virginie ségrégationniste, donc j’avais déjà vu ce genre de choses. Est-ce que ça m’a rendu amer ? Non. Si vous vous laissez devenir amer, cela vous rongera de l’intérieur. Si l’adversité ne vous tue pas, elle fait de vous une meilleure personne. »

Lloyd n’était pas un nom connu de tous comme Robinson, qui a brisé la barrière de couleur de la ligue majeure de baseball en 1947. Lloyd, Clifton et Cooper ayant tous rejoint la NBA au cours de la même saison, aucun d’entre eux n’a eu à porter seul le fardeau comme l’a fait Robinson. En fait, Cooper a fait ses débuts avec les Boston Celtics un jour seulement après que Lloyd ait joué son premier match avec Washington. Et comme Robinson jouait déjà au baseball, les débuts des Afro-Américains dans la NBA n’ont pas été accueillis avec le même niveau de tension.

Mais Lloyd a connu de nombreux moments inconfortables. Après un match à Fort Wayne, Lloyd et l’un de ses coéquipiers, Johnny « Red » Kerr, quittaient le parquet ensemble après une victoire.

« Nous célébrions la victoire, j’avais mon bras autour d’Earl, et certains fans nous ont craché dessus », a déclaré Kerr, un ancien grand joueur et diffuseur des Bulls.  » Ce n’était pas parce que nous avions gagné le match. Ils crachaient sur Earl. « 

En une autre occasion, un diner a refusé de servir Lloyd, il est donc retourné dans sa chambre d’hôtel pour manger. Horace « Bones » McKinney était l’entraîneur de Washington à l’époque. En signe de soutien, McKinney se rendit dans la chambre de Lloyd et le rejoignit pour dîner. Des gestes comme celui-là ont aidé Lloyd à continuer.

« Bones était de Wake Forest, N.C., le Sud profond, et il avait été élevé dans le Sud pendant les années 30 et 40 », a déclaré Lloyd. « Vous savez qu’il n’avait pas besoin de faire ça. Des choses comme ça, on ne les oublie pas. »

Nommé « Big Cat », Lloyd a été drafté au neuvième tour par les Capitols après une carrière réussie à West Virginia State. Un attaquant de 6 pieds 6 connu pour sa défense, il gardait souvent le meilleur joueur offensif de l’autre équipe. La franchise de Washington a fermé ses portes pendant la première année de Lloyd, mais il a rejoint les Nationals de Syracuse la saison suivante. Au cours de la saison 1954-55, Lloyd a une moyenne de 10,2 points et 7,7 rebonds, aidant les Nationals à remporter le titre de la NBA. Lloyd prend sa retraite en 1960 à l’âge de 32 ans, terminant sa carrière avec les Pistons de Détroit, et terminant avec des moyennes de carrière de 8,4 points et 6,4 rebonds.

Après avoir passé les 10 années suivantes en tant que scout et entraîneur adjoint, Lloyd devient le premier entraîneur afro-américain des Pistons pendant la saison 1971-72, après la démission de Butch van Breda Kolff. Mais les Pistons n’ont été que 20-52 le reste de la saison, et Lloyd a été licencié seulement sept matchs après la saison suivante.

« Entraîner n’est amusant que si vous gagnez », a déclaré Lloyd en riant. « Je n’ai pas gagné. Ce n’était pas amusant. »

Mais Lloyd a trouvé le succès ailleurs. Il a passé plus de 10 ans, travaillant pour le conseil d’éducation de Détroit.

Lloyd est si modeste que beaucoup de ses amis ne connaissent pas sa place dans l’histoire.

« Quand vous avez 70 ans, si vous commencez à dire aux gens que vous avez été le premier homme noir à jouer dans la NBA, les gens vous regardent comme si vous étiez fou », a déclaré Lloyd. « De plus, je n’ai jamais été du genre à me vanter. »

Lloyd a été intronisé au Virginia Sports Hall of Fame en 1993 et a suivi la NBA tout au long de sa vie, en regardant les matchs depuis chez lui. Il savait qu’il avait joué un rôle en contribuant à faire de la ligue ce qu’elle est aujourd’hui.

« Earl était un excellent coéquipier », a déclaré Kerr.  » C’est aussi un gars formidable et un héros. « 

Alors que Lloyd a remporté un championnat NBA, ni Clifton ni Cooper n’ont eu cette chance. Mais Clifton a passé sept saisons comme un joueur populaire avec les Knicks, et une partie du charisme de l’attaquant de 6 pieds 7 pouces était due à son surnom. Clifton aimait les boissons gazeuses dans son enfance, d’où son surnom de  » Sweetwater « .

Solide rebondeur qui aimait courir sur le parquet, la force de Clifton était d’aller au panier. Originaire de Chicago, Clifton est entré en NBA après un passage dans l’armée, suivi de deux saisons avec les Harlem Globetrotters. Certaines des techniques de maniement du ballon que Clifton a apprises avec les Globetrotters lui ont été utiles en NBA. Pour sa carrière, Clifton a obtenu une moyenne de 10 points et 8,2 rebonds, et il a fait partie de l’équipe All-Star de 1956, marquant huit points et 23 minutes en dehors du banc.

Clifton est retourné à la Windy City lorsque sa carrière a pris fin en 1958, à l’âge de 35 ans, et il a travaillé comme chauffeur de taxi. Alors qu’il conduisait son taxi, Clifton a été victime d’une crise cardiaque mortelle le 31 août 1990, à l’âge de 67 ans.

Des trois Afro-Américains qui ont intégré la ligue en 1950, Cooper était le plus jeune à l’âge de 24 ans. Drafté par les Celtics au deuxième tour de la Draft 1950, Cooper a connu sa meilleure saison en tant que rookie, avec une moyenne de 9,9 points et 8,5 rebonds.

Natif de Pittsburgh, Cooper était un joueur de la ville au lycée, et il a choisi d’aller à l’université chez lui, jouant pour Duquesne. En tant qu’attaquant de 6 pieds 5, Cooper avait une bonne portée de tir, mais il était un joueur désintéressé qui s’en remettait à Bob Cousy et Bill Sharman.

Après quatre saisons avec les Celtics, Cooper a passé une saison avec les Hawks de Milwaukee. L’équipe a déménagé à St. Louis la saison suivante, et Cooper a partagé cette saison entre St. Louis et Fort Wayne. Au cours de ses six années de carrière en NBA, Cooper a marqué en moyenne 6,7 points. Il serait défini aujourd’hui comme un joueur de rôle, mais le rôle que Cooper, Clifton et Lloyd ont servi allait bien au-delà du terrain.

Aujourd’hui, il n’est pas inhabituel que de nombreux joueurs afro-américains soient sur le terrain en même temps pendant un match de la NBA. Il y a également des entraîneurs, des cadres et des directeurs généraux afro-américains.

Cependant, tout a commencé en 1950, lorsque trois hommes ont eu la patience, le courage et la capacité de supporter d’être des pionniers. Chuck Cooper, Earl Lloyd et Sweetwater Clifton ne sont peut-être pas des noms connus de tous. Mais leur place dans l’histoire de la NBA sera assurée à tout jamais.

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