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Uma das minhas memórias mais queridas de infância é de viagens de um dia com a minha avó austríaca. Atravessaríamos a fronteira italiana próxima e encomendaríamos esparguete alle vongole-spaghetti com amêijoas – num restaurante favorito para o almoço. Fiquei fascinado com as pequenas amêijoas de Vénus no meu prato de massa – pescadas do oceano, um mundo completamente estranho para mim na altura – e apreciei muito o seu sabor. Agora, cerca de 40 anos depois, mergulhei frequentemente entre filas de amêijoas gigantes ao largo da costa da ilha de Luzon, no norte das Filipinas, cerca de 10 horas por estrada a norte da capital de Manila. Cada amêijoa tem mais de 10.000 vezes o tamanho do vongole de que desfrutei há décadas. Quatro espécies de amêijoas gigantes são criadas aqui e criadas num viveiro oceânico pelos meus colegas da Universidade das Filipinas, num esforço para repovoar os bivalves, cujas populações selvagens são perigosamente baixas. Embora seja actualmente ilegal colher amêijoas gigantes, locais como as Filipinas e outros países do sudeste asiático, onde as populações humanas são grandes e as pessoas obtêm uma quantidade significativa das suas proteínas do oceano, são especialmente perigosos para tais gigantes imobiliários.

Uma avaliação do recife feita nos anos 70 mostrou que as amêijoas gigantes estavam perto de se extinguir localmente nas Filipinas devido à caça furtiva, sobrecolheita, e destruição do habitat. Como resposta, em meados dos anos 80, o director fundador do Instituto de Ciências Marinhas da Universidade das Filipinas, Edgardo Gomez, importou larvas de amêijoas das Ilhas Salomão e Palau. Gomez e os seus colegas criaram então as amêijoas no laboratório marinho da universidade, no município costeiro de Bolinao, na costa ocidental de Luzon. A partir daí, os cientistas deslocaram os juvenis de amêijoas para diferentes partes do arquipélago. Estes esforços, que se estenderam por mais de 30 anos, foram bem sucedidos devido ao trabalho entusiástico de jovens biólogos marinhos filipinos. Onde as populações de amêijoas tinham sido completamente esgotadas na natureza, foram agora replantadas. Numa era de más notícias constantes sobre o estado do ambiente, o restabelecimento das amêijoas gigantes nas Filipinas é uma história de sucesso ambiental bem-vinda.

pesquisador com amêijoas gigantes debaixo de águap>Universidade do laboratório marinho das Filipinas Renato Adolfo é um homem adulto, mas esta amêijoa gigante é grande em comparação. Das 13 espécies conhecidas de amêijoas gigantes, a maior é a Tridacna gigas (mostrada aqui), que pode pesar até 500 quilos – cerca de cinco vezes mais do que eu, um concorrente amador de peso pesado – e tem uma concha com mais de um metro de comprimento. Esta espécie é o segundo invertebrado mais pesado do planeta; apenas a lula gigante das profundezas do mar é maior. Embora as amêijoas gigantes filtrem plâncton de alimentação, elas também derivam energia da fotossíntese, pelo que devem viver em habitats pouco profundos e inundados de luz, tais como prados de ervas marinhas, como nesta imagem, ou em recifes de coral.

mantle of giant clam

Quando a concha de uma amêijoa está aberta, pode-se ver um folho de carne ao longo das suas bordas. Este é o manto da amêijoa, a parte que envolve os seus órgãos internos. As suas cores e padrões explicam alguma da biologia da amêijoa. O manto deste T. gigas, por exemplo, é amarelo escuro por causa de uma alga simbiótica, Symbiodinium. Através da fotossíntese, as algas fornecem energia à amêijoa. Os pontos azuis são iridócitos, células especializadas que funilam a luz sobre as algas no fundo do manto, semelhantes aos cabos biológicos de fibra óptica. Diferentes espécies de amêijoa apresentam diferentes padrões de iridócitos e a cor do manto também varia. Pode ser amarelo, azul, roxo ou laranja, dependendo da espécie particular de Symbiodinium que a amêijoa hospeda. A parceria entre as amêijoas gigantes e as algas ocorre cedo na vida de uma amêijoa. Cerca de quatro dias após a fertilização, quando os eventuais gigantes ainda são pequenas larvas, as amêijoas absorvem as algas simbióticas da água do mar circundante. As algas são inicialmente ingeridas como alimento, mas em vez de se moverem através do sistema digestivo, são translocadas para os tecidos do animal em crescimento.

amêijoa gigante branqueadora

Tal como o coral tropical, as amêijoas gigantes são susceptíveis ao branqueamento. Quando as temperaturas da água estão vários graus acima do normal durante semanas de cada vez, as amêijoas expulsam as suas algas simbióticas, e, como resultado, áreas dos seus mantos tornam-se assustadoramente brancas. Em alguns casos, o sistema tubular no manto que normalmente alberga a espécie de algas de uma cultura de algas para as amêijoas-atrofías.

Em contraste com os corais, que frequentemente morrem após o branqueamento devido à falta de nutrição derivada de algas, a maioria das amêijoas recupera normalmente quando as temperaturas normalizam e a população de algas simbióticas é restabelecida a partir da água do mar. A cor da amêijoa regressa, tal como o seu orçamento energético à medida que as algas começam a fotossíntese.

siphon se uma amêijoa gigante

Sem uma moldura de referência, este sifão exalante de uma amêijoa gigante pode ser confundido com a Grande Mancha Vermelha de Júpiter. Na realidade, é a abertura através da qual uma amêijoa gigante expulsa a água depois de ter filtrado o plâncton. As células do ovo e do esperma, bem como os resíduos metabólicos, são também libertados através do sifão. As amêijoas trazem água, cheia de oxigénio fresco e alimentos, para a cavidade do manto através de um sifão inalante em forma de fenda.

Diversos podem por vezes sentir o poder do sifão exalante se nadarem perto. As amêijoas têm uma visão rudimentar e só conseguem distinguir a luz da escuridão. Se um mergulhador se aproxima por cima, a amêijoa contrai o seu manto e fecha a sua concha, forçando a água a sair do seu sifão e rebentando com um poderoso jacto de água.

Esta é a amêijoa gigante lisa, Tridacna derasa, e mostra um padrão diferente de iridócitos feitos de linhas em vez de pontos do que o T. gigas mostrado nas duas últimas imagens.

Para acelerar a criação de amêijoas gigantes no laboratório, os investigadores do Instituto de Ciências Marinhas da Universidade das Filipinas injectam-nas com a hormona serotonina, que desencadeia rapidamente a libertação de esperma de amêijoas, vista aqui, e a libertação de óvulos minutos mais tarde. A libertação em massa de gâmetas chama-se desova de transmissão. As amêijoas de tamanho médio neste vídeo têm cerca de 20 anos de idade e foram trazidas do viveiro oceânico para a maternidade do laboratório marinho especialmente para esta ocasião. Após a recolha dos gametas, as amêijoas serão devolvidas ao oceano.

Lala Grace Calle, uma estudante graduada em Bolinao que monitoriza as amêijoas após o seu transplante para o oceano, explica que as amêijoas gigantes têm uma longa vida útil que envolve uma mudança de sexo. “As amêijoas gigantes são na realidade hermafroditas”, diz ela. “Quando atingem a idade de dois a três anos, amadurecem primeiro apenas como machos, mas quando atingem nove a dez anos também se tornam fêmeas, e depois podem libertar tanto óvulos como espermatozóides”. Se sobreviverem aos muitos alimentadores de filtros famintos do oceano – desde esponjas a corais e bivalves – quando são larvas planctónicas, e os dentes esmagadores de peixe gatilho e as mãos dos caçadores furtivos uma vez assentados no fundo do oceano, as amêijoas gigantes podem viver até 100 anos.

hand showing size of tear-old giant clams

“After the egg and sperm mix in the water column, they fertilize and become swimming larvae”, diz Calle, que também ajuda com a criação das amêijoas no laboratório marinho. Ela explica que uma larva passa rapidamente por várias fases, à medida que transita do plâncton flutuante para a minúscula amêijoa assentada no fundo do mar. Cerca de 40 horas após a eclosão, aparecem os primeiros sinais de uma concha e após sete dias os músculos dos pés da amêijoa começam a formar-se. A larva cai então da coluna de água e afunda-se no fundo. Por cerca de um ano as amêijoas têm cerca de dez centímetros de comprimento, semelhantes às aqui mostradas presas a um azulejo no laboratório. O laboratório pretende produzir 5.000 juvenis de amêijoas gigantes por ano.

graduados no tanque de larvas de amêijoas gigantes

Na maternidade do laboratório marinho, os graduados Aubrey Tejada (extrema esquerda), Keana Tan (extrema direita), e o assistente de investigação Robert Valenzuela (de camisa vermelha) colhem gametas de amêijoas. Após a fertilização, as larvas de amêijoas assentam em azulejos, e crescem em tanques durante vários meses. Quando as amêijoas atingem cerca de 15 centímetros, em qualquer lugar entre cinco e oito meses, as amêijoas são deslocadas para o viveiro em mar aberto. Aí são afixadas a uma rede de arame para que não se destaquem no mar, e cobertas por gaiolas que as protegem dos predadores, como os peixes gatilho. Eventualmente, as amêijoas são colocadas na areia onde são deixadas para crescerem até aos seus tamanhos adultos gigantes. Actualmente, o Instituto de Ciências Marinhas da Universidade das Filipinas cultiva quatro espécies de amêijoas: a verdadeira amêijoa gigante (T. gigas), a amêijoa gigante lisa (T. derasa), a amêijoa gigante canelada (T. squamosa), e a amêijoa urso-pata (Hippopus hippopus).

pesquisador e amêijoas gigantesp> O viveiro de amêijoas oceânicas do laboratório marinho perto de Bolinao é o lar de 30.000 amêijoas gigantes, cobrindo uma área de 5,8 hectares, do tamanho de sete campos de futebol. As longas filas de amêijoas são monitorizadas quanto ao crescimento, branqueamento, e caça furtiva cerca de uma vez por semana. Também são registados parâmetros oceanográficos físicos, tais como a salinidade e a temperatura. É uma experiência única nadar dentro de uma quinta de bivalves gigantes tão populosa como uma cidade de tamanho médio. As filas de amêijoas estendem-se para além do limite da visibilidade subaquática.
amêijoas gigantes no fundo do marp>Muitas destas amêijoas não passarão a sua longa vida no viveiro de amêijoas. Em vez disso, serão transferidas para novos locais em todas as Filipinas quando tiverem aproximadamente o tamanho de uma bola de râguebi. As populações locais em muitas partes do arquipélago foram restabelecidas a partir do stock do laboratório marinho e as amêijoas transplantadas estão a começar a reproduzir-se por si próprias. Embora o programa de reprodução tenha salvado a população, as amêijoas gigantes de viveiro têm uma diversidade genética inferior à das populações selvagens, o que poderia causar problemas de saúde a longo prazo. Outra preocupação é a maior vulnerabilidade das amêijoas a caracóis-pirâmides parasitas nas condições de monocultura dos viveiros de amêijoas gigantes.

parrotfish e amêijoas gigantesp>amêijoas gigantes fornecem habitats para uma miríade de criaturas sobre, dentro, e à volta das suas conchas. Aqui, uma espécie juvenil de peixes papagaio esconde-se no interior do manto de um T. gigas. Enquanto o papagaio é um herbívoro, outros peixes, como o peixe-balão, mordiscam ocasionalmente no manto da amêijoa. O peixe almiscarado como Stegastes e Dischistodus reclamam manchas de algas nutritivas que crescem no exterior das conchas das amêijoas. Os peixes defendem estas manchas contra os intrusos, mas nunca pastam completamente de todas as algas para que possam voltar a crescer. Quanto mais espaço uma barragem tiver para a sua cultura de algas, melhor será a sua situação. Por vezes, até aparam as extremidades do manto da amêijoa da concha para aumentar o espaço disponível para a cultura de algas.

seastar na amêijoa gigante

Uma estrela do mar do género Protoreaster sobe para uma amêijoa gigante enquanto um tipo de cardinalfish (Ostorhinchus hartzfeldii) nada para além. Tal como os corais, as amêijoas gigantes fornecem uma estrutura tridimensional como esconderijos e espaços de caça para uma multidão de peixes e invertebrados. O viveiro de amêijoas gigantes em Bolinao desenvolveu-se num recife de água rasa único, com o seu próprio conjunto particular de habitantes.

girl and giant clam shell

Descobri que os habitantes de Bolinao têm uma relação ambivalente com as amêijoas gigantes. Um restaurante popular na cidade chama-se Taklobo Gigante (taklobo é amêijoa na língua Tagalog) – embora, claro, as amêijoas protegidas não estejam realmente nos menu- e as conchas de amêijoas gigantes decoram a Câmara Municipal e as fachadas dos hotéis. A filha do segurança do laboratório marinho posa orgulhosamente com uma concha no jardim do laboratório. Este orgulho cívico nos moluscos gigantescos não impede, no entanto, que as pessoas cacem estes animais legalmente protegidos. “Em cada festa perdemos amêijoas para a caça furtiva, cerca de 30 a 40 amêijoas por ano”, explica o Jeremiah Requilme do laboratório marinho. A Universidade das Filipinas iniciou um programa de adopção de amêijoas, no qual os doadores podem apoiar uma amêijoa, aprender sobre os esforços da equipa visitando a maternidade e o viveiro de amêijoas a céu aberto, e, espera-se, desenvolver uma ética ambiental que ajude a sobrevivência futura da amêijoa.

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