Desculpe, mas a sua casa está encharcada em urina de rato

Pacific Standard UNTIL A FEW WEEKS AGO Eu não tinha o menor interesse em urina de rato. Mas depois de algum estudo concluí que está a correr secretamente e a arruinar o mundo, estrangulando crianças pequenas, e conduzindo os lucros da Big Pharma.

Conheci a urina de rato, cujas moléculas são conhecidas como MUPs (Major Urinary Proteins), e especificamente como Mus m 1, porque as moléculas se agarravam obstinadamente aos tachos de uma cabana que comprei recentemente. Embora ainda não soubesse os nomes moleculares ou pesos dos meus MUPs, sabia que eles estavam lá. Os ratos tinham escavado através do isolamento de fibra de vidro da cabina, e parecia uma esplêndida e enorme quinta de formigas cor-de-rosa.

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Ratos separavam os seus alimentos; havia despensa de massa, lentilhas, bolotas, e cristais de veneno azul nas minhas paredes. Olhando para as elaboradas redes nas paredes, é fácil imaginar que o antigo proprietário da minha antiga cabana (construída em 1939) era um prisioneiro rústico que sofria de doenças respiratórias. Os ratos operavam uma economia metropolitana da era espacial nas paredes à sua volta, comunicando através de sinalização molecular sofisticada.

Após os ratos e o isolamento terem desaparecido, um cheiro horrível permaneceu. Assim, comecei a pesquisar no Google como e porquê, até que a estrutura cristalina básica do nosso problema (especificamente) e o flagelo da urina do rato (geralmente) se tornou clara: os ratos do campo, especialmente os machos, segregam proteínas na sua urina para sinalizar a outros ratos o seu sexo, grau de dominância masculina, idade, e composição genética.

Viragem, as nossas paredes são uma gigantesca rede social, um Facebook de notícias antigas sobre ratos. E tal como o Facebook foi concebido por engenheiros diabólicos, a molécula Mus m 1 foi concebida para ficar por aqui, rebentando o seu código durante muito tempo. Uma imagem do Mus m 1 parece um desenho animado explodido de um cachos cor de palhaço e uma hélice. Tem a forma de um barril, de modo a poder manter voláteis, sinalizando químicos e libertá-los lentamente ao longo do tempo. Os MUPs são como pinturas de graffiti: leves para que permaneçam no ar, e pegajosos para que permaneçam nas paredes.

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P>Pode pensar que a urina de rato é mais o meu problema do que o seu. Ha! Oitenta e dois por cento das casas americanas têm mups a flutuar nelas. No interior das cidades do Nordeste e Centro-Oeste, a maioria das casas tem proteínas de urina de rato, mas algumas delas têm concentrações mil vezes superiores às das casas nos subúrbios. No Nordeste e no Centro-Oeste, todos vivemos numa casa feita de ratos. E isso é um problema muito grande: as proteínas de urina de rato podem desencadear alergias e asma. (As proteínas de urina de rato são inteligentes; parecem-se com outros alérgenos como a tasneira, o que, segundo os autores de um estudo recente, pode ser um truque que surgiu através de uma evolução convergente.)

Dr. Elizabeth Matsui, pediatra e professora associada no Johns Hopkins Children’s Center, começou a estudar a urina de rato há uma década, quando tentava perceber porque é que um quarto das crianças de alguns bairros de Baltimore de baixos rendimentos têm asma grave. (A taxa nacional está mais próxima dos 6%.) “Se vive em habitações públicas ou na Secção 8 ou em qualquer lugar… não pode controlar ratos, baratas, ou outros poluentes”, diz Matsui. Ela descobriu que uma maior exposição a proteínas de urina de rato levou as crianças a desenvolverem asma mais problemática.

Ratos não são obviamente o único desencadeador da poluição por asma-auto, pó, animais de estimação, e baratas também estão na lista – mas cerca de metade dos sujeitos asmáticos de Matsui eram alérgicos a ratos. (Mas o sistema imunitário é uma bola de pêlo: Matsui também se deparou com um curioso efeito paradoxal. Nem todas as pessoas expostas a níveis elevados de mups se tornam alérgicas; algumas tornam-se imunes. A elevada exposição à urina do rato pode, por outras palavras, funcionar um pouco como as injecções de alergia-imunoterapia, reformulando a resposta imunitária do corpo.)

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Em 2005, crianças com menos de 15 anos fizeram 679.000 visitas a salas de emergência para a asma. Actualmente, o nosso remédio médico centra-se em levar as crianças a tratamentos a longo prazo com medicamentos anti-asmáticos de vários tipos, mas a urina do rato permanece. O que me leva ao complexo farmacêutico para ratos. Actualmente gastamos cerca de 50 mil milhões de dólares por ano nos EUA em custos de cuidados de saúde para a asma, e isto vai aumentar à medida que as crianças envelhecem.

Mas não estamos a dar às crianças casas sem ratos.

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Sem uma resposta coordenada de saúde pública, diz Matsui, tentar diminuir as taxas de asma, ou mesmo ataques de asma em crianças individuais, é como jogar Whac-A-Mole.

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