Hakai Magazine

Article body copy

Een van mijn dierbaarste jeugdherinneringen is die aan de dagtochten met mijn Oostenrijkse grootmoeder. We gingen de nabijgelegen Italiaanse grens over en bestelden spaghetti alle vongole-spaghetti met mosselen in een favoriet restaurant voor de lunch. Ik was gefascineerd door de kleine venusschelpen op mijn bord pasta – gevangen uit de oceaan, een wereld die mij toen volkomen vreemd was – en genoot enorm van hun smaak. Nu, zo’n 40 jaar later, duik ik vaak tussen rijen reuzenmosselen voor de kust van het eiland Luzon in het noorden van de Filippijnen, op ongeveer 10 uur rijden ten noorden van de hoofdstad Manilla. Elke mossel is meer dan 10.000 keer zo groot als de vongole waarvan ik decennia geleden genoot. Vier soorten reuzenmosselen worden hier gekweekt en grootgebracht in een kwekerij in de oceaan door mijn collega’s van de Universiteit van de Filippijnen in een poging om de tweekleppigen, waarvan de wilde populaties gevaarlijk laag zijn, weer op peil te brengen. Hoewel het momenteel illegaal is om reuzenmosselen te oogsten, zijn plaatsen als de Filippijnen en andere landen in Zuidoost-Azië, waar de bevolking groot is en waar mensen een aanzienlijk deel van hun eiwitten uit de oceaan halen, bijzonder gevaarlijk voor deze immobiele reuzen.

Een rifbeoordeling uit de jaren zeventig toonde aan dat reuzenmosselen op de Filippijnen plaatselijk bijna uitgestorven waren als gevolg van stroperij, overbevissing en vernietiging van hun habitat. Als reactie daarop importeerde Edgardo Gomez, de oprichter van het Instituut voor Mariene Wetenschappen van de Universiteit van de Filippijnen, in het midden van de jaren ’80 mossellarven uit de Salomonseilanden en Palau. Gomez en zijn collega’s kweekten de schelpdieren vervolgens in het mariene laboratorium van de universiteit in de kustgemeente Bolinao aan de westkust van Luzon. Van daaruit verplaatsten de wetenschappers de jonge schelpdieren naar verschillende delen van de archipel. Deze inspanningen, die meer dan 30 jaar hebben geduurd, zijn succesvol geweest dankzij het enthousiaste werk van jonge Filippijnse mariene biologen. Waar de mosselpopulaties in het wild volledig waren uitgeput, zijn ze nu weer uitgezet. In een tijd van voortdurend slecht nieuws over de toestand van het milieu is de herintroductie van reuzenmosselen op de Filippijnen een welkom succesverhaal.

onderzoeker met reuzenmossel onder water

Onderzoeksassistent Renato Adolfo van het mariene lab van de Filippijnen is een volwassen man, maar deze reuzenmossel weegt zwaar in vergelijking daarmee. Van de 13 bekende soorten reuzenmosselen is Tridacna gigas (hier afgebeeld) de grootste. Deze soort kan tot 500 kilo wegen – ongeveer vijf keer zoveel als ik, een amateur-wielrenner met zwaargewicht – en heeft een schelp van meer dan een meter lang. Deze soort is de op één na zwaarste ongewervelde soort ter wereld; alleen de reuzeninktvis in de diepzee is groter. Hoewel reuzenmosselen plankton filteren, halen ze hun energie ook uit fotosynthese. Daarom moeten ze leven in ondiepe habitats met veel licht, zoals zeegrasvelden, zoals op deze foto, of in koraalriffen.

mantel van reuzenmossel

Als de schelp van een mossel open is, kun je langs de randen een franje van vlees zien. Dit is de mantel van de oesterzwam, het deel dat de interne organen omsluit. De kleuren en patronen verklaren een deel van de biologie van de oesterzwam. De mantel van deze T. gigas, bijvoorbeeld, is donkergeel vanwege een symbiotische alg, Symbiodinium. Door fotosynthese leveren de algen energie aan de oesterzwam. De blauwe stippen zijn iridocyten, gespecialiseerde cellen die diep in de mantel licht naar de algen leiden, vergelijkbaar met biologische optische vezelkabels. Verschillende mosselsoorten hebben verschillende patronen van iridocyten en de kleur van de mantel varieert ook. Deze kan geel, blauw, paars of oranje zijn, afhankelijk van de soort Symbiodinium die de schelpdiergastheer is. Het partnerschap tussen de reuzenmossel en de algen ontstaat al vroeg in het leven van de mossel. Ongeveer vier dagen na de bevruchting, als de reuzen nog kleine larven zijn, nemen de schelpen de symbiotische algen op uit het omringende zeewater. De algen worden in eerste instantie als voedsel opgenomen, maar in plaats van door het spijsverteringsstelsel te gaan, worden ze getranslokeerd naar het weefsel van het groeiende dier.

blekende reuzenmossel

Net als tropisch koraal zijn reuzenmosselen gevoelig voor verbleking. Wanneer de watertemperatuur wekenlang enkele graden Celsius boven de normale waarde ligt, zetten de schelpdieren hun symbiotische algen uit, waardoor delen van hun mantels griezelig wit worden.

In tegenstelling tot koralen, die na verbleking vaak afsterven door een gebrek aan algenvoeding, herstellen de meeste mosselen zich meestal wanneer de temperaturen normaliseren en de populatie symbiotische algen uit het zeewater weer op gang komt. De kleur van de schelpdiertjes keert terug, net als hun energiebudget, wanneer de algen beginnen te fotosynthetiseren.

hevel van een reuzenmossel

Zonder referentiekader zou je deze uitademingshevel van een reuzenmossel kunnen verwarren met de Grote Rode Vlek van Jupiter. In werkelijkheid is het de opening waardoor een reuzenmossel water uitdrijft nadat hij het plankton heeft uitgefilterd. Ei- en spermacellen en metabolische afvalproducten komen ook door de sifon naar buiten. Clams brengen water, vol verse zuurstof en voedsel, in de mantelholte door een spleetvormige inhalatiesifon.

Duikers kunnen soms de kracht van de uithalatiesifon voelen als ze dichtbij zwemmen. Clams hebben een rudimentair gezichtsvermogen en kunnen alleen licht en donker onderscheiden. Als een duiker opdoemt, trekt de mossel zijn mantel samen en sluit zijn schelp, waardoor het water uit de sifon wordt geperst en de duiker met een krachtige waterstraal wordt geraakt.

Dit is de gladde reuzenmossel, Tridacna derasa, en hij vertoont een ander patroon van iridocyten – eerder lijnen dan stippen – dan de T. gigas op de laatste twee foto’s.

Om het voortplanten van reuzenmosselen in het lab te versnellen, injecteren onderzoekers van het University of the Philippines Marine Science Institute ze met het hormoon serotonine, dat snel het vrijkomen van sperma veroorzaakt, zoals hier te zien is, en enkele minuten later het vrijkomen van eitjes. De massale vrijlating van gameten wordt “broadcast spawning” genoemd. De middelgrote mosselen op deze video zijn ongeveer 20 jaar oud en werden speciaal voor deze gelegenheid van de kwekerij in de oceaan naar de broedplaats van het marien laboratorium gebracht. Nadat de gameten zijn verzameld, worden de kokkels teruggebracht naar de oceaan.

Lala Grace Calle, een afgestudeerde student aan Bolinao die toezicht houdt op de kokkels als ze eenmaal in de oceaan zijn overgebracht, legt uit dat reuzenkokkels een lange levensduur hebben die gepaard gaat met een geslachtsverandering. “Reuzen kokkels zijn eigenlijk hermafrodieten,” zegt ze. “Als ze twee tot drie jaar oud worden, rijpen ze eerst alleen als mannetjes, maar als ze negen tot tien jaar oud worden, worden ze ook vrouwtjes en dan kunnen ze zowel eitjes als sperma afgeven.” Als ze de vele hongerige filtervoeders in de oceaan overleven – van sponzen tot koralen tot tweekleppigen – als ze planktonische larven zijn, en de schelpverpletterende tanden van trekkervissen en de handen van stropers als ze zich eenmaal op de oceaanbodem hebben gevestigd, kunnen reuzenmosselen tot wel 100 jaar oud worden.

hand die de grootte toont van scheur-oude reuzenmosselen

“Nadat het ei en het sperma zich in de waterkolom hebben vermengd, bevruchten ze elkaar en worden het zwemmende larven,” zegt Calle, die ook helpt bij het kweken van de mosselen in het mariene lab. Ze legt uit dat een larve snel verschillende stadia doorloopt, van drijvend plankton tot kleine mosselen die zich op de zeebodem vestigen. Ongeveer 40 uur nadat de larve uit het ei is gekropen, verschijnen de eerste tekenen van een schelp en na zeven dagen beginnen de voetspieren van de mossel zich te vormen. De larve valt dan uit de waterkolom en zinkt naar de bodem. Na ongeveer een jaar zijn de schelpen ongeveer tien centimeter lang, vergelijkbaar met de schelpen die hier op een tegel in het laboratorium zijn bevestigd. Het laboratorium streeft ernaar 5000 jonge reuzenzeeschelpen per jaar te produceren.

Afgestudeerden bij de larvenbak

In de broedplaats van het marien laboratorium oogsten de afgestudeerde studenten Aubrey Tejada (uiterst links), Keana Tan (uiterst rechts) en onderzoeksassistent Robert Valenzuela (in rood shirt) gameten van de tweekleppige schelpdieren. Na de bevruchting vestigen de mossellarven zich op de tegels en groeien enkele maanden in tanks. Wanneer de schelpdieren ongeveer 15 centimeter groot zijn, tussen de vijf en acht maanden oud, worden de tegels overgebracht naar de kwekerij in de open oceaan. Daar worden ze vastgemaakt aan een draadgaas zodat ze niet losraken in de golfslag van de zee, en worden ze bedekt met kooien die hen beschermen tegen roofdieren, zoals trekkervissen. Uiteindelijk worden de schelpdieren in het zand geplaatst, waar ze de kans krijgen uit te groeien tot hun reusachtige volwassen grootte. Momenteel kweekt het Instituut voor mariene wetenschappen van de Universiteit van de Filippijnen vier soorten mosselen: de echte reuzenmossel (T. gigas), de gladde reuzenmossel (T. derasa), de geribbelde reuzenmossel (T. squamosa) en de berenpootmossel (Hippopus hippopus).

onderzoeker en reuzenmosselen

De kwekerij voor oceaanmosselen van het marien laboratorium bij Bolinao herbergt 30.000 reuzenmosselen op een oppervlakte van 5,8 hectare, ongeveer zo groot als zeven voetbalvelden. De lange rijen kokkels worden ongeveer een keer per week gecontroleerd op groei, verbleking en stroperij. Fysische oceanografische parameters zoals zoutgehalte en temperatuur worden ook geregistreerd. Het is een unieke ervaring om te zwemmen in een kwekerij van reusachtige tweekleppigen die zo dichtbevolkt is als een middelgrote stad. De rijen tweekleppigen strekken zich uit tot voorbij de rand van het zicht onder water.

reuzekleppigen op de zeebodem

Veel van deze tweekleppigen zullen hun lange leven niet in de kwekerij van tweekleppigen doorbrengen. In plaats daarvan worden ze overgebracht naar nieuwe locaties op de Filippijnen wanneer ze ongeveer zo groot zijn als een rugbybal. Lokale populaties in veel delen van de archipel zijn hersteld met behulp van de voorraad van het mariene laboratorium en de overgebrachte mosselen beginnen zich nu zelf voort te planten. Hoewel het kweekprogramma de populatie heeft gered, hebben de in kwekerijen gekweekte reuzenmosselen een lagere genetische diversiteit dan de wilde populaties, wat op lange termijn gezondheidsproblemen kan veroorzaken. Een ander punt van zorg is de verhoogde kwetsbaarheid van de mosselen voor parasitaire piramideslakken in de monocultuurachtige omstandigheden van de kweekkamers voor reuzenmosselen.

Parrotvis en reuzenmossel

Reuzenmosselen bieden een habitat aan talloze wezens op, in en rond hun schelpen. Hier verbergt een jonge papegaaivis zich in de mantel van een T. gigas. Hoewel de papegaaivis een herbivoor is, knabbelen andere vissen, zoals kogelvissen, af en toe aan de mantel van de mossel. Waterjuffers als Stegastes en Dischistodus eisen stukken voedzame algen op die aan de buitenkant van de schelp groeien. De vissen verdedigen deze plekjes tegen indringers, maar grazen nooit alle algen weg, zodat ze opnieuw kunnen aangroeien. Hoe meer ruimte een waterjuffer heeft voor zijn algenkwekerij, hoe beter hij af is. Soms snijden ze zelfs de randen van de mantel van de mossel af om meer ruimte voor de algenkwekerij te creëren.

zeester op reuzenmossel

Een zeester van het geslacht Protoreaster klimt op een reuzenmossel terwijl een kardinaalbaarssoort (Ostorhinchus hartzfeldii) voorbij zwemt. Net als koralen bieden reuzenmosselen een driedimensionale structuur als schuil- en jachtplaatsen voor een veelheid van vissen en ongewervelden. De reuzenmosselkwekerij van het Marien Laboratorium in Bolinao heeft zich ontwikkeld tot een uniek rif in ondiep water met zijn eigen bijzondere verzameling bewoners.

Meisje en reuzenmosselschelp

Ik heb gemerkt dat de lokale bevolking in Bolinao een ambivalente relatie heeft met de reuzenmossels. Een populair restaurant in de stad heet de Giant Taklobo (taklobo is mossel in het Tagalog) – hoewel de beschermde mosselen natuurlijk niet op het menu staan – en reuzenmosselschelpen sieren het stadhuis en de voorgevels van hotels. De dochter van de bewaker van het mariene laboratorium poseert trots met een schelp in de tuin van het laboratorium. Deze burgerlijke trots op de gigantische weekdieren weerhoudt mensen er echter niet van om deze wettelijk beschermde dieren te stropen. “Elke fiesta verliezen we mosselen door stroperij, zo’n 30 tot 40 mosselen per jaar,” legt Jeremiah Requilme van het marien lab uit. De Universiteit van de Filippijnen is een adoptie-clam-programma begonnen, waarbij donateurs een clam kunnen steunen, meer te weten kunnen komen over de inspanningen van het team door een bezoek te brengen aan de broedplaats en de kwekerij voor clams in open zee, en hopelijk een milieu-ethiek kunnen ontwikkelen die de overleving van de clams in de toekomst ten goede komt.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *