Come il razzismo ha trasformato le Cabrini-Green Homes di Chicago da un faro del progresso a uno slum fatiscente

Popolarmente noto come scenario del film horror Candyman, Cabrini-Green iniziò come un esempio della metà del secolo scorso di ciò che un progetto di edilizia pubblica poteva offrire, ma alla fine divenne così trascurato che dovette essere demolito.

Edificio rosso a Cabrini Green

Ralf-Finn Hestoft / Getty ImagesUno dei “rossi”, un edificio di medie dimensioni a Cabrini-Green.

Non doveva finire così.

Quando la palla da demolizione si è abbattuta sui piani superiori del 1230 N. Burling Street, il sogno di un alloggio comodo e accessibile per gli afroamericani della classe operaia di Chicago è crollato.

Aperte tra il 1942 e il 1958, le Frances Cabrini Rowhouses e le William Green Homes iniziarono come uno sforzo modello per sostituire le baraccopoli gestite da padroni di casa sfruttatori con alloggi pubblici accessibili, sicuri e confortevoli.

Ma anche se le case nei condomini a più piani erano amate dalle famiglie che vi abitavano, anni di abbandono alimentato dal razzismo e dalla copertura negativa della stampa le trasformarono in un ingiusto simbolo di rovina e fallimento. Cabrini-Green divenne un nome usato per fomentare le paure e discutere contro l’edilizia pubblica.

Nonostante ciò, i residenti non rinunciarono mai alle loro case, gli ultimi se ne andarono solo quando cadde l’ultima torre.

Questa è la storia di Cabrini-Green, il sogno fallito di Chicago di alloggi equi per tutti.

L’inizio degli alloggi pubblici a Chicago

Kitchenette Slum House In Chicago

Library of Congress “L’angolo cottura è la nostra prigione, la nostra condanna a morte senza processo, la nuova forma di violenza della folla che aggredisce non solo l’individuo solitario, ma tutti noi nei suoi incessanti attacchi”. – Richard Wright

Nel 1900, il 90% dei neri americani viveva ancora nel Sud. Lì, lottavano sotto un sistema di leggi Jim Crow progettato per rendere la loro vita il più miserabile possibile. Gli uomini neri furono gradualmente privati del diritto di voto o di servire come giurati. Le famiglie nere erano spesso costrette a sussistere come affittuari. Le possibilità di poter contare sulle forze dell’ordine erano spesso nulle.

Un’opportunità per una vita migliore si presentò con l’entrata degli Stati Uniti nella prima guerra mondiale. I neri americani cominciarono a riversarsi nelle città del nord e del Midwest per occupare i posti di lavoro vacanti. Una delle destinazioni più popolari era Chicago.

Le case che vi trovarono erano da incubo. Gli sgangherati edifici in legno e mattoni erano stati frettolosamente costruiti come alloggi d’emergenza dopo il grande incendio di Chicago del 1871 e suddivisi in minuscoli monolocali chiamati “angoli cottura”. Qui, intere famiglie condividevano una o due prese elettriche, i gabinetti interni funzionavano male e l’acqua corrente era rara. Gli incendi erano spaventosamente comuni.

Fu quindi un sollievo quando la Chicago Housing Authority iniziò finalmente a fornire alloggi pubblici nel 1937, nel profondo della Depressione. Le case a schiera Frances Cabrini, dal nome di una suora italiana locale, furono inaugurate nel 1942.

Sono seguite le Extension Homes, le iconiche torri a più piani soprannominate le “Reds” e le “Whites”, a causa dei colori delle loro facciate. Infine, le William Green Homes completavano il complesso.

I grattacieli iconici di Chicago erano pronti a ricevere inquilini, e con la chiusura delle fabbriche di guerra dopo la seconda guerra mondiale, molti inquilini erano pronti a trasferirsi.

‘Good Times’ At Cabrini-Green

Cabrini Green Housing Project

Library of CongressGuardando verso nord-est, Cabrini-Green può essere visto qui nel 1999.

Dolores Wilson era una nativa di Chicago, madre, attivista e organizzatrice che aveva vissuto per anni in cucinotto. Era entusiasta quando, dopo aver compilato pile di documenti, lei, suo marito Hubert e i loro cinque figli divennero una delle prime famiglie a cui fu concesso un appartamento a Cabrini-Green.

“Amavo l’appartamento”, ha detto Dolores della casa che occupavano lì. “Erano diciannove piani di vicini amichevoli e premurosi. Tutti si prendevano cura l’uno dell’altro.”

Un vicino ha osservato: “Qui è un paradiso. Prima vivevamo in un seminterrato di tre stanze con quattro bambini. Era buio, umido e freddo”

Le Reds, le Whites, le rowhouses e le William Green Homes erano un mondo a parte rispetto alle baracche di fiammiferi degli angoli cottura. Questi edifici erano costruiti con mattoni robusti e ignifughi e disponevano di riscaldamento, acqua corrente e servizi igienici interni.

Erano dotati di ascensori in modo che i residenti non dovessero salire diverse rampe di scale per raggiungere le loro porte. La cosa migliore è che venivano affittati a tassi fissi in base al reddito, e c’erano generosi benefici per coloro che faticavano ad arrivare a fine mese.

Famiglie a Cabrini Green

Michael Ochs Archives / Getty ImagesFamiglie a Cabrini-Green, 1966.

Come i progetti si espandevano, la popolazione residente fioriva. I posti di lavoro erano abbondanti nell’industria alimentare, nelle spedizioni, nella produzione e nel settore municipale. Molti residenti si sentivano abbastanza sicuri da lasciare le loro porte aperte.

Ma c’era qualcosa di sbagliato sotto la superficie pacifica.

Come il razzismo ha minato i progetti Cabrini-Green

La polizia perquisisce un adolescente

Ralf-Finn Hestoft / Getty ImagesUna poliziotta cerca droga e armi nella giacca di un adolescente afroamericano nel Cabrini Green Housing Project coperto di graffiti.

Per quanto le case fossero benvenute, c’erano forze in gioco che limitavano le opportunità per gli afroamericani. A molti veterani neri della seconda guerra mondiale furono negati i prestiti ipotecari di cui godevano i veterani bianchi, così non poterono trasferirsi nei vicini sobborghi.

Anche se riuscivano a ottenere prestiti, i patti razziali – accordi informali tra i proprietari di case bianche per non vendere ad acquirenti neri – impedivano a molti afroamericani di possedere una casa.

Ancora peggio era la pratica del redlining. I quartieri, specialmente quelli afroamericani, erano esclusi dagli investimenti e dai servizi pubblici.

Questo significava che i neri di Chicago, anche quelli ricchi, si vedevano negare mutui o prestiti in base al loro indirizzo. La polizia e i vigili del fuoco avevano meno probabilità di rispondere alle chiamate di emergenza. Le imprese faticavano a crescere senza fondi di avviamento.

Lavoratore afroamericano della seconda guerra mondiale

Biblioteca del CongressoMigliaia di lavoratori neri come questo rivettatore si trasferirono nelle città del Nord e del Midwest per lavorare nell’industria bellica.

C’era inoltre un difetto cruciale nella fondazione della Chicago Housing Authority. La legge federale richiedeva che i progetti si autofinanziassero per il loro mantenimento. Ma siccome le opportunità economiche fluttuavano e la città non era in grado di sostenere gli edifici, i residenti furono lasciati senza le risorse per mantenere le loro case.

La Federal Housing Authority non fece che peggiorare il problema. Una delle loro politiche era quella di negare gli aiuti agli acquirenti di case afroamericani sostenendo che la loro presenza nei quartieri bianchi avrebbe fatto scendere i prezzi delle case. La loro unica prova a sostegno di ciò era un rapporto del 1939 che affermava che “le mescolanze razziali tendono ad avere un effetto deprimente sui valori dei terreni”.

I residenti di Cabrini-Green hanno superato la tempesta

Giovani a Cabrini Green

Ralf-Finn Hestoft / Getty ImagesNonostante i disordini politici e una reputazione sempre più ingiusta, i residenti hanno continuato la loro vita quotidiana come meglio potevano.

Ma non era tutto negativo a Cabrini-Green. Anche se le finanze dell’edificio erano sempre più vacillanti, la comunità prosperava. I bambini frequentavano le scuole, i genitori continuavano a trovare un lavoro decente e il personale faceva del suo meglio per mantenere la manutenzione.

Hubert Wilson, il marito di Dolores, divenne un supervisore dell’edificio. La famiglia si trasferì in un appartamento più grande e lui si dedicò a tenere la spazzatura sotto controllo e gli ascensori e le tubature in buono stato. Organizzò persino un gruppo di pifferi e tamburi per i bambini del quartiere, vincendo diverse competizioni cittadine.

Gli anni ’60 e ’70 erano ancora un periodo turbolento per gli Stati Uniti, Chicago compresa. Cabrini-Green è sopravvissuta alle rivolte del 1968 dopo la morte del Dr. Martin Luther King Jr. in gran parte intatta.

Ma una spiacevole conseguenza di questo evento fu che oltre mille persone del West Side rimasero senza casa. La città li ha semplicemente scaricati nei posti vacanti delle case popolari senza supporto.

Le condizioni per una tempesta perfetta erano state create. Le bande del West Side trapiantate si sono scontrate con quelle native del Near North Side, entrambe relativamente pacifiche in precedenza.

All’inizio c’era ancora molto lavoro per gli altri residenti. Ma con la pressione economica degli anni ’70, i posti di lavoro si sono prosciugati, il bilancio comunale si è ridotto e centinaia di giovani sono rimasti con poche opportunità.

Ma le bande offrivano compagnia, protezione e l’opportunità di guadagnare denaro nel fiorente commercio di droga.

La tragica fine del sogno

Cabrini Green Building Being Demolished

E. Jason Wambsgans/Chicago Tribune/Tribune News Service via Getty ImagesAnche se a molti residenti era stato promesso un trasferimento, la demolizione del Cabrini-Green è avvenuta solo dopo l’abrogazione delle leggi che richiedevano la sostituzione delle case una per una.

Verso la fine degli anni ’70, Cabrini-Green si era guadagnata una reputazione nazionale di violenza e degrado. Questo era dovuto in parte alla sua posizione tra due dei quartieri più ricchi di Chicago, la Gold Coast e Lincoln Park.

Questi ricchi vicini vedevano solo la violenza senza vederne la causa, la distruzione senza vedere la comunità. Le case popolari divennero un simbolo di paura per coloro che non potevano, o non volevano, capirle.

Dopo 37 sparatorie all’inizio del 1981, il sindaco Jane Byrne fece una delle più famose trovate pubblicitarie della storia di Chicago. Con una troupe televisiva e una scorta di polizia completa, si trasferì a Cabrini-Green. Molti residenti furono critici, compresa l’attivista Marion Stamps, che paragonò Byrne ad un colonizzatore. Byrne visse nelle case popolari solo part-time e se ne andò dopo appena tre settimane.

Nel 1992, Cabrini-Green era stata devastata dall’epidemia di crack. Un rapporto sulla sparatoria di un bambino di 7 anni di quell’anno rivelò che la metà dei residenti aveva meno di 20 anni, e solo il 9% aveva accesso a lavori pagati.

Dolores Wilson disse delle bande che se uno “usciva dall’edificio da un lato, c’erano gli Stones che gli sparavano… usciva dall’altro, e c’erano i neri.”

Questo è ciò che ha attirato il regista Bernard Rose a Cabrini-Green per girare il classico horror cult Candyman. Rose ha incontrato la NAACP per discutere la possibilità che il film, in cui il fantasma di un artista nero assassinato terrorizza il suo amante bianco reincarnato, fosse interpretato come razzista o sfruttatore.

Al suo attivo, Rose ha ritratto i residenti come persone comuni in circostanze straordinarie. Lui e l’attore Tony Todd tentarono di mostrare che generazioni di abusi e abbandono avevano trasformato quello che doveva essere un faro splendente in una luce di avvertimento.

Alla fine degli anni ’90, il destino di Cabrini-Green era segnato. La città ha iniziato a demolire gli edifici uno ad uno. Ai residenti fu promesso il trasferimento in altre case, ma molti furono abbandonati o lasciati del tutto, stufi della CHA.

Dolores Wilson, ora vedova e leader della comunità, fu una delle ultime ad andarsene. Le sono stati dati quattro mesi per trovare una nuova casa, ma è riuscita a trovare un posto nella Dearborn Homes solo per un pelo. Anche allora, ha dovuto lasciarsi alle spalle fotografie, mobili e ricordi dei suoi 50 anni a Cabrini-Green.

Ma anche fino alla fine, ha avuto fiducia nelle case.

“L’unica volta che ho paura è quando sono fuori dalla comunità”, ha detto. “

Dopo aver appreso la triste storia di Cabrini-Green, scoprite di più su come l’atollo di Bikini fu reso inabitabile dal programma di test nucleari degli Stati Uniti. Poi leggete come Lyndon Johnson ha cercato, fallendo, di porre fine alla povertà.

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