Micro en Macro: De economische kloof – Terug naar de basis: Financiën & Ontwikkeling

Financiën &Ontwikkeling

G. Chris Rodrigo

Economie is opgesplitst tussen analyse van hoe de totale economie werkt en hoe afzonderlijke markten functioneren

Micro en Macro: The Economic Divide

Een kwestie van schaal (foto: Zack Seckler/Corbis)

Fysici kijken naar de grote wereld van planeten, sterren, melkwegstelsels en zwaartekracht. Maar ze bestuderen ook de minuscule wereld van atomen en de minuscule deeltjes waaruit die atomen bestaan.

Economen kijken ook naar twee werelden. Er is de macro-economie, die zich bezighoudt met het functioneren van de economie als geheel. Daarbij worden zaken als werkgelegenheid, bruto binnenlands product en inflatie bestudeerd – het onderwerp van nieuwsberichten en debatten over overheidsbeleid. De kleine micro-economie houdt zich bezig met de wisselwerking tussen vraag en aanbod op de afzonderlijke markten voor goederen en diensten.

In de macro-economie is het onderwerp meestal een land: hoe alle markten op elkaar inwerken om grote verschijnselen te genereren die economen geaggregeerde variabelen noemen. In de micro-economie wordt één markt geanalyseerd, bijvoorbeeld of prijsstijgingen in de auto- of olie-industrie het gevolg zijn van veranderingen in vraag of aanbod. In de macro-economie is de overheid een belangrijk analyse-object, bijvoorbeeld door te bestuderen welke rol zij speelt bij de algemene economische groei of de inflatiebestrijding. Macro-economie strekt zich vaak uit tot de internationale sfeer omdat de binnenlandse markten via handel, investeringen en kapitaalstromen verbonden zijn met buitenlandse markten. Maar ook micro-economie kan een internationale component hebben. Individuele markten beperken zich vaak niet tot één land; de wereldmarkt voor aardolie is een voor de hand liggend voorbeeld.

De opsplitsing in macro- en micro-economie is in de economie geïnstitutionaliseerd, vanaf de eerste cursussen “beginselen van de economie” tot en met de postdoctorale studies. Economen beschouwen zichzelf gewoonlijk als micro-economen of macro-economen. De American Economic Association heeft onlangs een aantal nieuwe academische tijdschriften geïntroduceerd. Een daarvan heet Microeconomics.

Waarom deze tweedeling?

Het is niet altijd zo geweest. Vanaf het einde van de 18e eeuw tot aan de Grote Depressie van de jaren dertig was economie in feite economie – de studie van hoe menselijke samenlevingen de productie, distributie en consumptie van goederen en diensten organiseren. Het vakgebied begon met de waarnemingen van de eerste economen, zoals Adam Smith, de Schotse filosoof die in de volksmond wordt beschouwd als de vader van de economie – hoewel geleerden al lang voordat Smith in 1776 The Wealth of Nations schreef, economische waarnemingen deden. Smiths idee van een onzichtbare hand die iemand die zijn of haar eigen welzijn tracht te maximaliseren, leidt naar het beste algemene resultaat voor de samenleving als geheel, is een van de meest dwingende noties in de sociale wetenschappen. Smith en andere vroege economische denkers zoals David Hume gaven geboorte aan het vakgebied aan het begin van de Industriële Revolutie.

De economische theorie ontwikkelde zich aanzienlijk tussen het verschijnen van Smith’s The Wealth of Nations en de Grote Depressie, maar er was geen scheiding in micro-economie en macro-economie. Economen gingen er impliciet van uit dat ofwel de markten in evenwicht waren – zodat de prijzen zich zouden aanpassen om vraag en aanbod met elkaar in evenwicht te brengen – ofwel dat in het geval van een voorbijgaande schok, zoals een financiële crisis of een hongersnood, de markten snel weer in evenwicht zouden komen. Met andere woorden, economen geloofden dat de studie van individuele markten een adequate verklaring zou bieden voor het gedrag van wat wij nu geaggregeerde variabelen noemen, zoals werkloosheid en productie.

De ernstige en langdurige wereldwijde ineenstorting van de economische activiteit tijdens de Grote Depressie veranderde dat. Het was niet zo dat economen zich er niet van bewust waren dat geaggregeerde variabelen instabiel konden zijn. Zij bestudeerden de conjunctuurcycli – economieën gingen regelmatig over van een toestand van stijgende productie en werkgelegenheid naar verminderde of dalende groei en stijgende werkloosheid, vaak onderbroken door ernstige veranderingen of economische crises. Economen bestudeerden ook geld en de rol daarvan in de economie. Maar de economie van die tijd kon de Grote Depressie niet verklaren. Economen die werkten volgens het klassieke paradigma dat markten altijd in evenwicht zijn, hadden geen plausibele verklaring voor het extreme “marktfalen” van de jaren dertig.

Adam Smith is de vader van de economie, John Maynard Keynes is de grondlegger van de macroeconomie. Hoewel sommige concepten van de moderne macro-economie hun oorsprong vinden in het werk van geleerden als Irving Fisher en Knut Wicksell aan het eind van de 19e en het begin van de 20e eeuw, is de macro-economie als aparte discipline begonnen met Keynes’ meesterwerk, The General Theory of Employment, Interest and Money, in 1936. De belangrijkste bekommernis van de macro-economie is de instabiliteit van geaggregeerde variabelen. Terwijl de vroege economie zich concentreerde op het evenwicht in afzonderlijke markten, introduceerde Keynes de gelijktijdige beschouwing van het evenwicht in drie onderling samenhangende groepen markten – voor goederen, arbeid en financiën. Hij introduceerde ook de “onevenwichtseconomie”, de expliciete studie van afwijkingen van het algemene evenwicht. Zijn benadering werd overgenomen door andere vooraanstaande economen en ontwikkelde zich snel tot wat nu bekend staat als macro-economie.

Coexistentie en complementariteit

Micro-economie is gebaseerd op modellen van consumenten of bedrijven (die economen agenten noemen) die beslissingen nemen over wat te kopen, verkopen of produceren – met de aanname dat die beslissingen resulteren in een perfecte marktvereffening (vraag is gelijk aan aanbod) en andere ideale omstandigheden. Macro-economie daarentegen is ontstaan uit waargenomen afwijkingen van wat volgens de klassieke traditie de verwachte resultaten zouden zijn geweest.

Heden ten dage bestaan de twee vakgebieden naast elkaar en vullen zij elkaar aan.

Micro-economie, in haar onderzoek naar het gedrag van individuele consumenten en bedrijven, is onderverdeeld in de theorie van de consumentenvraag, de productietheorie (ook wel de theorie van de onderneming genoemd), en verwante onderwerpen zoals de aard van de marktconcurrentie, de economische welvaart, de rol van onvolmaakte informatie in economische uitkomsten, en op het meest abstracte niveau, het algemeen evenwicht, dat zich tegelijkertijd met vele markten bezighoudt. Veel economische analyse is micro-economisch van aard. Zij heeft betrekking op zaken als de effecten van minimumlonen, belastingen, prijsondersteuning of monopolievorming op afzonderlijke markten en staat bol van concepten die in de echte wereld herkenbaar zijn. Zij heeft toepassingen in de handel, industriële organisatie en marktstructuur, arbeidseconomie, overheidsfinanciën en welzijnseconomie. Micro-economische analyse biedt inzicht in zulke uiteenlopende inspanningen als het nemen van zakelijke beslissingen of het formuleren van overheidsbeleid.

Macro-economie is ingewikkelder. Zij beschrijft verbanden tussen aggregaten die zo groot zijn dat zij moeilijk te bevatten zijn, zoals nationaal inkomen, besparingen en het algemene prijsniveau. Het vakgebied wordt gewoonlijk onderverdeeld in de studie van de nationale economische groei op lange termijn, de analyse van afwijkingen van het evenwicht op korte termijn en het uitstippelen van een beleid om de nationale economie te stabiliseren, d.w.z. om de schommelingen in groei en prijzen te minimaliseren. Dit beleid kan bestaan uit bestedingen en belastingen door de overheid of monetair beleid door de centrale bank.

De kloof tussen micro en macro dichten

Net als natuurwetenschappers ontwikkelen economen theorie om de kennis over een vakgebied te ordenen en te vereenvoudigen en om een conceptueel kader te ontwikkelen voor het toevoegen van nieuwe kennis. Wetenschap begint met het vergaren van informele inzichten, met name met waargenomen regelmatige relaties tussen variabelen die zo stabiel zijn dat ze in “wetten” kunnen worden gecodificeerd. Theorie wordt ontwikkeld door het vastleggen van die onveranderlijke relaties door middel van zowel experimenten als formele logische gevolgtrekkingen, modellen genaamd.

Sinds de Keynesiaanse revolutie kent de economie in wezen twee theoretische systemen, het ene om het kleine plaatje te verklaren, het andere om het grote plaatje te verklaren (micro en macro zijn de Griekse woorden voor respectievelijk “klein” en “groot”). In navolging van de natuurkunde heeft een aantal economen zich de afgelopen kwart eeuw onafgebroken ingespannen om de micro-economie en de macro-economie samen te voegen. Zij hebben geprobeerd micro-economische grondslagen voor macro-economische modellen te ontwikkelen op grond van het feit dat een geldige economische analyse moet beginnen met het gedrag van de elementen van de micro-economische analyse: individuele huishoudens en bedrijven die trachten hun omstandigheden te optimaliseren.

Er zijn ook pogingen geweest om zeer snelle computers te gebruiken om het gedrag van economische aggregaten te simuleren door het gedrag van grote aantallen huishoudens en bedrijven bij elkaar op te tellen. Het is nog te vroeg om iets te zeggen over het waarschijnlijke resultaat van deze pogingen. Maar binnen de macro-economie wordt voortdurend gewerkt aan de verbetering van modellen, waarvan de tekortkomingen aan het licht kwamen door de instabiliteit van de wereldmarkten tijdens de wereldwijde financiële crisis die in 2008 begon.

Hoe ze verschillen

De hedendaagse micro-economische theorie heeft zich zonder ophef gestaag ontwikkeld vanuit de vroegste theorieën over hoe prijzen worden bepaald. Macro-economie daarentegen is geworteld in empirische waarnemingen die de bestaande theorie niet kon verklaren. Hoe deze anomalieën moeten worden geïnterpreteerd, is altijd controversieel geweest. Er zijn geen concurrerende denkrichtingen in de micro-economie – die is eenvormig en heeft een gemeenschappelijke kern onder alle economen. Hetzelfde kan niet worden gezegd van de macro-economie, waar concurrerende denkscholen bestaan en hebben bestaan over de wijze waarop het gedrag van economische aggregaten moet worden verklaard. Deze scholen worden aangeduid met namen als Nieuw Keynesiaans of Nieuw Klassiek. Maar deze scheidslijnen zijn de afgelopen decennia kleiner geworden (Blanchard, Dell’Ariccia, and Mauro, 2010).

Micro-economie en macro-economie zijn niet de enige afzonderlijke deelgebieden in de economie. De econometrie, die statistische en wiskundige methoden tracht toe te passen op de economische analyse, wordt algemeen beschouwd als het derde kerngebied van de economie. Zonder de grote vooruitgang die de afgelopen eeuw in de econometrie is geboekt, zou veel van de verfijnde analyse die in de micro- en macro-economie is bereikt, niet mogelijk zijn geweest.

G. Chris Rodrigo is gastonderzoeker bij de afdeling Onderzoek van het IMF.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *