Limerick

Limerick, forme populaire de vers courts et humoristiques, souvent insensés et fréquemment ribauds. Il se compose de cinq vers, rimant aabba, et le mètre dominant est anapestique, avec deux pieds métriques aux troisième et quatrième vers et trois pieds aux autres. L’origine du limerick est inconnue, mais il a été suggéré que le nom dérive du refrain d’une chanson de soldats irlandais du XVIIIe siècle, « Will You Come Up to Limerick ? ». A cela s’ajoutaient des vers impromptus encombrés d’incidents improbables et de sous-entendus subtils.

Les premiers recueils de limericks en anglais datent d’environ 1820. Edward Lear, qui les a composés et illustrés dans son Book of Nonsense (1846), prétendait en avoir eu l’idée à partir d’une comptine commençant par « There was an old man of Tobago. » Un exemple typique du recueil de Lear est ce vers:

Il y avait un Vieux qui supposait
que la porte de la rue était partiellement fermée;
mais de très gros rats
Mangent ses manteaux et ses chapeaux,
pendant que ce futile Vieux monsieur somnolait.

Vers la fin du 19e siècle, de nombreux hommes de lettres réputés se sont adonnés à la forme. W.S. Gilbert a fait montre de son habileté dans une séquence de limericks dont Arthur Sullivan a fait la chanson familière dans The Sorcerer (1877) :

Mon nom est John Wellington Wells,
Je suis un marchand de magie et de sorts,
de bénédictions et de malédictions,
et de bourses toujours remplies,
de prophéties, de sorcières et de glas.

La forme a acquis une grande popularité dans les premières années du XXe siècle, et des concours de limerick étaient souvent organisés par des magazines et des maisons de commerce. De nombreuses variations de la forme ont été développées, comme on peut le voir dans le virelangue suivant:

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Un précepteur qui enseignait la flûte
Essayait d’apprendre à deux tooters à tooter.
Dits les deux au précepteur,
« Est-il plus difficile de tooter, ou
de précepter deux tooters à tooter ? »

D’autres variantes sont écrites en français ou en latin, certaines exploitent les anomalies de l’orthographe anglaise, et d’autres encore utilisent la forme pour faire des observations lapidaires sur des préoccupations philosophiques sérieuses.

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