Top Moments: Earl Lloyd, Chuck Cooper, Nat Clifton blaze new path in NBA

Nie tak dawno temu był to czas, kiedy Afroamerykanie nie mogli brać prostych przywilejów – jak pobyt w określonych hotelach czy jedzenie w określonych restauracjach – za pewnik. Dla Earla Lloyda, Chucka Coopera i Nata „Sweetwatera” Cliftona, był to czas tworzenia historii.

Lloyd, Cooper i Clifton weszli do National Basketball Association w 1950 roku i stali się pionierami dla dzisiejszych afroamerykańskich koszykarzy. Cooper był pierwszym Afroamerykaninem, który został wybrany przez zespół NBA. Clifton był pierwszym, który podpisał kontrakt NBA. A 31 października 1950 roku, Lloyd, członek Washington Capitols, stał się pierwszym Afroamerykaninem, który zagrał w meczu NBA, kiedy wszedł do gry przeciwko Rochester Royals.

Tysiące Afroamerykanów podążyło ścieżką tych mężczyzn – wielkich graczy, takich jak Oscar Robertson, Bill Russell, Wilt Chamberlain, Julius Erving, Magic Johnson i Michael Jordan, którzy pomogli NBA ewoluować w globalną atrakcję. Dzisiejsi kibice nie mają problemu z rozpoznaniem takich nazwisk jak Shaquille O’Neal czy Grant Hill. Ale poproś fanów, aby porozmawiali o Lloydzie, Cooperze czy Cliftonie, a większość z nich będzie w kropce.

Wszyscy trzej mężczyźni, którzy przełamali barierę koloru w 1950 roku, już nie żyją. Cooper zmarł w 1984 roku, podczas gdy Clifton w 1990, a Lloyd w 2015.

Jednakże dziedzictwo, które po sobie pozostawili, będzie żyło dalej. Lloyd był dumny ze swojej roli w historii, i powinien być. Tej historycznej nocy w 1950 roku Lloyd otworzył drzwi, przez które przeszły tysiące innych osób.

„Nie sądzę, aby moja sytuacja była podobna do sytuacji Jackiego Robinsona – faceta, który grał w bardzo wrogim środowisku, gdzie nawet niektórzy z jego własnych kolegów z drużyny nie chcieli go w pobliżu”, powiedział Lloyd. „W koszykówce ludzie byli przyzwyczajeni do oglądania zintegrowanych drużyn na poziomie college’u. To była inna mentalność. Ale oczywiście zespół zatrzymał się i jadł w miejscach, w których nie byłem mile widziany.

„Pamiętam, że w Fort Wayne, Ind. zatrzymaliśmy się w hotelu, gdzie pozwolili mi spać, ale nie pozwolili mi jeść. Nie chcieli, żeby ktokolwiek mnie widział. Pomyślałem, że skoro pozwolili mi tam spać, to jestem przynajmniej w połowie drogi do domu. Musicie pamiętać, że dorastałem w Virginii, gdzie panowała segregacja, więc widziałem już takie rzeczy. Czy byłem przez to zgorzkniały? Nie. Jeśli pozwolisz sobie na zgorzknienie, będzie cię to zżerać od środka. Jeśli przeciwności losu cię nie zabiją, uczynią cię lepszym człowiekiem.”

Lloyd nie był tak znany jak Robinson, który przełamał barierę koloru w baseballu w 1947 roku. Lloyd, Clifton i Cooper dołączyli do NBA w tym samym sezonie, ale żaden z nich nie musiał sam dźwigać ciężaru, tak jak Robinson. W rzeczywistości Cooper zadebiutował w Boston Celtics zaledwie jeden dzień po tym, jak Lloyd rozegrał swój pierwszy mecz z Washingtonem. I z Robinsonem grającym już w baseball, debiut Afroamerykanów w NBA nie spotkał się z takim samym poziomem napięcia.

Ale Lloyd miał wiele niewygodnych momentów. Po meczu w Fort Wayne, Lloyd i jeden z jego kolegów z drużyny, Johnny „Red” Kerr, schodzili razem z parkietu po zwycięstwie.

„Świętowaliśmy wygraną, ja obejmowałem Earla ramieniem, a niektórzy fani po prostu na nas napluli” – powiedział Kerr, były świetny gracz i prezenter Bulls. „To nie było dlatego, że wygraliśmy mecz. Oni pluli na Earla.”

Przy innej okazji, knajpa odmówiła Lloydowi obsługi, więc wrócił do swojego pokoju hotelowego, żeby coś zjeść. Horace „Bones” McKinney był w tym czasie trenerem Waszyngtonu. W dowód wsparcia, McKinney poszedł do pokoju Lloyda i dołączył do niego na kolację. Gesty takie jak ten pomogły Lloydowi iść dalej.

„Bones był z Wake Forest, N.C., głębokiego Południa, i wychował się na Południu w latach 30-tych i 40-tych,” powiedział Lloyd. „Wiesz, że nie musiał tego robić. Takich rzeczy się nie zapomina.”

Nazywany „Big Cat”, Lloyd został wybrany w dziewiątej rundzie przez Capitols po udanej karierze w West Virginia State. Mierzący 6 stóp i 6 centymetrów napastnik, znany ze swojej obrony, często pilnował najlepszego ofensywnego gracza drużyny przeciwnej. Drużyna z Waszyngtonu upadła podczas pierwszego roku Lloyda, ale już w następnym sezonie dołączył do Syracuse Nationals. W sezonie 1954-55 Lloyd notował średnio 10,2 punktu i 7,7 zbiórki, pomagając Nationals zdobyć tytuł mistrza NBA. Lloyd przeszedł na emeryturę w 1960 roku w wieku 32 lat, kończąc swoją karierę w Detroit Pistons ze średnimi 8,4 punktu i 6,4 zbiórki.

Po spędzeniu kolejnych 10 lat jako skaut i asystent trenera, Lloyd został pierwszym afroamerykańskim trenerem Pistons w sezonie 1971-72, po tym jak Butch van Breda Kolff zrezygnował. Ale Pistons byli tylko 20-52 resztę sezonu, a Lloyd został zwolniony tylko siedem gier w następnym sezonie.

„Coaching jest tylko zabawa, jeśli wygrasz”, powiedział Lloyd, śmiejąc się. „Ja nie wygrywałem. To nie była zabawa.”

Ale Lloyd znalazł sukces gdzie indziej. Spędził ponad 10 lat, pracując w Detroit Board of Education.

Lloyd jest tak skromny, że wielu jego przyjaciół nie wie o jego miejscu w historii.

„Kiedy masz 70 lat, jeśli zaczniesz mówić ludziom, że byłeś pierwszym czarnym człowiekiem, który grał w NBA, ludzie patrzą na ciebie jak na wariata”, powiedział Lloyd. „Poza tym, nigdy nie byłem jednym z tych, którzy dmuchają na swój własny róg.”

Lloyd został zapisany w Virginia Sports Hall of Fame w 1993 roku i śledził NBA przez całe swoje życie, oglądając mecze ze swojego domu. Wiedział, że odegrał rolę, pomagając uczynić ligę tym, czym jest dzisiaj.

„Earl był świetnym kolegą z drużyny,” powiedział Kerr. „To także świetny facet i bohater.”

Podczas gdy Lloyd zdobył mistrzostwo NBA, ani Clifton, ani Cooper nie mieli tyle szczęścia. Ale Clifton spędził siedem sezonów jako popularny gracz w Knicks, a część charyzmy 6 stóp-7 napastnika wynikała z jego pseudonimu. Clifton jako dziecko uwielbiał napoje bezalkoholowe, stąd przydomek „Sweetwater.”

Solidny rebounder, który uwielbiał biegać po parkiecie, mocną stroną Cliftona było trafianie do kosza. Pochodzący z Chicago Clifton trafił do NBA po odbyciu służby wojskowej, po której spędził dwa sezony w Harlem Globetrotters. Niektóre z umiejętności operowania piłką, których Clifton nauczył się w Globetrotters, przydały mu się w NBA. W swojej karierze Clifton notował średnio 10 punktów i 8,2 zbiórki, a w 1956 roku został wybrany do drużyny All-Star, zdobywając 8 punktów i 23 minuty z ławki.

Clifton wrócił do Wietrznego Miasta, kiedy jego kariera zakończyła się w 1958 roku w wieku 35 lat, i pracował jako taksówkarz. Podczas jazdy taksówką, Clifton doznał śmiertelnego ataku serca 31 sierpnia 1990 roku, w wieku 67 lat.

Z trzech Afroamerykanów, którzy weszli do ligi w 1950 roku, Cooper był najmłodszy w wieku 24 lat. Draft przez Celtics w drugiej rundzie 1950 Draft, Cooper miał swój najlepszy sezon jako debiutant, średnio 9,9 punktów i 8,5 zbiórek.

A native of Pittsburgh, Cooper był all-city gracz w szkole średniej, a on wybrał uczęszczać do college’u w domu, grając dla Duquesne. Jako 6-foot-5 napastnik, Cooper miał dobry zasięg strzału, ale był bezinteresownym graczem, który odroczył się do Boba Cousy’ego i Billa Sharmana.

Po czterech sezonach z Celtics, Cooper spędził jeden sezon z Milwaukee Hawks. W następnym sezonie drużyna przeniosła się do St. Louis, a Cooper dzielił ten sezon pomiędzy St. Louis i Fort Wayne. Podczas swojej sześcioletniej kariery w NBA, Cooper zdobywał średnio 6,7 punktu. Byłby zdefiniowany dzisiaj jako role player, ale rola, że Cooper, Clifton i Lloyd służył daleko poza boisko.

Dzisiaj, to nie jest niezwykłe dla wielu afroamerykańskich graczy, aby być na boisku jednocześnie podczas gry NBA. Istnieją również African-American trenerów, kierowników i general managerów.

Jednak wszystko zaczęło się w 1950 roku, kiedy trzech mężczyzn miał cierpliwość, odwagę i zdolność do obsługi bycia przełomowych. Chuck Cooper, Earl Lloyd i Sweetwater Clifton mogą nie być nazwiskami domowymi. Ale ich miejsce w historii NBA będzie zabezpieczone na zawsze.

Dodaj komentarz

Twój adres email nie zostanie opublikowany. Pola, których wypełnienie jest wymagane, są oznaczone symbolem *