O. Henry

William Sydney Porter

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Le 11 septembre 1862
Greensboro, Caroline du Nord, États-Unis

Décédé

Le 5 juin 1910 (à 47 ans)
New York City

Nom de plume

O. Henry, Olivier Henry

Occupation

Écrivain

Nationalité

Américain

O. Henry est le nom de plume de l’écrivain américain William Sydney Porter (11 septembre 1862 – 5 juin 1910). Les nouvelles d’O. Henry sont connues pour leur esprit, leurs jeux de mots, leurs caractérisations chaleureuses et leurs dénouements astucieux.

Parmi ses offrandes les plus célèbres, citons « La rançon du chef rouge », dans laquelle des kidnappeurs maladroits enlèvent un garçon si odieux qu’ils sont obligés de payer le père pour le reprendre, et « Le cadeau des Mages », qui raconte l’histoire d’un couple qui veut tellement s’offrir un cadeau de Noël qu’ils vendent chacun leur bien le plus précieux pour acheter le cadeau, et ce faisant, rendent le cadeau de l’autre « inutile. » Cette histoire est récitée d’innombrables fois à chaque Noël pour démontrer le pouvoir du don, faisant écho aux paroles de Jésus selon lesquelles « il est plus heureux de donner que de recevoir. »

Biographie

Vie précoce

Porter est né le 11 septembre 1862, à Greensboro, en Caroline du Nord. Son deuxième prénom à la naissance était Sidney ; il a changé l’orthographe en 1898. Ses parents étaient le Dr Algernon Sidney Porter (1825-1888) et Mary Jane Virginia Swain Porter (1833-1865). Ils se sont mariés le 20 avril 1858. Lorsque William a trois ans, sa mère meurt de la tuberculose, et lui et son père s’installent chez sa grand-mère paternelle. Enfant, Porter est toujours en train de lire. Il lisait tout, des classiques aux romans à deux sous. Sa lecture préférée était Les Mille et Une Nuits.

Porter a obtenu son diplôme de l’école élémentaire de sa tante Evelina Maria Porter en 1876. Il s’inscrit ensuite au lycée de la rue Lindsey. Sa tante a continué à lui donner des cours particuliers jusqu’à ce qu’il ait 15 ans. En 1879, il a commencé à travailler comme comptable dans la pharmacie de son oncle et en 1881, à l’âge de dix-neuf ans, il a obtenu sa licence de pharmacien. À la pharmacie, il a également montré ses talents artistiques naturels en dessinant les habitants de la ville.

Le déménagement au Texas

Porter a voyagé avec le Dr James K. Hall au Texas en mars 1882, espérant qu’un changement d’air aiderait à soulager une toux persistante qu’il avait développée. Il s’installe dans l’élevage de moutons de Richard Hall, le fils de James, dans le comté de La Salle, et apporte son aide en tant que berger, aide de ranch, cuisinier et baby-sitter. Pendant qu’il est au ranch, il apprend des bribes d’espagnol et d’allemand auprès des immigrants qui travaillent au ranch. Il passait également du temps à lire de la littérature classique.

La santé de Porter s’est améliorée et il a voyagé avec Richard à Austin en 1884, où il a décidé de rester et a été accueilli dans la maison des Harrells, qui étaient des amis de Richard. Au cours des années qui suivent, Porter occupe plusieurs emplois différents, d’abord comme pharmacien, puis comme dessinateur, caissier de banque et journaliste. Il a également commencé à écrire en marge de son emploi.

Il a mené une vie sociale active à Austin, notamment en faisant partie de groupes de chant et de théâtre. Porter était un bon chanteur et un bon musicien. Il jouait à la fois de la guitare et de la mandoline. Il devint membre du  » Hill City Quartet « , un groupe de jeunes hommes qui chantaient lors de rassemblements et donnaient la sérénade aux jeunes femmes de la ville.

Porter rencontra et commença à courtiser Athol Estes, alors âgée de dix-sept ans et issue d’une famille aisée. Sa mère s’oppose à ce mariage car Athol est malade, souffrant de la tuberculose. Le 1er juillet 1887, Porter s’enfuit avec Athol au domicile du révérend R. K. Smoot, où ils se marient.

Le couple continue de participer à des groupes musicaux et théâtraux, et Athol encourage son mari à poursuivre son écriture. Athol donna naissance à un fils en 1888, qui mourut quelques heures après sa naissance, puis à une fille, Margaret Worth Porter, en septembre 1889.

L’ami de Porter, Richard Hall, devint commissaire aux terres du Texas et offrit un emploi à Porter. Porter commença comme dessinateur au General Land Office (GLO) du Texas en 1887 pour un salaire de 100 dollars par mois, dessinant des cartes à partir d’enquêtes et de notes de terrain. Le salaire était suffisant pour subvenir aux besoins de sa famille, mais il a continué ses contributions aux magazines et aux journaux.

Dans le bâtiment du GLO, il a commencé à développer des personnages et des intrigues pour des histoires telles que « Georgia’s Ruling » (1900), et « Buried Treasure » (1908). Le bâtiment ressemblant à un château dans lequel il travaillait était même tissé dans certains de ses contes comme « Bexar Scrip No. 2692 » (1894). Son poste au GLO était une nomination politique de Hall. Hall s’est présenté au poste de gouverneur lors des élections de 1890, mais a perdu. Porter a démissionné au début de 1891, lorsque le nouveau gouverneur a prêté serment.

La famille Porter au début des années 1890 – Athol, Margaret et William.

La même année, Porter commence à travailler à la First National Bank of Austin en tant que caissier et teneur de livres au même salaire qu’il avait gagné à la GLO. La banque était gérée de manière informelle et Porter avait du mal à tenir ses comptes. En 1894, il fut accusé par la banque de détournement de fonds et perdit son emploi mais ne fut pas inculpé.

Il travaillait désormais à plein temps sur son hebdomadaire humoristique appelé The Rolling Stone, qu’il avait commencé alors qu’il travaillait à la banque. The Rolling Stone présentait des satires sur la vie, les gens et la politique et incluait les nouvelles et les sketches de Porter. Bien qu’il ait fini par atteindre un tirage maximal de 1 500 exemplaires, The Rolling Stone a fait faillite en avril 1895, peut-être parce que Porter se moquait des gens puissants. Il est également possible que Porter ait cessé de publier le journal, car il n’a jamais obtenu l’argent nécessaire pour subvenir aux besoins de sa famille. À ce moment-là, ses écrits et ses dessins ont attiré l’attention du rédacteur en chef du Houston Post.

Porter et sa famille ont déménagé à Houston en 1895, où il a commencé à écrire pour le Post. Son salaire n’était que de 25 dollars par mois, mais il augmentait régulièrement au fur et à mesure que sa popularité augmentait. Porter recueillait des idées pour sa chronique en traînant dans les halls d’hôtel, en observant les gens et en leur parlant. C’est une technique qu’il a utilisée tout au long de sa carrière d’écrivain.

Alors qu’il était à Houston, la First National Bank of Austin a été auditée et les auditeurs fédéraux ont trouvé plusieurs anomalies. Ils ont réussi à obtenir une mise en accusation fédérale contre Porter. Porter a ensuite été arrêté pour détournement de fonds, accusations qu’il a niées, en rapport avec son emploi à la banque.

Vol et retour

Le beau-père de Porter a payé une caution pour que Porter n’aille pas en prison, mais la veille du jour où Porter devait être jugé, le 7 juillet 1896, il a fui, d’abord à la Nouvelle-Orléans, puis au Honduras. Alors qu’il était au Honduras, Porter a inventé le terme « république bananière », utilisé par la suite pour décrire presque toutes les petites dictatures tropicales d’Amérique latine.

Porter avait renvoyé Athol et Margaret à Austin pour vivre avec les parents d’Athol. Malheureusement, Athol est devenu trop malade pour rencontrer Porter au Honduras comme ce dernier l’avait prévu. Lorsqu’il a appris que sa femme était mourante, Porter est revenu à Austin en février 1897 et s’est rendu au tribunal, dans l’attente d’un appel. Une fois de plus, le beau-père de Porter a payé la caution pour que Porter puisse rester avec Athol et Margaret.

Athol Estes Porter est mort le 25 juillet 1897, de la tuberculose (alors connue sous le nom de consommation). Porter, ayant peu à dire pour sa propre défense, est reconnu coupable de détournement de fonds en février 1898, condamné à cinq ans de prison et emprisonné le 25 mars 1898 comme prisonnier fédéral 30664 au pénitencier de l’Ohio à Columbus, Ohio. Pendant son séjour en prison, Porter, en tant que pharmacien agréé, a travaillé à l’hôpital de la prison comme pharmacien de nuit. Porter a reçu sa propre chambre dans l’aile de l’hôpital, et il n’y a aucune trace qu’il ait réellement passé du temps dans le bloc cellulaire de la prison.

Il a eu quatorze histoires publiées sous divers pseudonymes pendant qu’il était en prison, mais devenait plus connu sous le nom de « O. Henry », un pseudonyme qui est apparu pour la première fois sur l’histoire, « Whistling Dick’s Christmas Stocking », dans le numéro de décembre 1899 du McClure’s Magazine. Un de ses amis à la Nouvelle-Orléans transmettait ses histoires aux éditeurs, qui ne savaient donc pas que l’écrivain était emprisonné. Porter a été libéré le 24 juillet 1901 pour bonne conduite après avoir purgé trois ans.

Porter a retrouvé sa fille Margaret, alors âgée de 12 ans, à Pittsburgh, en Pennsylvanie, où les parents d’Athol avaient déménagé après la condamnation de Porter. Margaret n’a jamais appris que son père avait été en prison, mais seulement qu’il était parti pour affaires.

Un bref séjour au sommet

La période d’écriture la plus prolifique de Porter commence en 1902, lorsqu’il déménage à New York pour être près de ses éditeurs. Il a écrit 381 nouvelles pendant qu’il vivait là-bas. Il a écrit une histoire par semaine pendant plus d’un an pour le New York World Sunday Magazine. Son esprit, sa caractérisation et ses rebondissements étaient adorés par ses lecteurs, mais souvent critiqués par les critiques. Pourtant, il a ensuite acquis une reconnaissance internationale et est crédité d’avoir défini la nouvelle comme une forme d’art littéraire.

Porter se marie à nouveau en 1907, avec son amour de jeunesse Sarah (Sallie) Lindsey Coleman, qu’il retrouve après avoir revisité son État natal de Caroline du Nord. Cependant, malgré son succès d’édition (ou peut-être à cause de la pression que le succès entraîne), Porter boit beaucoup.

Sa santé commence à se détériorer en 1908, ce qui affecte son écriture. Sarah le quitte en 1909, et Porter meurt le 5 juin 1910 d’une cirrhose du foie, de complications du diabète et d’une hypertrophie du cœur. Après des funérailles à New York, il est enterré au cimetière Riverside à Asheville, en Caroline du Nord. Sa fille, Margaret Worth Porter, est décédée en 1927 et a été enterrée avec son père.

Des tentatives ont été faites pour obtenir une grâce présidentielle pour Porter pendant les administrations de Woodrow Wilson, Dwight Eisenhower et Ronald Reagan. Cependant, chaque tentative s’est heurtée à l’affirmation que le ministère de la Justice ne recommandait pas les grâces après la mort.

La production littéraire

O. Henry sont célèbres pour leurs fins surprenantes ; une telle fin est maintenant souvent désignée comme une « fin O. Henry ». On l’a appelé la réponse américaine à Guy de Maupassant. Les deux auteurs ont écrit des fins tordues, mais les histoires d’O. Henry étaient beaucoup plus ludiques et optimistes.

La plupart des histoires d’O. Henry se déroulent à son époque, les premières années du vingtième siècle. Beaucoup se déroulent à New York, et traitent pour la plupart de gens ordinaires : Employés de bureau, policiers, serveuses, etc. Ses histoires sont également connues pour leur narration pleine d’esprit.

Fondamentalement un produit de son époque, l’œuvre d’O. Henry fournit l’un des meilleurs exemples anglais de capture de toute la saveur d’une époque. Que ce soit en parcourant les terres à bétail du Texas, en explorant l’art du « gentle grafter » ou en enquêtant sur les tensions de classe et de richesse dans le New York du début du siècle, O. Henry avait un talent inimitable pour isoler un élément de la société et le décrire avec une économie et une grâce de langage incroyables.

Collections

Certaines de ses œuvres les meilleures et les moins connues sont contenues dans le recueil Cabbages and Kings, une série d’histoires qui explorent chacune un aspect individuel de la vie dans une ville paralysée d’Amérique centrale. Chaque histoire fait progresser un aspect de l’intrigue plus vaste et se rapporte l’une à l’autre dans une structure complexe qui explicite lentement son propre arrière-plan même si elle érige minutieusement une ville qui est l’une des créations littéraires les plus détaillées de l’époque.

Les Quatre millions est un autre recueil d’histoires. Il s’ouvre sur une référence à l' »affirmation de Ward McAllister selon laquelle il n’y avait que « quatre cents » personnes à New York qui méritaient vraiment d’être remarquées. Mais un homme plus sage est apparu – le recenseur – et son estimation plus large de l’intérêt humain a été préférée pour délimiter le champ de ces petites histoires des « Quatre millions ». Pour O. Henry, tout le monde à New York comptait. Il avait une affection évidente pour la ville, qu’il appelait « Bagdad-sur-le-Métro », et nombre de ses histoires s’y déroulent – mais d’autres se déroulent dans des petites villes et dans d’autres cités.

Histoires

O. Henry compte parmi les nouvelles les plus célèbres de la culture américaine. Elles comprennent :

  • « Un rapport municipal » qui s’ouvre en citant Frank Norris : « Imaginez un roman sur Chicago ou Buffalo, disons, ou Nashville, Tennessee ! Il n’y a que trois grandes villes aux États-Unis qui sont des ‘villes à histoires’ – New York, bien sûr, la Nouvelle-Orléans et, la meilleure de toutes, San Francisco. » Faisant un pied de nez à Norris, O. Henry situe l’histoire à Nashville.
  • L’une des histoires les plus populaires d’O. Henry, « Le cadeau des Mages », raconte l’histoire d’un jeune couple à court d’argent mais qui veut désespérément s’acheter des cadeaux de Noël. À l’insu de Jim, Della vend son bien le plus précieux, sa belle chevelure, afin d’acheter une chaîne en platine pour la montre de Jim ; tandis qu’à l’insu de Della, Jim vend son bien le plus précieux, sa montre, pour acheter des peignes en bijoux pour les cheveux de Della. La prémisse essentielle de cette histoire a été copiée, retravaillée, parodiée et autrement racontée d’innombrables fois au cours du siècle qui s’est écoulé depuis qu’elle a été écrite.

  • « Compliments de la saison » est une autre des histoires de Noël d’O. Henry, décrivant les mésaventures de plusieurs personnages pendant Noël.
  • « La rançon de Red Chief », dans laquelle deux hommes kidnappent un garçon de dix ans. Le garçon s’avère être si morveux et odieux que les hommes désespérés finissent par payer 250 dollars au père du garçon pour le reprendre.
  • « Le flic et l’hymne » sur un clochard de New York nommé Soapy, qui entreprend de se faire arrêter pour éviter de dormir dans le froid de l’hiver comme invité de la prison de la ville. Malgré ses efforts pour commettre des larcins, des actes de vandalisme, des troubles de l’ordre public et pour  » fricoter  » avec une jeune prostituée, Soapy ne parvient pas à attirer l’attention de la police. Déconfit, il s’arrête devant une église, où un hymne à l’orgue l’incite à faire le ménage dans sa vie – après quoi il est promptement inculpé pour vagabondage et condamné à trois mois de prison, exactement ce qu’il s’était fixé au départ.
  • « Une réforme retrouvée », qui raconte l’histoire du perceur de coffres-forts Jimmy Valentine, récemment libéré de prison. Il se rend dans une banque de la ville pour la vérifier avant de la braquer. Alors qu’il se dirige vers la porte, il attire l’attention de la belle fille du banquier. Ils tombent immédiatement amoureux et Valentine décide d’abandonner sa carrière criminelle. Il s’installe en ville, prenant l’identité de Ralph Spencer, un cordonnier. Au moment où il s’apprête à partir livrer ses outils spécialisés à un ancien associé, un homme de loi qui le reconnaît arrive à la banque. Jimmy, sa fiancée et la famille de celle-ci se trouvent à la banque pour inspecter un nouveau coffre-fort, lorsqu’un enfant se retrouve accidentellement enfermé dans la chambre forte hermétique. Sachant que cela va sceller son destin, Valentine ouvre le coffre pour sauver l’enfant. Faisant preuve de compassion pour sa bonne action, l’homme de loi le laisse partir.
  • « Après vingt ans », qui se déroule dans une rue sombre de New York, se concentre sur un homme nommé « Silky » Bob qui honore un rendez-vous pris il y a 20 ans pour retrouver son ami Jimmy dans un restaurant. Un policier l’interroge sur ce qu’il fait là. Bob explique, et le policier s’en va. Plus tard, un deuxième policier arrive et arrête Bob. Il lui remet une note dans laquelle le premier policier explique qu’il s’appelle Jimmy, qu’il est venu rencontrer Bob, mais qu’il a reconnu Bob comme un homme recherché. Peu désireux d’arrêter son vieil ami, il part chercher un autre policier pour procéder à l’arrestation.

Origine de son nom de plume

Porter a donné diverses explications sur l’origine de son nom de plume. En 1909, il a accordé une interview au New York Times, dans laquelle il en fait le récit :

C’est pendant ces jours à la Nouvelle-Orléans que j’ai adopté mon nom de plume de O. Henry. J’ai dit à un ami : « Je vais envoyer quelques trucs. Je ne sais pas si cela représente beaucoup, alors je veux avoir un pseudonyme littéraire. Aide-moi à en choisir un bon. » Il nous a suggéré de nous procurer un journal et de choisir un nom dans la première liste de notables que nous y avons trouvée. Dans les colonnes mondaines, nous avons trouvé le compte rendu d’un bal à la mode. « Voilà nos notables », a-t-il dit. Nous avons regardé la liste et mon regard s’est arrêté sur le nom d’Henry, « Ça ira pour le nom de famille », ai-je dit. « Maintenant, pour le prénom. Je veux quelque chose de court. Pas de noms à trois syllabes pour moi. » « Pourquoi ne pas utiliser une simple lettre initiale, alors ? » a demandé mon ami. « Bien », ai-je répondu, « O est à peu près la lettre la plus facile à écrire, et c’est O. »
Un journal m’a écrit un jour pour me demander ce que signifie le O. J’ai répondu, « O signifie Olivier, le mot français pour Oliver. » Et plusieurs de mes histoires ont en conséquence paru dans ce journal sous le nom d’Olivier Henry.

L’écrivain et érudit Guy Davenport propose une autre explication : « e pseudonyme sous lequel il a commencé à écrire en prison est construit à partir des deux premières lettres de Ohio et de la deuxième et des deux dernières de pénitencier. » (gras ajouté)

Les deux versions pourraient bien être apocryphes.

Légitimité

Le prix O. Henry est le seul prix annuel décerné à des nouvelles d’un mérite exceptionnel. Le prix porte le nom du maître américain de la forme, O. Henry.

The O. Henry Prize Stories est un recueil annuel des vingt meilleures histoires de l’année publiées dans des magazines américains et canadiens, écrites en anglais.

Le prix lui-même s’appelle le O. Henry Award, et non le O. Henry Prize, bien que jusqu’à récemment, il y ait eu des lauréats du premier, du deuxième et du troisième prix ; le recueil s’appelle The O. Henry Prize Stories, et le recueil original s’appelait Prize Stories 1919 : The O. Henry Memorial Awards.

Histoire et format

Le prix a été décerné pour la première fois en 1919. À partir de 2003, l’éditeur de la série choisit vingt nouvelles, chacune étant une histoire de prix O. Henry. Toutes les histoires écrites à l’origine en langue anglaise et publiées dans un périodique américain ou canadien peuvent être prises en considération. Trois jurés sont nommés chaque année. Les jurés reçoivent les vingt nouvelles du prix sous forme de manuscrit, sans identification de l’auteur ou de la publication. Chaque juré, agissant de manière indépendante, choisit une nouvelle présentant un intérêt et un mérite particuliers, et commente cette nouvelle.

Le but de The O. Henry Prize Stories reste de renforcer l’art de la nouvelle. À partir de 2003, The O. Henry Prize Stories est dédié à un écrivain qui a apporté une contribution majeure à l’art de la nouvelle. Le O. Henry Prize Stories 2007 était dédié à Sherwood Anderson, un nouvelliste américain. Les jurés pour 2007 étaient Charles D’Ambrosio, Lily Tuck et Ursula K. Le Guin.

Ironiquement, O. Henry est un nom connu en Russie, car ses livres ont bénéficié d’excellentes traductions et certaines de ses histoires ont été transformées en films populaires, le plus connu étant, probablement, La rançon du chef rouge. La phrase « Bolivar ne peut pas porter double » tirée de « The Roads We Take » est devenue un proverbe russe, dont beaucoup de Russes ne reconnaissent même pas l’origine.

Le O. Henry Museum à Austin, Texas.

La maison que les Porter ont louée à Austin de 1893 à 1895, déplacée de son emplacement d’origine en 1930 et restaurée, a ouvert ses portes en tant que O. Henry Museum en 1934. La maison William Sidney Porter est inscrite au registre national des lieux historiques.

O. Henry dans la fiction

  • William Sydney Porter est le principal protagoniste du roman A Twist at the End : Un roman d’O. Henry (Simon & Schuster, 2000) par Steven Saylor.

Notes

  1. O. Henry, La lampe taillée, texte du Projet Gutenberg. Consulté le 20 septembre 2008.
  2. Collection de littérature, Compliments de la saison par O. Henry. Consulté le 20 septembre 2008.
  3. 3,0 3,1 Guy Davenport, Le chasseur Gracchus et autres documents sur la littérature et l’art (Washington, D.C. : Counterpoint, 1996).
  4. New York Times, ‘O. Henry’ on Himself, Life, and Other Things. Consulté le 20 septembre 2008.
  5. 5.0 5.1 Random House, O. Henry Award FAQ. Consulté le 20 septembre 2008.
  • Ainslee’s Magazine. Fichier de données du magazine. Consulté le 6 novembre 2008.
  • Bibliothèque Austin. Chronologie d’O. Henry Austin. Consulté le 6 novembre 2008.
  • bdb.co.za. Bagdad dans le métro. Consulté le 6 novembre 2008.
  • Current-Garcia, Eugene, O. Henry (William Sydney Porter), Twayne Publishers, 1965. OCLC 965352.
  • Current-Garcia, Eugene, O. Henry : a Study of the Short Fiction, 1993. Maxwell Macmillian International. ISBN 97805708592
  • NexText. O. Henry. Consulté le 6 novembre 2008.
  • Littérature en ligne. Biographie et histoires. Consulté le 6 novembre 2008.
  • Pride and Prejudice86. About O. Henry Consulté le 6 novembre 2008.

Tous les liens ont été récupérés le 15 décembre 2018.

  • Ouvrages de O. Henry. Project Gutenberg

Crédits

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