Hoe racisme de Cabrini-Green Huizen van Chicago veranderde van een baken van vooruitgang in een vervallen sloppenwijk

Bekend als decor van de horrorfilm Candyman, Cabrini-Green begon als een voorbeeld uit het midden van de vorige eeuw van wat een volkshuisvestingsproject kon bieden, maar raakte uiteindelijk zo verwaarloosd dat het moest worden afgebroken.

Red Building At Cabrini Green

Ralf-Finn Hestoft / Getty ImagesEen van de “reds”, een middelgroot gebouw in Cabrini-Green.

Het had zo niet mogen aflopen.

Toen de sloopkogel op de bovenste verdiepingen van 1230 N. Burling Street viel, stortte de droom van betaalbare, comfortabele huisvesting voor de arbeidersklasse van de Afro-Amerikanen in Chicago in.

De Frances Cabrini Rowhouses en William Green Homes, geopend tussen 1942 en 1958, begonnen als een modelpoging om sloppenwijken die werden gerund door uitbuitende huisbazen te vervangen door betaalbare, veilige en comfortabele openbare huisvesting.

Maar hoewel de woningen in de flatgebouwen werden gekoesterd door de gezinnen die er woonden, werden ze door jaren van verwaarlozing, aangewakkerd door racisme en negatieve berichtgeving in de pers, een oneerlijk symbool van verloedering en mislukking. Cabrini-Green werd een naam die werd gebruikt om angsten aan te wakkeren en te pleiten tegen volkshuisvesting.

Niettemin gaven de bewoners hun huizen nooit op, de laatsten vertrokken pas toen de laatste toren viel.

Dit is het verhaal van Cabrini-Green, Chicago’s mislukte droom van eerlijke huisvesting voor iedereen.

Het begin van volkshuisvesting in Chicago

Kitchenette Slum House In Chicago

Library of Congress “De kitchenette is onze gevangenis, ons doodvonnis zonder proces, de nieuwe vorm van maffiageweld die niet alleen het eenzame individu aanvalt, maar ons allemaal in zijn onophoudelijke aanvallen.” – Richard Wright

In 1900 leefde 90 procent van de zwarte Amerikanen nog in het Zuiden. Daar vochten ze onder een systeem van Jim Crow wetten, ontworpen om hun leven zo miserabel mogelijk te maken. Zwarte mannen werd geleidelijk het recht ontnomen om te stemmen of als jurylid op te treden. Zwarte gezinnen werden vaak gedwongen om als pachtboeren te overleven. De kans dat ze konden rekenen op de rechtshandhaving was vaak nihil.

Een kans op een beter leven deed zich voor toen de Verenigde Staten de Eerste Wereldoorlog ingingen. Zwarte Amerikanen begonnen naar de steden in het noorden en Midwesten te stromen om vrijgekomen banen op te nemen. Een van de populairste bestemmingen was Chicago.

De huizen die ze daar vonden waren afgrijselijk. De gammele huurkazernes van hout en baksteen waren na de grote brand van Chicago in 1871 inderhaast als noodwoningen neergezet en onderverdeeld in piepkleine eenkamerappartementen, de zogenaamde “kitchenettes”. Hier deelden hele gezinnen één of twee stopcontacten, functioneerden de toiletten slecht en was stromend water zeldzaam.

Het was dan ook een opluchting toen de huisvestingsautoriteit van Chicago in 1937, op het dieptepunt van de Depressie, eindelijk begon met de bouw van sociale woningen. De Frances Cabrini rijtjeshuizen, genoemd naar een plaatselijke Italiaanse non, werden in 1942 geopend.

Daarna kwamen de Extension homes, de iconische torens met meerdere verdiepingen, bijgenaamd de “Reds” en de “Whites”, vanwege de kleuren van hun gevels. Tot slot maakten de William Green Homes het complex compleet.

De iconische hoogbouwwoningen van Chicago waren klaar om huurders te ontvangen, en met de sluiting van de oorlogsfabrieken na de Tweede Wereldoorlog waren er genoeg huurders die hun intrek wilden nemen.

‘Good Times’ At Cabrini-Green

Cabrini-Green Housing Project

In het noordoosten kijkend, is Cabrini-Green hier te zien in 1999.

Dolores Wilson was een inwoner van Chicago, moeder, activiste en organisator die jarenlang in kitchenettes had gewoond. Ze was dolblij toen zij, haar man Hubert en hun vijf kinderen, na het invullen van stapels papierwerk, als een van de eerste gezinnen een appartement kregen in Cabrini-Green.

“Ik hield van het appartement,” zei Dolores over het huis dat ze daar bewoonden. “Het waren negentien verdiepingen met vriendelijke, zorgzame buren. Iedereen zorgde voor elkaar.”

Een buurvrouw merkte op: “Het is hier hemels. Vroeger woonden we met vier kinderen in een kelder met drie kamers. Het was donker, vochtig en koud.”

De Reds, Whites, rowhouses, en William Green Homes waren een wereld apart van de lucifershutten van de kitchenettes. Deze gebouwen waren opgetrokken uit stevige, vuurvaste baksteen en beschikten over verwarming, stromend water en inpandige sanitaire voorzieningen.

Ze waren uitgerust met liften, zodat de bewoners niet meerdere trappen hoefden te beklimmen om bij hun deur te komen. Het beste van alles was dat ze werden verhuurd tegen vaste tarieven, afhankelijk van het inkomen, en er waren royale uitkeringen voor degenen die moeite hadden om de eindjes aan elkaar te knopen.

Families in Cabrini Green

Michael Ochs Archives / Getty ImagesFamilies in Cabrini-Green, 1966.

Terwijl de projecten zich uitbreidden, bloeide de bevolking op. Banen waren er in overvloed in de voedselindustrie, de scheepvaart, de verwerkende industrie en de gemeentelijke sector. Veel bewoners voelden zich veilig genoeg om hun deuren niet op slot te doen.

Maar onder de vredige oppervlakte was er iets mis.

Hoe racisme de Cabrini-Green Projects ondermijnde

Politie doorzoekt tiener

Ralf-Finn Hestoft / Getty ImagesEen politieagente doorzoekt de jas van een tiener-afro-Amerikaanse jongen op drugs en wapens in het met graffiti bedekte Cabrini Green Housing Project.

Hoe welkom de woningen ook waren, er waren krachten aan het werk die de kansen voor Afro-Amerikanen beperkten. Veel zwarte veteranen uit de Tweede Wereldoorlog kregen niet de hypotheekleningen die blanke veteranen wel kregen, zodat ze niet naar de nabijgelegen buitenwijken konden verhuizen.

Zelfs als ze erin slaagden een lening te krijgen, waren er raciale convenanten – informele afspraken tussen blanke huiseigenaren om niet aan zwarte kopers te verkopen – die veel Afro-Amerikanen ervan weerhielden een eigen huis te bezitten.

Echter nog was de praktijk van redlining. Buurten, vooral die van Afro-Amerikanen, werden uitgesloten van investeringen en openbare diensten.

Dit betekende dat zwarte Chicagoërs, zelfs zij die rijk waren, op grond van hun adres geen hypotheek of lening konden krijgen. De politie en de brandweer konden minder goed reageren op noodoproepen. Bedrijven hadden moeite om te groeien zonder startkapitaal.

Afrikaans-Amerikaanse WO2-arbeider

Bibliotheek van het CongresDuizenden zwarte arbeiders, zoals deze klinknagelmachine, trokken naar Noordelijke en Midwestelijke steden om in de oorlogsindustrie te werken.

Er was bovendien een cruciale fout in de oprichting van de Chicago Housing Authority. De federale wet eiste dat de projecten zichzelf financierden voor hun onderhoud. Maar toen de economische mogelijkheden fluctueerden en de stad niet in staat was de gebouwen te onderhouden, bleven de bewoners verstoken van de middelen om hun huizen te onderhouden.

De Federale Huisvestingsautoriteit maakte het probleem alleen maar groter. Een van hun beleidsmaatregelen was het weigeren van hulp aan Afro-Amerikaanse huizenkopers door te beweren dat hun aanwezigheid in blanke buurten de huizenprijzen zou doen dalen. Hun enige bewijs hiervoor was een rapport uit 1939 waarin stond dat “rassenmengsels de neiging hebben een drukkend effect te hebben op de grondwaarde.”

De bewoners van Cabrini Green doorstonden de storm

Jongeren in Cabrini Green

Ralf-Finn Hestoft / Getty ImagesOndanks de politieke onrust en een steeds oneerlijker reputatie gingen de bewoners zo goed mogelijk door met hun dagelijks leven.

Maar het was niet allemaal slecht in Cabrini-Green. Zelfs toen de financiën van de gebouwen steeds wankeler werden, bloeide de gemeenschap op. Kinderen gingen naar school, ouders bleven fatsoenlijk werk vinden en het personeel deed zijn best om het onderhoud op peil te houden.

Hubert Wilson, Dolores’ echtgenoot, werd opzichter in het gebouw. De familie verhuisde naar een groter appartement en hij zette zich in om het afval onder controle te houden en de liften en het sanitair in goede staat te houden. Hij organiseerde zelfs een fuif- en trommelorkest voor buurtkinderen, waarmee hij verschillende stadscompetities won.

De jaren ’60 en ’70 waren nog steeds een turbulente tijd voor de Verenigde Staten, Chicago inbegrepen. Cabrini-Green overleefde de rellen van 1968 na de dood van Dr. Martin Luther King Jr. grotendeels ongeschonden.

Maar een ongelukkig gevolg van deze gebeurtenis was dat meer dan duizend mensen aan de West Side zonder huis kwamen te zitten. De stad dumpte hen eenvoudigweg in leegstaande woningen in de projecten, zonder ondersteuning.

De voorwaarden voor een perfecte storm waren geschapen. Overgeplaatste West Side-bendes botsten met autochtone Near North Side-bendes, die tot dan toe beide betrekkelijk vreedzaam waren geweest.

In het begin was er nog genoeg werk voor de andere bewoners. Maar toen de economische druk van de jaren zeventig begon, droogden de banen op, kromp het gemeentelijke budget en bleven honderden jongeren met weinig kansen achter.

Maar bendes boden gezelschap, bescherming en de mogelijkheid om geld te verdienen in een bloeiende drugshandel.

The Tragic End of the Dream

Cabrini Green Building wordt gesloopt

E. Jason Wambsgans/Chicago Tribune/Tribune News Service via Getty ImagesHoewel veel bewoners herhuisvesting was beloofd, vond de sloop van Cabrini-Green pas plaats nadat wetten die een één-op-één vervanging van woningen voorschreven, waren ingetrokken.

Tegen het eind van de jaren ’70 had Cabrini-Green een nationale reputatie van geweld en verval gekregen. Dit was voor een deel te wijten aan de ligging tussen twee van Chicago’s rijkste buurten, de Gold Coast en Lincoln Park.

De rijke buurtbewoners zagen alleen geweld zonder de oorzaak te zien, verwoesting zonder de gemeenschap te zien. De projecten werden een symbool van angst voor degenen die ze niet konden of wilden begrijpen.

Na 37 schietpartijen begin 1981 haalde burgemeester Jane Byrne een van de beruchtste publiciteitsstunts uit de geschiedenis van Chicago uit. Met cameraploegen en een volledige politie-escorte verhuisde ze naar Cabrini-Green. Veel bewoners waren kritisch, waaronder activiste Marion Stamps, die Byrne vergeleek met een kolonisator. Byrne woonde slechts deeltijds in de projecten en vertrok al na drie weken.

In 1992 was Cabrini-Green geteisterd door de crack-epidemie. Uit een rapport over de schietpartij op een 7-jarig jongetje in dat jaar bleek dat de helft van de bewoners jonger was dan 20, en dat slechts 9 procent toegang had tot een betaalde baan.

Dolores Wilson zei over de bendes dat als men “aan de ene kant het gebouw uitkwam, daar de Stones waren die op hen schoten … komen ze aan de andere kant naar buiten, en daar zijn de zwarten.”

Dit is wat filmmaker Bernard Rose naar Cabrini-Green trok om de cult-horrorklassieker Candyman te filmen. Rose had een ontmoeting met de NAACP om de mogelijkheid te bespreken dat de film, waarin de geest van een vermoorde zwarte kunstenaar zijn gereïncarneerde blanke minnaar terroriseert, zou worden geïnterpreteerd als racistisch of uitbuitend.

Het siert Rose dat hij de bewoners neerzette als gewone mensen in buitengewone omstandigheden. Hij en acteur Tony Todd probeerden te laten zien dat generaties van misbruik en verwaarlozing datgene wat bedoeld was als een stralend baken, hadden veranderd in een waarschuwingslicht.

Tegen het eind van de jaren negentig was het lot van Cabrini-Green bezegeld. De stad begon de gebouwen één voor één af te breken. De bewoners werd herhuisvesting in andere huizen beloofd, maar velen werden ofwel aan hun lot overgelaten ofwel helemaal verlaten, omdat ze genoeg hadden van de CHA.

Dolores Wilson, nu weduwe en een leider van de gemeenschap, was een van de laatsten die vertrok. Ze kreeg vier maanden de tijd om een nieuw huis te vinden, maar slaagde er maar net in om een plek te vinden in de Dearborn Homes. Zelfs toen moest ze foto’s, meubels en aandenkens aan haar 50 jaar in Cabrini-Green achterlaten.

Maar zelfs tot het einde toe had ze vertrouwen in de huizen.

“De enige keer dat ik bang ben, is als ik buiten de gemeenschap ben,” zei ze. “In Cabrini ben ik gewoon niet bang.”

Na het trieste verhaal van Cabrini-Green te hebben gehoord, kunt u meer te weten komen over hoe Bikini Atoll onbewoonbaar werd gemaakt door het nucleaire testprogramma van de Verenigde Staten. Lees vervolgens hoe Lyndon Johnson probeerde, en faalde, om een einde te maken aan de armoede.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *