Le invenzioni preferite di IV: La Macchina di Babbage

Nella nostra prima storia, scienziati, ingegneri e navigatori dovevano fare affidamento sul calcolo umano per eseguire complesse funzioni matematiche. Squadre di matematici o “calcolatori umani” erano incaricati di creare tabelle di equazioni e dati senza errori. Il problema era che i calcolatori umani non erano perfetti. Il calcolo umano si rivelò un metodo inefficiente e impreciso per la tabulazione dei dati.

Nel 1822, il brillante matematico e inventore Charles Babbage ebbe una visione che cambiò il gioco per sempre. Frustrato dall’errore umano, Babbage progettò il Difference Engine per automatizzare il processo di calcolo delle funzioni matematiche. Il motore fu progettato per calcolare i numeri usando il metodo delle differenze finite. Il grande vantaggio di questo metodo è che usa solo l’addizione e toglie il bisogno di moltiplicazione e divisione che sono più difficili da implementare meccanicamente. Il processo scompone un compito complesso soggetto a errori umani in pezzi di dimensioni ridotte che possono essere programmati per eliminare quasi tutti gli errori di calcolo.

Anche se Babbage fu responsabile del progetto del motore a differenze, ci vollero altri 153 anni prima che fosse effettivamente costruito. Nel 2002, la calcolatrice meccanica è stata costruita fedelmente ai disegni originali di Babbage. E per questo, dobbiamo ringraziare il nostro co-fondatore Nathan Myhrvold. Myhrvold non solo ha finanziato una parte del meccanismo di uscita del London Science Museum per un Difference Engine No. 2 funzionante, ma è anche il proprietario di un Difference Engine No. 2 rendendo la calcolatrice meccanica esposta nel nostro foyer una delle uniche due al mondo.

È difficile immaginare un mondo senza la visione della calcolatrice meccanica di Charles Babbage. Senza Babbage, manderemmo i nostri figli a lezione di algebra con calcolatrici umane in questo periodo di rientro a scuola? Charles Babbage era capace di scomporre la complessità del nostro universo in parti gestibili. Fa parte della schiera di pensatori che hanno rivelato la natura computabile del nostro mondo e serve da ispirazione per molti di noi di IV ogni volta che camminiamo nell’atrio del IV Lab e intravediamo il Difference Engine No. 2.

Per altre invenzioni preferite di IV, guarda il nostro post sulle macchine per cifrare e gli idranti.

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