A estrela celebridade Betelgeuse é mais pequena e mais próxima de nós do que pensávamos

betelgeuse

Betelgeuse. Betelgeuse. Betelgeuse.

ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/E. O’Gorman/P. Kervella

Se estiver a experimentar a sensação arrepiante de alguém a respirar pelo pescoço abaixo, pode ser Betelgeuse. A infame estrela – tema de uma excitante discussão sobre a vontade ou não de supernova no início deste ano – pode estar muito mais próxima da Terra do que suspeitávamos.

Betelgeuse é um supergiante vermelho e é monstruosa em comparação com o tamanho do nosso sol. Um estudo publicado no The Astrophysical Journal esta semana revela alguns novos cálculos da massa e distância da estrela, e dá-nos uma estimativa para quando é provável que se torne supernova.

A especulação em torno de Betelgeuse explodiu quando a estrela passou por alguns episódios estranhos de escurecimento e luminosidade, que começaram em finais de 2019. Os cientistas acreditam que uma nuvem de poeira causou um destes eventos. “Descobrimos que o segundo evento menor foi provavelmente devido às pulsações da estrela”, disse o autor principal Meridith Joyce, numa declaração da Universidade Nacional Australiana (ANU), na sexta-feira.

A equipa científica utilizou a modelagem para determinar o que se passava com as pulsações, traçando o que o co-autor Shing-Chi Leung da Universidade de Tóquio descreveu como “ondas de pressão — essencialmente, ondas sonoras”. Esta actividade ajudou os investigadores a descobrir onde se encontra a estrela no seu ciclo de vida.

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Scientists had previously estimated this as the size of Betelgeuse compared with our solar system, but the new study revises that estimate down.

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O resultado é que Betelgeuse não corre o risco de ficar supernova em breve. Pode levar facilmente 100.000 anos até chegar a essa fase. Isto está de acordo com o que outros cientistas sugeriram.

O estudo também abala o nosso conhecimento sobre o tamanho da estrela. “O tamanho físico real do Betelgeuse tem sido um pouco misterioso – estudos anteriores sugeriram que poderia ser maior do que a órbita de Júpiter. Os nossos resultados dizem que Betelgeuse só se estende até dois terços disso, com um raio 750 vezes o raio do sol”, disse o co-autor Laszlo Molnar do Observatório Konkoly em Budapeste.

Com o tamanho de Betelgeuse marcado melhor, a equipa foi capaz de fazer um cálculo mais preciso da sua distância da Terra, colocando-a a cerca de 530 anos-luz de distância, ou cerca de 25% mais perto do que anteriormente conhecido. Ainda é suficientemente longe para que a Terra não seja prejudicada pela futura explosão de Betelgeuse.

“Ainda é muito importante quando uma supernova explode. E este é o nosso candidato mais próximo. Dá-nos uma rara oportunidade de estudar o que acontece a estrelas como esta antes de explodirem”, disse Joyce.

Publicado pela primeira vez em 16 de Outubro de 2020 às 10:37 PT.

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