Ella Baker: The Unsung Hero Of The Civil Rights Movement

Ha galvanizzato il ruolo dell’individuo nel Movimento per i Diritti Civili, influenzato MLK e insegnato a Rosa Parks come resistere pacificamente. Ma la storia spesso dimentica di menzionarlo.

Ella Baker

WikipediaBaker che tiene un discorso appassionato.

Ella Baker ha avuto un’enorme influenza sul Movimento per i diritti civili degli anni ’50 e ’60. Senza il suo abile tocco, molti africani non avrebbero avuto il tempo di fare la differenza. Senza il suo abile tocco, diverse organizzazioni afroamericane dell’epoca non avrebbero potuto avere tanto successo.

Tutte le probabilità erano contro di lei come donna nera del suo tempo. Ma la Baker utilizzò il suo passato personale per promuovere le prime organizzazioni di base nonviolente del Movimento per i diritti civili. Informò leader come Martin Luther King Jr. su come procedere nella resistenza e portò potere ad ogni individuo che lottava per le proprie libertà.

Ella Baker: Early Life

Ella Baker è nata il 13 dicembre 1903 a Norfolk, Va., ed è cresciuta nel North Carolina. Sua nonna era una schiava. Ha raccontato alla giovane Ella le storie delle crudeltà che ha sopportato per mano dei proprietari di schiavi bianchi.

Una volta sua nonna fu anche frustata ripetutamente per aver rifiutato di sposare l’uomo scelto per lei. Ma lei sopportò le percosse con orgoglio e resilienza. La resistenza silenziosa della nonna della Baker alla brutalità della schiavitù ha ispirato la sua stessa filosofia per il Movimento per i Diritti Civili.

Quando la Baker entrò al college alla Shaw University di Raleigh, N.C., sfidò gli amministratori della scuola a cambiare le politiche che lei pensava fossero ingiuste nei confronti degli studenti. Successivamente si laureò nel 1927 come valedictorian della sua classe.

Ella Baker: Organizzatrice di comunità

Dopo la laurea, la Baker si trasferì a New York City. Nel 1930, organizzò la Young Negroes Cooperative League, un gruppo progettato per promuovere le cause delle imprese di proprietà di cittadini neri e di colore.

L’idea era quella di unire il potere d’acquisto delle imprese per contribuire a creare stabilità economica all’inizio della Grande Depressione. Questa cooperativa si opponeva anche alle imprese di proprietà dei bianchi che spesso cercavano di vendere sottocosto le imprese di proprietà dei neri.

Quando la Grande Depressione divenne più profonda, Baker si rese conto che i giovani afro-americani affrontavano in particolare situazioni economiche disastrose. Non solo erano stati discriminati, ma ora dovevano affrontare le terribili condizioni di povertà, senzatetto e disordini.

Ritratto di Ella Baker

Biblioteca del Congresso Un ritratto formale di Ella Baker, circa 1942-1946.

Baker vide le difficoltà economiche come un catalizzatore di cambiamento. Mentre organizzava gruppi di donne a New York City, uno dei suoi detti frequenti divenne: “La gente non può essere libera finché non c’è abbastanza lavoro in questa terra per dare a tutti un lavoro.”

Aiutando a gestire la Young Negroes Cooperative League, e altre organizzazioni, per alcuni anni, diede alla Baker la formazione necessaria per il futuro Movimento per i diritti civili. Nel 1940, entrò nella NAACP.

Ella Baker sulla scena nazionale

Dal 1940 al 1946, la Baker fece carriera nella NAACP. È passata da un lavoro come segretaria di campo a direttore nazionale di varie filiali. Dal 1943 al 1946, il suo ruolo fu quello di raccogliere fondi per l’organizzazione. Viaggiò per tutto il paese, cercando di convincere le persone che meritavano una voce. Come lei, molte delle persone che incontrava avevano nonni che erano stati schiavi, e avevano difficoltà a capire cosa un’organizzazione nazionale potesse fare per aiutarli.

Baker decise che poteva mobilitare e informare meglio il pubblico attraverso un’organizzazione più locale. Sentiva che un’organizzazione di base invece di una leadership nazionale all’interno della NAACP avrebbe potuto beneficiare meglio il loro elettorato. Inoltre, proprio come aveva fatto all’università, la Baker cercò di combattere la burocrazia all’interno della NAACP.

Ha avuto un dono per ascoltare e scegliere i leader nei gruppi che incontrava. In vari workshop, la Baker formava le persone su come organizzare e guidare i gruppi di base della NAACP.

Studenti della Baker

New York Public Library Ella Baker, in piedi, terza da destra con un gruppo di ragazze ad una fiera sponsorizzata dalla NAACP, primi anni ’50.

Una persona che frequentò i workshop della Baker negli anni ’40 fu una donna di nome Rosa Parks. Come la Baker, la Parks adottò una filosofia di protesta non violenta. Fu il rifiuto della Parks di cedere il suo posto su un autobus a Montgomery, Alabama, il 1° dicembre 1955, che scatenò ancora più fervore nel Movimento per i Diritti Civili.

La Baker si dimise dal suo incarico al NAACP nel 1946, ma mantenne la sua passione per il progresso del Movimento per i Diritti Civili. I suoi contatti all’interno della NAACP si dimostrarono una risorsa preziosa man mano che il movimento per la libertà acquistava slancio.

Ella Baker e il dottor Martin Luther King Jr.

Baker alla fine si riunì alla sezione locale della NAACP a New York nel 1952. Naturalmente diventò direttrice di quella sezione e divenne la prima donna leader nella storia del capitolo.

Inspirata dalla protesta della Parks a Montgomery, la Baker co-fondò il gruppo In Friendship nel 1957 a New York City. Il gruppo raccoglieva fondi per aiutare i movimenti locali nel Sud.

Le capacità organizzative della Baker e il suo ruolo di primo piano nel movimento NAACP di New York la portarono ad Atlanta nel 1958. Lì lavorò con il dottor Martin Luther King Jr. per organizzare la Southern Christian Leadership Conference. Per due anni, la Baker addestrò i leader dei capitoli locali alla resistenza, pianificò proteste e organizzò eventi per promuovere gli obiettivi della SCLC.

La Baker si scontrò spesso con King, però. King si opponeva all’idea che una donna potesse avere idee diverse dalle sue. Un primo membro dell’SCLC disse del comportamento di King che era solo una conseguenza del suo tempo e delle circostanze: “a meno che qualcuno non fosse maschio e membro della cerchia interna della chiesa, poteva essere difficile superare l’ego del predicatore”.

Ma Ella Baker persisteva.

Ella Baker organizza di nuovo

Baker lasciò la SCLC nel 1960 per aiutare i movimenti locali a Greensboro, nella Carolina del Nord. Incoraggiò King a donare 800 dollari per fondare un gruppo lì per sostenere le proteste. Dopo aver parlato ad una conferenza nell’aprile del 1960, la Baker (con l’approvazione di King) formò lo Student Nonviolent Coordinating Committee.

Diane Nash, un membro di spicco del Movimento per i diritti civili, disse: “Potevo contare sulla sincerità della signora Baker. Mi ha spiegato molte cose in modo molto onesto. Me ne andavo da lei sentendomi emotivamente raccolta, rispolverata e pronta a partire. È diventata un mentore per me.”

Diane Nash sulla sua esperienza con Ella Baker. Chiamò i membri della NAACP per aiutare a registrare gli elettori, formare i leader locali e fornire supporto alle persone che organizzavano proteste e sit-in a Greensboro e altrove.

L’idea della Baker, secondo le sue stesse parole, era che “le persone forti non hanno bisogno di leader forti.”

Il suo pensiero era che una volta che le persone venivano indicate come fare, potevano prendere le redini da sole per mantenere i gruppi locali. Tutto ciò di cui avevano bisogno era di ricevere prima un po’ di guida, formazione o luce.

“Date la luce e la gente troverà la strada” diceva la Baker. Credeva che ogni persona avesse la capacità di guidare e partecipare alla resistenza.

Ella Baker: Unsung Hero

Il movimento per i diritti civili è spesso ricordato in relazione a King e Parks. Quasi nessuno menziona Ella Baker, ma lei aveva accettato il suo anonimato:

“Ho trovato un maggiore senso di importanza facendo parte di coloro che stavano crescendo”, disse la Baker alla regista Joanne Grant nel suo documentario del 1981 Fundi: The Story of Ella Baker. “Fundi” è una parola Swahili, e il soprannome della Baker, che significa qualcuno che trasmette la sua saggezza alle altre generazioni.

John Hope Franklin, un membro dello Student Nonviolent Coordinating Committee, definì la Baker, “probabilmente la più coraggiosa e la più altruista” degli attivisti degli anni ’60.

Baker fu certamente all’altezza di quel soprannome. Baker morì il 13 dicembre 1986. Era il suo 83° compleanno.

L’Ella Baker Center for Human Rights continua il suo lavoro oggi. L’organizzazione mira a combattere le difficoltà dell’incarcerazione di massa delle minoranze, così come a rafforzare le comunità e a migliorare la vita dei civili a basso reddito.

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