Top Moments: Earl Lloyd, Chuck Cooper, Nat Clifton aprono una nuova strada nella NBA

Non molto tempo fa, era un tempo in cui gli afro-americani non potevano dare per scontati semplici privilegi, come soggiornare in certi hotel o mangiare in certi ristoranti. Per Earl Lloyd, Chuck Cooper e Nat “Sweetwater” Clifton, era il momento di fare la storia.

Lloyd, Cooper e Clifton entrarono nella National Basketball Association nel 1950 e diventarono i pionieri dei giocatori di basket afroamericani di oggi. Cooper fu il primo afroamericano ad essere scelto da una squadra NBA. Clifton fu il primo a firmare un contratto NBA. E il 31 ottobre 1950, Lloyd, membro dei Washington Capitols, divenne il primo afroamericano a giocare in una partita NBA quando entrò in campo contro i Rochester Royals.

Migliaia di afroamericani hanno seguito il cammino di questi uomini – grandi giocatori come Oscar Robertson, Bill Russell, Wilt Chamberlain, Julius Erving, Magic Johnson e Michael Jordan, che hanno aiutato l’NBA ad evolversi in un’attrazione globale. I fan di oggi non hanno problemi a riconoscere nomi come Shaquille O’Neal o Grant Hill. Ma chiedete ai fan di parlare di Lloyd, Cooper o Clifton, e la maggior parte di loro rimarrebbe senza parole.

Tutti e tre gli uomini che hanno infranto la barriera del colore nel 1950 sono morti. Cooper è morto nel 1984, Clifton nel 1990 e Lloyd nel 2015.

Tuttavia, l’eredità che hanno lasciato continuerà a vivere. Lloyd era orgoglioso del suo ruolo nella storia, e dovrebbe esserlo. In quella storica notte del 1950, Lloyd ha aperto una porta che migliaia di altri hanno attraversato.

“Non credo che la mia situazione fosse come quella di Jackie Robinson – un ragazzo che giocava in un ambiente molto ostile, dove persino alcuni dei suoi stessi compagni di squadra non lo volevano intorno”, ha detto Lloyd. “Nel basket, la gente era abituata a vedere squadre integrate a livello di college. C’era una mentalità diversa. Ma naturalmente, la squadra ha soggiornato e mangiato in alcuni posti dove non ero il benvenuto.

“Mi ricordo che a Fort Wayne, Ind., siamo stati in un hotel dove mi hanno lasciato dormire, ma non mi hanno lasciato mangiare. Non volevano che qualcuno mi vedesse. Diamine, ho pensato che se mi lasciavano dormire lì, ero almeno a metà strada verso casa. Dovete ricordare che sono cresciuto nella Virginia segregata, quindi avevo già visto queste cose. Mi ha reso amaro? No. Se ti lasci amareggiare, ti divorerà dentro. Se le avversità non ti uccidono, ti rendono una persona migliore”

Lloyd non era un nome noto come Robinson, che ha infranto la barriera del colore nella Major League Baseball nel 1947. Lloyd, Clifton e Cooper sono entrati nella NBA nella stessa stagione, ma nessuno di loro ha dovuto portare il peso da solo come Robinson. Infatti, Cooper fece il suo debutto con i Boston Celtics solo un giorno dopo che Lloyd giocò la sua prima partita con Washington. E con Robinson che già giocava a baseball, il debutto degli afroamericani nella NBA non fu accolto con lo stesso livello di tensione.

Ma Lloyd ebbe molti momenti scomodi. Dopo una partita a Fort Wayne, Lloyd e uno dei suoi compagni di squadra, Johnny “Red” Kerr, stavano uscendo dal campo insieme dopo una vittoria.

“Stavamo festeggiando la vittoria, avevo il braccio intorno a Earl, e alcuni tifosi ci hanno sputato addosso”, ha detto Kerr, un ex grande giocatore e broadcaster dei Bulls. “Non era perché avevamo vinto la partita.

In un’altra occasione, una tavola calda ha rifiutato il servizio a Lloyd, così è tornato nella sua stanza d’albergo per mangiare. Horace “Bones” McKinney era l’allenatore di Washington all’epoca. In una dimostrazione di sostegno, McKinney andò nella stanza di Lloyd e si unì a lui per la cena. Gesti come quello aiutarono Lloyd ad andare avanti.

“Bones era di Wake Forest, N.C., il profondo sud, ed era stato cresciuto nel sud durante gli anni ’30 e ’40”, ha detto Lloyd. “Sai che non era obbligato a farlo. Cose del genere non si dimenticano”.

Nominato “Big Cat”, Lloyd è stato scelto al nono turno dai Capitol dopo una carriera di successo al West Virginia State. Un attaccante di 6 piedi e 6 note per la sua difesa, spesso faceva da guardia al miglior giocatore offensivo dell’altra squadra. La franchigia di Washington si piegò durante il primo anno di Lloyd, ma si unì ai Syracuse Nationals la stagione successiva. Durante la stagione 1954-55, Lloyd ebbe una media di 10,2 punti e 7,7 rimbalzi, aiutando i Nationals a vincere il titolo NBA. Lloyd si ritirò nel 1960 all’età di 32 anni, terminando la sua carriera con i Detroit Pistons, e finendo con medie in carriera di 8,4 punti e 6,4 rimbalzi.

Dopo aver trascorso i successivi 10 anni come scout e assistente allenatore, Lloyd divenne il primo allenatore afroamericano dei Pistons nella stagione 1971-72, dopo che Butch van Breda Kolff si dimise. Ma i Pistons furono solo 20-52 il resto della stagione, e Lloyd fu licenziato appena sette partite nella stagione successiva.

“Allenare è divertente solo se si vince”, ha detto Lloyd, ridendo. “Non ho vinto. Non era divertente.”

Ma Lloyd ha trovato il successo altrove. Ha passato più di 10 anni a lavorare per il Detroit Board of Education.

Lloyd è così modesto che molti dei suoi amici non sanno del suo posto nella storia.

“Quando hai 70 anni, se inizi a dire alla gente che sei stato il primo nero a giocare nella NBA, la gente ti guarda come se fossi pazzo”, ha detto Lloyd. “

Lloyd è stato inserito nella Virginia Sports Hall of Fame nel 1993 e ha seguito l’NBA per tutta la vita, guardando le partite da casa sua. Sapeva di aver giocato un ruolo nel contribuire a rendere la lega quello che è oggi.

“Earl era un grande compagno di squadra”, ha detto Kerr. “

Mentre Lloyd ha vinto un campionato NBA, né Clifton né Cooper hanno avuto la stessa fortuna. Ma Clifton ha trascorso sette stagioni come un giocatore popolare con i Knicks, e parte del carisma del 6-foot-7 forward era dovuto al suo soprannome. Clifton amava le bibite da bambino, da cui il soprannome “Sweetwater”.”

Un solido rimbalzista che amava correre sul parquet, la forza di Clifton era andare a canestro. Nativo di Chicago, Clifton è entrato nella NBA dopo un periodo nell’esercito, seguito da due stagioni con gli Harlem Globetrotters. Alcune delle abilità di gestione della palla che Clifton ha imparato con i Globetrotters gli sono servite bene nella NBA. Per la sua carriera, Clifton aveva una media di 10 punti e 8,2 rimbalzi, e fece la squadra All-Star del 1956, segnando otto punti e 23 minuti dalla panchina.

Clifton tornò nella Windy City quando la sua carriera finì nel 1958 all’età di 35 anni, e lavorò come tassista. Mentre guidava il suo taxi, Clifton ha subito un attacco di cuore fatale il 31 agosto 1990, all’età di 67 anni.

Dei tre afro-americani che entrarono nella lega nel 1950, Cooper era il più giovane all’età di 24 anni. Draftato dai Celtics al secondo turno del Draft del 1950, Cooper ha avuto la sua migliore stagione come rookie, con una media di 9,9 punti e 8,5 rimbalzi.

Nativo di Pittsburgh, Cooper è stato un giocatore all-city al liceo, e ha scelto di frequentare il college in patria, giocando per Duquesne. Come un 6-foot-5 in avanti, Cooper aveva un buon raggio di tiro, ma era un giocatore altruista che rimandava a Bob Cousy e Bill Sharman.

Dopo quattro stagioni con i Celtics, Cooper trascorse una stagione con i Milwaukee Hawks. La squadra si trasferì a St. Louis la stagione successiva, e Cooper divise quella stagione tra St. Louis e Fort Wayne. Durante i suoi sei anni di carriera NBA, Cooper ebbe una media di 6,7 punti. Oggi verrebbe definito come un giocatore di ruolo, ma il ruolo che Cooper, Clifton e Lloyd ricoprivano andava ben oltre il campo di gioco.

Oggi, non è insolito che molti giocatori afroamericani siano contemporaneamente in campo durante una partita NBA. Ci sono anche allenatori, dirigenti e general manager afroamericani.

Tuttavia, tutto è iniziato nel 1950, quando tre uomini hanno avuto la pazienza, il coraggio e la capacità di gestire l’essere dei groundbreaker. Chuck Cooper, Earl Lloyd e Sweetwater Clifton potrebbero non essere nomi familiari. Ma il loro posto nella storia dell’NBA sarà sicuro per sempre.

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