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Le 19 novembre, Intelligence Squared a accueilli l’ultime choc des civilisations : La Grèce contre Rome. Boris Johnson, maire de Londres et ardent classiciste, a plaidé en faveur de la Grèce ; tandis que Mary Beard, professeur de lettres classiques à Cambridge et redoutable star des médias, a défendu Rome.

Comme l’a soutenu Boris, les Grecs sont arrivés les premiers : en littérature, en histoire, en art et en philosophie. L’Iliade et l’Odyssée sont les plus anciens poèmes épiques conservés, les fondations sur lesquelles la littérature européenne s’est construite. Les mythes grecs – les récits d’Œdipe, d’Héraclès et de Perséphone, pour n’en citer que quelques-uns – contiennent les éléments d’intrigue archétypaux de l’hubris et de la némésis dont dépendent aujourd’hui même les films hollywoodiens.

C’est dans l’Athènes antique que la naissance de la démocratie a eu lieu sous la direction du grand homme d’État Périclès. Et c’est dans ce climat politique, avec son amour de la liberté et de la compétition, et sa passion pour l’argumentation, que s’est produit le grand épanouissement culturel de l’Athènes classique : les tragédies d’Eschyle, Sophocle et Euripide, les écrits philosophiques de Platon et Aristote, et les merveilles de marbre et de pierre du Parthénon. Rien avant ou depuis n’a égalé cette explosion de talents dans une tranche de côte méditerranéenne plus petite que le Gloucestershire, avec une population de la taille de celle de Bristol.

Mais comme nous l’a rappelé Mary Beard, la Grèce a fini par perdre face à Rome. La petite Athènes, avec son empire peu structuré et éphémère, n’avait rien pour rivaliser avec l’ampleur de Rome. Du mur d’Hadrien à l’Afrique du Nord, de la côte atlantique de l’Espagne à Babylone, les Romains ont imprimé un héritage permanent sur l’architecture, la langue, la religion et la politique.

Bien que rien ne puisse enlever à la brillance de la littérature grecque, les grands écrivains romains ont une immédiateté inégalée par toute autre culture antique. Le poème épique de Virgile, l’Énéide, tout en invoquant Homère, transmet une ambiguïté à l’égard de la guerre qui plaît aux sensibilités modernes ; l’analyse tendue que fait Catulle de ses propres émotions complexes et les insultes scatologiques qu’il lance à ses rivaux le font apparaître comme le genre d’ami intelligent et amusant que nous aimerions tous avoir. Ces poètes nous atteignent avec des voix qui font disparaître les 2 000 ans qui les séparent.

Alors qu’Athènes déclinait pour devenir un marigot oublié, Rome devenait la ville éternelle, abritant les plus grands édifices classiques de la planète – le Colisée, le Panthéon et la colonne Trajane. C’est grâce à un empereur romain, Constantin, que le christianisme est devenu à la fois la religion européenne dominante et la force qui a façonné la Renaissance. L’Europe est toujours construite à l’image de Rome, malgré la chute de l’Empire romain.

Certains disent que si Mary Beard avait été aux commandes, l’Empire romain ne serait jamais tombé. D’autres disent que Boris sera bientôt le Périclès de Downing Street. Qui aura votre vote ?

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