“Hij daalde af in de hel”

Charles E. Hill
John R. Richardson Professor of New Testament and Early Christianity
Reformed Theological Seminary, Orlando

Editor’s Note – Dit is een manuscript voor een kapeltoespraak gehouden op RTS Orlando in 2010, als onderdeel van een serie boodschappen over de Geloofsbelijdenis van de Apostelen.

I. Het dilemma van de Reformatoren

Misschien al sinds de Reformatie wordt de bijzin “hij daalde af in de hel” in de Geloofsbelijdenis van de Apostelen als problematisch ervaren. Over deze periode zegt David Bagchi:

De doctrine van Christus’ nederdaling in de hel was ongewoon, en misschien wel uniek, in zijn vermogen om confessionele loyaliteiten te ondermijnen en te doorbreken. Hoewel katholieken, lutheranen en gereformeerden allen bijdroegen aan het debat, was het een onderwerp waarover de partijlijnen verschoven. In een tijdperk waarvan we gewend zijn te denken dat het gekenmerkt werd door confessionele zekerheid, … een gebied van de christelijke leer waarin de confessionele kompassen uit de hand liepen.

Bij de gereformeerden vinden we geen consistent standpunt over dit artikel van de geloofsbelijdenis. De Heidelbergse Catechismus brengt de afdaling in verband met de “onuitsprekelijke smart, pijn en verschrikking van de ziel, vooral aan het kruis maar ook daarvoor”, en leert dat Christus “mij verlost heeft van de smart en de kwelling van de hel” (V/A 44). Dit begrijpt het artikel als hebbende te maken met kwelling, de kwelling van de hel, maar Christus’ lijden aan deze kwelling was alles op of voor het kruis.

In zijn An Exposition of the Apostles’ Creed (1576) lijkt Caspar Olevianus (de co-auteur, dertien jaar eerder, van de Heidelbergse Catechismus) een andere opvatting te huldigen, door de afdaling uit te leggen als “niet alleen de pijnen van de dood, maar ook Zijn volkomen ongenade – de schijnbare overwinning van die pijnen – terwijl Hij tot de derde dag in het graf werd vastgehouden, liggende, als het ware, onder de verdrukking van de dood.” De Westminster Larger Catechismus neemt de descensus op deze manier, en legt het zo uit dat nadat Christus begraven was, Hij voortging “in de staat van de doden, en onder de macht van de dood tot de derde dag; wat anders is uitgedrukt in deze woorden, Hij daalde af in de hel” (Q/A 50). De gereformeerden deelden de zorg om te zeggen dat al het verzoenend lijden van Christus zijn hoogtepunt bereikte en tot een einde kwam op het kruis, dat wat daarna gebeurde deel uitmaakte van zijn vernedering, geen deel uitmaakte van zijn verlossend, verzoenend werk, en geen deel uitmaakte van zijn heerlijkheid, die wachtte op de derde dag.

Alles wat de gereformeerde belijdenissen zeggen is waar, bijbels, en opbouwend. Maar kunnen we zeggen dat het trouw is aan de oorspronkelijke bedoeling van de geloofsbelijdenis? Olevianus verwerpt de leer van sommige oude christelijke vaders, dat Christus afdaalde naar de hel om de aartsvaders en profeten van weleer te bevrijden, omdat dit impliceerde dat de zonden niet vergeven waren vóór het offer van Christus. Deze laatste opvatting mag dan de leer van Rome zijn geweest in die tijd, maar het was niet de leer van de vroege vaders. En voor velen in de gereformeerde gemeenschappen klonk het idee dat Christus naar de plaats ging waar de patriarchen zich bevonden (de zogenaamde limbus patrum) om hen te bevrijden, te veel als de tweeling van de vagevuursleer. Olevianus zegt dat de duivel het voorgeborchte heeft “verzonnen” voor de rechtvaardigen van het OT, “net zoals hij het vagevuur heeft uitgevonden” voor hen die na Christus stierven.

De Reformator Theodore Beza heeft dit artikel helemaal laten vallen. Sommige kerken hebben het tegenwoordig ook geschrapt uit hun recitatie van de geloofsbelijdenis. En die optie staat voor ons open, want deze geloofsbelijdenis is niet uit de Schrift. Het staat niet in de Geloofsbelijdenis van Nicea of de Geloofsbelijdenis van Athanasius. Er wordt vaak op gewezen dat de vroegste uitdrukkingen van de geloofsbelijdenis de clausule niet bevatten. Ze zou zijn toegevoegd op de synode van Sirmium in 359.

Hoewel ze oorspronkelijk niet in de Geloofsbelijdenis van de Apostelen stond, gaat het idee nog eerder terug dan de eerste bekende vormen van de Geloofsbelijdenis. Het werd ondersteund door een aantal bijbelse passages. Een OT passage die in de tweede eeuw werd geciteerd kwam uit Jeremia: “De heilige Heer heeft gedacht aan zijn dode Israël, dat sliep in het land des doods; en Hij is tot hen nedergedaald om hun zijn heil bekend te maken, opdat zij behouden zouden worden.” Als deze passage onbekend klinkt, komt dat omdat hij niet in onze Bijbels staat. Zowel Irenaeus (4.22.1) als Justin citeren het en Justin beschuldigt dat de Joden het uit hun kopieën hadden verwijderd. In ieder geval hebben we het in geen enkele kopie.

De steun voor het handhaven van dit artikel in onze belijdenis begint steeds brozer te klinken. Maar hoewel Beza het liet vallen, deed Calvijn dat niet, noch de Heidelbergse of de Westminster Standards. En dus blijft de clausule staan in de belijdenisgeschriften van de vele hedendaagse gereformeerde lichamen, waaronder de Orthodox Presbyteriaanse Kerk, de Presbyteriaanse Kerk in Amerika, en de Verenigde Gereformeerde Kerken in Noord-Amerika. Wat kunnen we zeggen over de oorspronkelijke bedoeling, en is het mogelijk om deze belijdenis vandaag de dag te bevestigen?

II. De Bijbelse leer

Het woord “hel” in het Credo betekent niet de plaats van de eeuwige straf, Gehenna uit het Nieuwe Testament, de vuurzee die eeuwig brandt. Het is eerder Hades, of het oudtestamentische Sheol. Dit woord wordt vaak gebruikt als synoniem voor dood, of graf, en wordt in verband gebracht met de diepten der aarde, of de diepten der zee. Maar gewoonlijk heeft het de betekenis van de plaats van de doden, waar er enig bewustzijn is van de ontlichaamde ziel, en is het dus niet alleen identiek met “het graf”, de fysieke plaats waar het dode lichaam wordt gelegd. De term wordt vaak in contrast gebracht met de hemel. In Jesaja krijgt de koning van Babylon, die zichzelf naar de hemel zou verheffen, naar Gods troon, te horen: “Je bent neergedaald naar Sheol, naar de uithoeken van de put” (Jes. 14:15 ESV). In het Nieuwe Testament dreigt Jezus met hetzelfde voor de stad Kapernaüm.

In het Oude Testament was de ervaring van het verblijf in Sjeool verschillend voor de rechtvaardigen in vergelijking met de onrechtvaardigen (in Lukas 16,23 is de rijke man “in kwelling” in Hades), maar alle doden – rechtvaardigen en onrechtvaardigen – worden daar aangetroffen. De rechtvaardige Jakob wil niet dat zijn grijze haren in verdriet afdalen naar Sheol.

Ten tweede betekent de zinsnede “Hij daalde af in de hel (Hades)” op zichzelf niets meer dan dit: dat Christus naar het dodenrijk ging, dat wil zeggen, een geestelijk rijk. Het staat in verband met “Hij werd gekruisigd, dood en begraven.” Zijn nederdaling in Hades heeft dus eenvoudig te maken met zijn identificatie met het ras van Adam. Hij ervoer werkelijk de realiteit van de menselijke dood, de onnatuurlijke scheiding van lichaam en ziel en de aanwezigheid van zijn ziel in het dodenrijk.

Maar natuurlijk zegt het artikel zelf niet wat er, als er al iets gebeurde in Hades toen Jezus daar eenmaal was. Net als elk ander element in de geloofsbelijdenis, is het slechts een aandachtspunt dat toelichting behoeft. Dus wat betekende het voor degenen die het oorspronkelijk beleden, en wat betekent het of zou het voor ons moeten betekenen?

Mijn eigen opvattingen hierover zijn gevormd door mijn studie van de vroegchristelijke eschatologie, en wat ik vond verbaasde me. In de Joodse eschatologie van het intertestamentische tijdperk is er soms een vrij duidelijke aanwijzing over de toestand van de doden. In Het Boek van de Wachters in 1 Henoch (tweede eeuw v. Chr.) worden de geesten of zielen van de doden bewaard in drie holen – twee voor de goddelozen en één voor de rechtvaardigen – onder een grote en hoge berg in het westen. In het laatste deel van de eerste eeuw na Christus geloofden, volgens Josephus, de Farizeeërs, die de “leidende” opvatting onder de Joden vertegenwoordigden, dat “zielen de kracht hebben om de dood te overleven en dat er onder de aarde beloningen en straffen (̔υπο χθονός) zijn voor hen die een leven van deugd of ondeugd hebben geleid”. De twee apocalyptische werken, 2 Baruch en 4 Ezra, waarschijnlijk geschreven aan het eind van de eerste eeuw en het begin van de tweede, vlak nadat het Nieuwe Testament was geschreven, spreken elk van de geesten of zielen die rusten in kamers of schatkamers van zielen in Sheol waar zij de opstanding van hun lichamen afwachten.

Dit is een vrij consistent beeld van tenminste een zeer prominente stroming of stromingen van het Judaïsme. Er waren christenen in de tweede en derde eeuw die zich aan deze eschatologie vastklampten toen zij probeerden de joodse visie op een komend aards koninkrijk van vrede en overvloed, waarvan zij dachten dat het zou komen na de terugkeer van Jezus, in het christendom in te passen.

Maar als je in Jezus’ tijd een jood in de straten van Jeruzalem zou benaderen en vragen: “Als je vanavond zou sterven, waarom zou God je dan in zijn hemel toelaten?” zou je waarschijnlijk hebben gehoord: “God laat niemand toe in zijn hemel. Je bedoelt: ‘Waarom zou God mij in het goede deel van de Hades toelaten,’ nietwaar?” De enige mensen die in een deel van de hemel, het Paradijs, verbleven, waren die paar individuen die God voor de dood van de aarde had gehaald: Henoch en Elia, of misschien, zo wil de legende, de profeet Jeremia, of misschien Mozes. Zij waren aan de dood ontsnapt. Maar hun ontsnapping was slechts tijdelijk. Deze bevoorrechte enkelingen zouden in de laatste dagen naar de aarde moeten terugkeren en sterven in de strijd tegen Gods vijanden – zo volledig is de macht die de dood over de kinderen van Adam heeft. De dood heerste over allen. Irenaeus (die zoveel gelijk heeft over zoveel andere dingen) spreekt over de “wet van de doden”, waaraan zelfs Jezus zich onderwierp. Dat wil zeggen, dat alle doden naar Hades gaan en daar wachten op de hereniging met hun lichamen bij de opstanding.

Toen ik mij tot het Nieuwe Testament wendde (en tot de meeste vroegchristelijke schrijvers die in het kielzog daarvan schreven), vond ik een radicale breuk met deze eschatologie. Niet langer bevinden de heiligen zich in Sheol/Hades, in onderaardse kamers of schatkamers van zielen. Integendeel, zij zijn in Gods tegenwoordigheid in de hemel, in het hemelse Jeruzalem, met de engelen in feestelijke samenkomst (Hebr. 12,22), onder het altaar (Openb. 6,9), of staande voor de troon (Openb. 7,9) of staande naast de zee van kristal (Openb. 15,2).

Wat is de verklaring hiervoor? Sommigen zouden zeggen dat het te wijten is aan een proces van hellenisatie dat het christendom zou hebben beïnvloed. Men denkt dat het Christendom afstand nam van de monistische of verenigde antropologie van de Hebreeën, waarin lichaam en ziel of geest onafscheidelijke aspecten van de mens zouden zijn. In plaats daarvan zou de Kerk het Platonische of algemene Griekse mensbeeld hebben overgenomen, waarin de mens wordt opgevat als een dualiteit van lichaam en ziel. Daarom zou de ziel van het lichaam bevrijd kunnen worden en naar de hemel gaan, terwijl het lichaam op deze aarde achterblijft. Maar deze analyse is misleidend. Zelfs in het OT ziet de Schrift de doden als bestaande in een soort bewuste toestand, los van het lichaam dat in de aarde aan het vergaan is (denk aan de verschijning van Samuel aan Saul – of de rijke man en Lazarus). En zeker in het intertestamentische jodendom is dat uitdrukkelijk het geval, zoals we hebben gezien.

Nee, het was niet de hellenisatie maar iets anders dat verantwoordelijk was voor deze ingrijpende verandering. Wat het christendom scheidt van het farizeïsche en apocalyptische jodendom is, ten eerste, het feit dat de langverwachte Messias van Israël is gekomen en zijn missie heeft volbracht! Hij werd bruut vermoord door zijn vijanden, maar zijn dood had verzoenende kracht voor de zonden van zijn volk. En hoewel Hij stierf, konden Hades en de macht van de dood Hem niet vasthouden!

Wij hebben een Heiland die gedaan heeft wat nog niemand eerder had gedaan, niet Henoch die met God wandelde, niet Abraham de vriend van God, niet Mozes, trouw in heel Gods huis, niet Jozua die hen rust gaf, niet Simson de sterke, niet David de triomferende koning, niet Elia de wagenmenner, niet Judas Maccabaeus de hamer. Wij hebben een Heiland die het rijk van de dood is binnengegaan en heeft overwonnen, die de sterke man heeft gebonden en zijn goederen heeft bedorven, die is opgestaan en is opgestegen naar de troon der heerlijkheid.

En zijn verovering van de duivel en de dood was niet alleen voor hemzelf. De tweede reden voor de grote verandering in de eschatologie is dat onze Heiland tot zijn Vader bad: “Vader, Ik verlang dat ook zij, die Gij Mij gegeven hebt, bij Mij zijn, waar Ik ben, om mijn heerlijkheid te zien, die Gij Mij gegeven hebt, omdat Gij Mij liefgehad hebt van voor de grondlegging der wereld” (Johannes 17:24 ESV). Er is nu een band van eenheid tussen Christus en zijn volk, een band die zelfs de dood niet kan verbreken. En dus is het belangrijkste, meest gedenkwaardige van de NT opvatting over de tussenstaat van de gelovige niet zozeer dat die hemels is in tegenstelling tot ondergronds. Het is dat het gecentreerd is op onze vereniging met Christus. Toen de stervende dief Jezus smeekte hem te gedenken, zei Jezus tot hem: “Waarlijk, Ik zeg u: heden zult gij met Mij in het paradijs zijn” (Lc 23,43). Het paradijs wordt hier niet beloofd aan iemand die niet gestorven is (zoals men dacht dat het geval was met Henoch en Elia), maar aan iemand van wie duidelijk was dat hij zou sterven. Toch wordt niet alleen beloofd dat hij die dag in het paradijs zal zijn. De boetvaardige dief zou in het paradijs zijn met zijn Heiland.

Ook voor Paulus is de betekenis van het vertrek uit dit leven, dat het is om bij Christus te zijn. Hij zegt tegen de Filippenzen: “Ik sta onder grote druk tussen die twee. Mijn verlangen is te vertrekken en bij Christus te zijn, want dat is veel beter” (Fil 1,23). Tegen de Korinthiërs zegt hij dat hij liever zou zijn “weg van het lichaam en thuis bij de Heer” (2 Kor. 5,6).

En dus, gezegend zijn de doden die in de Heer sterven van nu af aan! Maar hoe zit het met hen die zijn voorgegaan? Christus’ overwinning op de dood, en op hem die de macht over de dood had, moet ook gevolgen hebben voor de heiligen die naar zijn dag verlangden, maar die niet hebben mogen meemaken. En dit is wat de vroege kerk zich realiseerde. In de tweede eeuw predikte Melito van Sardis,

Door het kruis is de dood vernietigd,
en door het kruis schijnt de verlossing;
Door het kruis zijn de poorten van de hel opengebroken,
en door het kruis zijn de poorten van het paradijs geopend.
Het kruis is de weg geworden van heiligen en martelaren;
het kruis is de keten geworden van de apostelen
en het schild des geloofs van profeten.

Melito verbeeldt Christus zeggende:

Ik ben het die de dood vernietigd
en over de vijand getriomfeerd heb
en de Hades neergetreden heb
en de sterke gebonden heb
en de mens weggedragen heb naar de hoogte van de hemel.

Omstreeks het jaar 200 schreef Hippolytus in zijn Daniëlcommentaar,

Zovelen dus, die Satan verzwolgen en gebonden heeft, dezen heeft de Heer, toen Hij kwam, losgemaakt uit de banden des doods, hem gebonden hebbende, die “sterk” tegen ons was, maar de mensheid in vrijheid gesteld hebbende. Zoals ook Jesaja zegt: “dan zal Hij zeggen tot hen die geketend zijn: ‘Kom eruit!’ en tot hen die in duisternis verkeren: ‘Wees verlicht!'” (Jes. 49,9).

Enkele decennia later, verwijzend naar Christus’ binding van de sterke man in Matt. 12,29, schreef Origenes,

Eerst daarom heeft hij hem aan het kruis gebonden, en zo is hij zijn huis binnengegaan, dat wil zeggen, de Hades (infernum), en van daaruit “opklimmend in de hoogte, heeft hij gevangenen gevangen genomen” (Ps. 68,18; Ef. 4,8), zeker diegenen die met Hemzelf mede-verrezen zijn en de heilige stad, het hemelse Jeruzalem, zijn binnengegaan” (vgl. Matt. 27,52-3).

III. Heroverweging van de clausule

De clausule “hij daalde af in de hel” mag dan in de vijfde eeuw aan de geloofsbelijdenis zijn toegevoegd, maar het was eeuwen daarvoor het geloof van de kerk. En als u problemen hebt omdat u denkt dat een verandering in de status van de ontslapen heiligen niet expliciet in het Nieuwe Testament wordt onderwezen, overweeg dan dit. De schrijver van Hebreeën in hoofdstuk 11 zegt, nadat hij het geloof heeft verhaald van hen die God in het verleden behaagden, op treffende wijze: “En al deze, hoewel geprezen door hun geloof, hebben niet ontvangen wat beloofd was, daar God ons iets beters had voorzien, opdat zij buiten ons niet volmaakt zouden worden (ἵνα μὴ χωρὶς ἡμῶν τελειωθῶσιν )” (Heb 11:39-40).

Maar dan in het volgende hoofdstuk verkondigt hij,

Maar gij zijt gekomen tot de berg Sion en tot de stad van de levende God, het hemelse Jeruzalem, en tot ontelbare engelen in feestelijke vergadering, en tot de vergadering van de eerstgeborenen die in de hemel zijn ingeschreven, en tot God, de Rechter over allen, en tot de geesten der volmaakte rechtvaardigen (καὶ πνεύμασι δικαίων τετελειωμένων), en tot Jezus, de Middelaar van een nieuw verbond, en tot het gesprenkelde bloed dat een beter woord spreekt dan het bloed van Abel. (Hebr. 12, 22-24)

Deze geesten der rechtvaardigen zijn nu volmaakt, en hebben de belofte ontvangen van het betere land, het hemelse, de stad die fundamenten heeft, welker bouwer en maker God is.

Wat is er tussenbeide gekomen? Wat er tussenbeide is gekomen en wat hen “volmaakt” heeft, is natuurlijk dat Christus voor alle tijden één enkel offer voor de zonden heeft gebracht. Want door dat ene offer heeft hij voor alle tijden volmaakt wie geheiligd worden (10,12-14).

En wat hen in de hemel brengt is hun vereniging met Hem die nu in de hemel is. Hij heeft “voor allen de dood gesmaakt” (2,9) en is daarna door de hemelen gegaan (4,14), naar de hemelse berg Sion, in de hemelse tempel, en door de grotere en volmaakter tent, niet met handen gemaakt (9,11), en is voor eens en voor altijd binnengegaan in het heilige der heiligen door middel van zijn eigen bloed. De heiligen van weleer hebben nu ontvangen wat beloofd was! Zij zijn in de hemelse stad, en omringen nu de troon.

En wij hebben nu gemeenschap met hen, zelfs in dit leven, als wij navolgers worden van hen die door geloof en geduld de beloften beërven. Ja, in Christus hebben zij de beloften geërfd – de aanwezigheid van God in zijn hemelse stad, met Christus! Dit is de overwinning die Christus voor ons heeft behaald.

Christ daalde af naar Hades, zodat u en ik dat niet zouden hoeven te doen. Christus daalde af naar Hades, zodat wij zouden kunnen opstijgen naar de hemel. Christus ging het rijk van de dood binnen, het rijk van de sterke vijand, en kwam weg met zijn sleutels. De sleutels van de dood en de hel liggen nu in de handen van onze Heiland. En God, zijn Vader, heeft Hem verhoogd tot zijn rechterhand en Hem een andere sleutel gegeven, de sleutel van David, de sleutel tot het hemelse Jeruzalem. Hij opent en niemand zal sluiten, hij sluit en niemand zal openen (Openb. 3,7). En lof zij Hem, zoals de hymne zegt: “Want Hij heeft de hemelse deur geopend, en de mens is voor eeuwig gezegend.”

Alle lof en eer en glorie aan het Lam dat heeft overwonnen! “Zalig zijn de doden die voortaan in de Heer sterven” (Openb. 14,13). En gezegend zijn wij hier en nu, die zelfs nu deze hoop hebben, en een gemeenschap met onze Heiland die sterker is dan de dood! God zij dank. Amen.

  1. David Bagchi, “Christ’s Descent into hell in Reformation Controversy” in Peter Clarke en Tony Claydon, eds., The Church, the Afterlife and the Fate of the Soul. Papers Read at the 2007 Summer Meeting and the 2008 Winter Meeting of the Ecclesiastical History Society (Woodbridge, Suffolk: Boydell, for the Ecclesiastical History Society, 2009), 228-47 (op 230?).
  2. Irenaeus verwijst hier ook naar Ef. 4,9, “Hij daalde ook af in de lagere delen van de aarde”.
  3. Het is duidelijk dat dit betekent in zijn geest of ziel, niet in zijn lichaam – tegen de Lutheranen in. Zie 1 Petrus 3,18-19.
  4. Ant. xviii.14.
  5. Peri Pascha 24-30.
  6. PP 102, ll. 760-64.
  7. CD IV.33.4
  8. CRom. V.10

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *