Figogenia, ecologia, e posição do coração em serpentes

O sistema cardiovascular de todos os animais é afectado por gradientes de pressão gravitacional, cuja intensidade varia de acordo com as características do organismo, comportamento, e habitat ocupado. Uma anterior análise não filogenética da posição do coração em cobras – que frequentemente assume posturas verticais – encontrou o coração localizado a 15%-25% do comprimento total do corpo da cabeça em espécies terrestres e arborícolas, mas 25%-45% em espécies aquáticas. Foi feita a hipótese de que um coração mais anterior em espécies arbóreas serviu para reduzir a pressão sanguínea hidrostática quando estes animais adoptam posturas verticais durante a subida, enquanto que uma posição anterior do coração não seria necessária em habitats aquáticos, onde os efeitos da gravidade são menos pronunciados. Analisámos um novo conjunto de dados de 155 espécies de cinco grandes famílias de Alethinophidia (um dos dois principais ramos de serpentes, sendo o outro serpentes cegas, Scolecophidia) utilizando métodos estatísticos convencionais e filogenéticos. Os modelos lineares gerais de regressão de log(10) posição do tronco-coração em log(10) comprimento do tronco-coração (SVL), bem como variáveis dummy de codificação para habitat e/ou clade, foram comparados usando testes de razão de probabilidade e o Critério de Informação Akaike. A distância do coração à ponta do focinho escalonada isometricamente com SVL. Em todos os casos, modelos filogenéticos que incorporavam a transformação dos comprimentos dos ramos sob um modelo de evolução Ornstein-Uhlenbeck (para imitar a selecção estabilizadora) encaixavam melhor os dados em comparação com os seus homólogos não filogenéticos. O modelo mais adequado para prever a posição do coração da cobra incluiu aspectos tanto do habitat como do clade e indicou que as cobras arborícolas no nosso estudo tendem a ter os corações colocados mais posteriormente, ao contrário da tendência identificada em estudos anteriores. O sinal filogenético na posição relativa do coração era aparente tanto dentro como entre clades. Os nossos resultados sugerem que a superação dos gradientes de pressão gravitacional nas serpentes envolve muito provavelmente a acção combinada de várias adaptações cardiovasculares e comportamentais, para além de alterações na localização relativa do coração.

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