Irá a Califórnia finalmente cumprir a sua promessa de reparar o Mar de Salton? (Sea change) – High Country News

Esta história é uma colaboração entre High Country News e The Desert Sun, parte da rede USA Today Network.

Bandeiras vermelhas tremulam fora das escolas em Salton City, Califórnia, quando a qualidade do ar é perigosa. O pó pulula pelo deserto, cobrindo parques infantis e diamantes de basebol, a grão de areia que cancela o recesso e obriga os alunos a entrar em casa. A visibilidade é tão fraca que não se consegue ver ao fundo do bloco. Esses dias preocupam mais Miriam Juarez.

Juarez, uma mãe de três filhos e voluntária activa nas escolas, recebia frequentemente chamadas para ir buscar o seu filho de 7 anos de idade, Lihan, quando as súbitas hemorragias nasais sujavam os seus trajes. Mas ela não podia deixar o seu trabalho, colhendo legumes nos campos que formam oásis quadrados no Vale Coachella. Então ela começou a embalar roupa fresca para ele todos os dias, antes de COVID-19 parar de aprender pessoalmente. “Está tudo bem. Basta ir para o escritório”, diria ela. “As senhoras vão ajudá-lo a mudar”

O diagnóstico do médico não era claro: talvez Lihan tivesse alergias. Então, a filha de Juarez de 17 anos começou a sofrer de dores de cabeça e problemas respiratórios. Finalmente, Juarez ficou com o nariz a pingar e com dor de garganta que durou dias quando a poeira soprou.

Juarez culpa o maior lago da Califórnia, o Mar de Salton. Apenas alguns quilómetros a leste da casa bem conservada da família, é uma mancha azul-cobalto no Deserto Colorado do Sul da Califórnia, uma estranheza oblonga de cerca de 325 milhas quadradas que é duas vezes mais salgada do que o oceano.

Miriam Juarez e dois dos seus filhos, Lihan e Lissette Lopez, perto da sua casa em Salton City, Califórnia (acima). As crianças sofreram de problemas de saúde que Juarez atribui à má qualidade do ar em redor do Mar de Salton.

É também tóxico – um desastre ambiental e de saúde pública que se aproxima. A linha costeira do Mar Salton está a recuar, expondo um lago poeirento conhecido como a “playa”. Esta substância arenosa contém um século de escoamento agrícola, incluindo DDT, amoníaco, possivelmente herbicidas cancerígenos como a trifluralina e outros produtos químicos. A sua poeira transportada pelo vento viaja através do Sul da Califórnia e para o Arizona, mas as comunidades próximas – muitas delas povoadas por trabalhadores agrícolas latinos – suportam o fardo mais pesado.

O problema não é novo. No entanto, a Califórnia, embora amplamente responsável pela sua reparação, mal tocou os mais de 25 milhas quadradas de playa expostos. Já passaram quase duas décadas desde que foi assinado um acordo em 2003, comprometendo o Distrito de Rega Imperial, o maior utilizador do rio Colorado, a conservar a água que outrora fluía das quintas para o lago e a enviá-la para outros distritos. Sabendo que o lago iria regredir, o Estado comprometeu-se a mitigar os impactos na saúde e no ambiente. Os governos estaduais e federais gastaram até agora cerca de 70 milhões de dólares, em grande parte em salários e estudos. Entretanto, a marca de água alta caiu quase 3 metros, e a salinidade continua a subir.

Uma gaivota reflectida na linha de costa descolorida do Mar de Salton. A escória aqui encontrada pode ser tóxica.

Os políticos admitem estar anos atrasados, mas são inflexíveis quanto ao facto de o curso ter sido corrigido, o dinheiro estar a ser bem empregue e o futuro ser brilhante. Actualmente, 16 funcionários do Estado estão a planear projectos de demolição de pó ou de reconstrução de zonas húmidas, e que irão crescer para 26, uma vez preenchidos os novos postos aprovados no último orçamento. Também já quase terminaram os projectos que irão cobrir 30.000 acres, um pouco mais de um terço da área que poderá eventualmente ser exposta.

O Membro da Assembleia Eduardo Garcia, D-Coachella, que representa a região em redor do lago, está optimista. “Acredito que 2021 será uma nova história do estado da Califórnia vivendo à altura da sua responsabilidade e responsabilidade em termos de investimento naquilo que assinou no Mar de Salton”, disse ele.

P>P>Pára, o estado deve ultrapassar questões de financiamento, desacordos com os federais, permitindo estrangulamentos e décadas de inércia.

Um residente de Desert Shores, Califórnia, detém uma fotografia tirada em 1996, quando os níveis da água eram muito mais elevados do que são agora, e quando as pessoas podiam nadar e passear de barco no Mar de Salton.

PARA ANOS, o governo permaneceu parado.

Durante dezenas de milhares de anos, à medida que atravessava o Oeste, o Rio Colorado enchia ocasionalmente o Mar de Salton. A mais recente iteração do lago formou-se entre 1905 e 1907, quando uma catástrofe de engenharia desviou o rio para a bacia. Desde então, tem sido alimentado em grande parte pelo escoamento agrícola dos vales Imperial e Coachella. Logo se tornou claro que os níveis de salinidade continuariam a aumentar. Desde então, mais milhões de pessoas começaram a contar com o rio Colorado, mesmo quando as alterações climáticas ameaçam a via navegável. Em resposta a exigências concorrentes, o acordo de 2003 desviou a água do Vale Imperial. Isso significava que o nível do lago estava garantido a baixar. Assim, em 2007, o Estado divulgou uma proposta de varredura com um preço de 8,9 mil milhões de dólares – infelizmente, tal como a Grande Recessão tomou posse. “As pessoas ficaram chocadas com o autocolante e não seguiram realmente uma abordagem de reabilitação-restauração total”, disse Garcia.

“As pessoas ficaram chocadas com o autocolante e não seguiram realmente uma abordagem de reabilitação-restauração total””

P>P>Paralisou, o acordo incluía 15 anos de influxos para controlar temporariamente a salinidade enquanto o Estado decidia um plano. Em finais de 2020, a Agência de Recursos Naturais da Califórnia tinha concluído um projecto de supressão de poeira cobrindo apenas 112 acres; o objectivo para o final desse ano era de 3.800 acres. “Durante muito tempo, a enormidade do desafio no mar foi francamente esmagadora, e houve muito pouca acção a nível estatal até 2014 ou 2015”, disse Wade Crowfoot, secretário da Agência de Recursos Naturais, o departamento principal encarregado de restaurar o mar.

  • Miriam e a sua filha Lissette estão a desfrutar de um momento no playset no seu quintal com o seu cão Branca de Neve.

  • Um jovem casal de Indio, Califórnia, traz o seu jovem filho para o Mar de Salton pela primeira vez.

  • Honolulu Way, um nome de estrada que reflecte o sonho que outrora foi o Mar de Salton: um lugar planeado como destino de férias e de reforma.

  • Um canal com água de escoamento agrícola que alimenta o Mar de Salton. A maior parte da água que entra no mar está agora fortemente atada com fertilizantes e pesticidas provenientes de campos próximos irrigados para uso agrícola.

  • Um barco foi deixado em terra seca perto dos canais em Salton City. Agora a água está quase a uma milha de distância com grandes playas de areia exposta.

  • O zelador da Seaview Elementary School em Salton City mostra as bandeiras de qualidade do ar utilizadas para ajudar os pais e os filhos a compreender a qualidade do ar local.

    Que um local concluído, o Projecto de Supressão de Pó da Estrada de Bruchard, parece que alguém tentou cultivar a superfície da lua. Os tractores escavaram longos e rectos sulcos através do branco e arenoso playa para apanhar o pó soprado pelo vento. Mas é necessária uma restauração mais dispendiosa do habitat das zonas húmidas; o lago tem sido durante muito tempo um importante local de alimentação ao longo da Pacific Flyway, uma rota migratória de aves na costa ocidental.

    Para “arranjar” o mar, as agências governamentais, lideradas pelo estado, terão de inundar, arar ou plantar dezenas de milhares de acres para controlar a poeira e reconstruir o habitat. Eles estão a correr contra o relógio. Estima-se que 131 milhas quadradas de playa estarão secas e expostas ao ar quando o lago atingir um grau de equilíbrio – o que significa que a afluência de três pequenos cursos de água e escoamento agrícola irá manter um lago mais pequeno – em 2047.

    Lissette Lopez anda de bicicleta no vento forte que sopra no seu bairro em Salton City, perto do Mar de Salton, na Califórnia.

    Para um corpo de água pouco profundo, o Mar de Salton suporta uma grande quantidade de custos irrecuperáveis. Anos de estudos, salários e material de escritório foram adquiridos, mas poucas pás foram postas a trabalhar.

    Mas Arturo Delgado, um secretário adjunto da Agência de Recursos Naturais e do czar do Mar Salton do estado, salientou que uma parte dos mais de 355 milhões de dólares reservados para o lago – 99% dos quais provenientes de títulos – precisava de ser gasta a classificar as licenças e o acesso a um complexo tabuleiro de controlo de terras estatais, tribais, federais e privadas. “A maior parte do financiamento que foi apropriado até à data para o programa do Mar Salton não foi gasto”, disse ele.

    Como em finais de Novembro, as agências estatais tinham utilizado cerca de 53 milhões de dólares, a maior parte dos quais foram destinados a inscrições em livros de registos, incluindo “estudos e actividades de planeamento”, “custos de pessoal e outros custos de concepção” e “levantamentos anuais para monitorizar as populações de aves e peixes”. Zeros gigantescos marcaram a coluna “gasto” ao lado de vários orçamentos de construção.

    Anos de indecisão misturados com o acesso à terra e questões de permissão encalharam o processo; os próprios esforços do Estado para limpar o desastre ecológico ficaram presos no processo de conformidade. “Francamente, o licenciamento é provavelmente mais caro neste momento do que os projectos reais”, disse Tina Shields, gerente do departamento de água no Distrito de Rega Imperial, que, separada do estado, completou cerca de 2.000 acres de supressão de poeira nas suas próprias terras à volta do lago.

    O estado está a apropriar-se de alguns fundos, mas o governo federal tem sido lento a intervir. O Departamento de Agricultura dos EUA contribuiu com cerca de 8 milhões de dólares para projectos de supressão de poeira, e nos últimos cinco anos, o Bureau of Reclamation gastou cerca de 11 milhões de dólares em monitorização da qualidade da água, projectos de zonas húmidas ao longo de rios poluídos que desaguam no lago, e estudos sobre a viabilidade da utilização de água salgada para a redução de poeira.

    Quando a Agência de Recursos Naturais estiver finalmente pronta para construções em grande escala, o orçamento poderá ficar no caminho. As obras individuais são dispendiosas, com um projecto de cerca de 4.000 acres, previsto para arrancar em 2021, com um custo estimado de 200 milhões de dólares. Um outro projecto de 160 acres custará 20 milhões de dólares. A limpeza ao longo do Novo Rio, um dos três pequenos cursos de água que correm para o lago, vem com uma factura de $28 milhões.

    “Não temos as reservas que tínhamos antes da COVID-19. Esse dinheiro foi investido na nossa resposta de emergência.

    E embora a Califórnia recorra regularmente a obrigações para financiar grandes projectos, esse dinheiro não pode ser utilizado para operações e manutenção. Crowfoot reconheceu que falta ao Estado um mecanismo para financiar a monitorização e a manutenção a longo prazo. No início de 2020, o Gov. Gavin Newsom prometeu um montante adicional de 220 milhões de dólares, mas isso foi baseado numa obrigação. Quando o golpe pandémico, essa ideia e uma medida paralela que Garcia introduziu na Legislatura morreram ambos, embora Garcia tenha dito que irá reintroduzir a sua lei em 2021.

    Por enquanto, falta ao Estado um melhor plano de financiamento. “Não temos as reservas que tínhamos antes da COVID-19”, disse Garcia. “Esse dinheiro foi investido na nossa resposta de emergência”

    • Rep. Raul Ruiz, D-Calif., nas margens do diminuído Mar de Salton. Ruiz cresceu na zona e tem trabalhado para chamar a atenção dos legisladores para o conturbado lago desde que regressou à zona para praticar medicina.

    • Uma doca fica onde a água do Mar de Salton costumava chegar. Agora a costa do Deserto, Califórnia, tem uma piscina de água estagnada no fundo dos antigos canais.

    • Um esqueleto de tilápia serve como lembrança dos die-offs que se tornaram comuns no Mar de Salton. À medida que os níveis de água diminuíram, os níveis de salinidade e de toxinas aumentaram.

      se a RESTORAÇÃO DO MAR SALTÃO revigorasse a Pacific Flyway, provavelmente começaria nas zonas húmidas em redor da Red Hill Bay no canto sudeste do lago, onde várias agências estão a construir um novo habitat. Uma visita em Outubro encontrou-o longe de ser inspirador. Uma mancha plana de terra coberta por várias centenas de acres secos, pontilhada com algumas árvores mortas. Uma placa, completa com erros de digitação, mostrava uma rendição esperançosa de um pântano em funcionamento e prometia: “Construção estimada em 2016”

      Rep. Raul Ruiz, D-Calif., introduziu em Novembro a Lei Federal de Saúde Pública e Protecção Ambiental do Mar de Salton para racionalizar o licenciamento e desbloquear dólares federais adicionais. Ele reconheceu os atrasos, mas chamou ao Projecto de Restauração de Red Hill Bay “prova de conceito de que podemos começar um projecto de pá para terra”, acrescentando, “O meu objectivo número um era quebrar um projecto para rasgar essa inércia em pedaços e começar a construir um impulso.”

      “O meu objectivo número um era quebrar o terreno num projecto para rasgar essa inércia em pedaços e começar a construir impulso””

      O filho dos trabalhadores agrícolas, Ruiz cresceu a poucos quilómetros do lago. Regressou a casa para praticar medicina depois de estudar em Harvard, e ainda usa sapatos de ginástica com os seus fatos, como se estivesse prestes a correr para a sala de emergência. Ruiz, que foi atingido pelas elevadas taxas de doenças respiratórias na área, compara o lago a um paciente “necessitado de triagem”

      Um estudo de 2019 conduzido por investigadores da Faculdade de Medicina da Universidade do Sul da Califórnia e uma organização sem fins lucrativos local chamada Comite Civico del Valle estimou que quase uma em cada quatro crianças da escola primária do Norte do Condado Imperial, a área mais próxima do Mar de Salton exposta e emissiva playa, sofria de asma, cerca de três vezes a média nacional. “Expor esta população a uma qualidade do ar cada vez mais fraca – em particular, partículas suficientemente pequenas para penetrar na barreira do sangue do pulmão que também transporta toxinas como arsénico, selénio e pesticidas – seria devastador para a saúde pública”, disse Ruiz.

      Um homem está perto de um lançamento de um antigo barco num canal do Mar de Salton da Califórnia. Uma queda no nível da água cortou o canal do mar e deixou-o estagnado, infestado de mosquitos.

      Ruiz disse que as visões divergentes tinham estagnado o progresso, enquanto os egos se meteram no caminho. Desde que entrou no Congresso em 2013, tentou reunir legisladores locais e apelou ao governo federal para que assumisse um papel mais activo. Juarez, em Salton City, congratula-se com os esforços mas acredita que se este problema afectasse uma área mais rica e mais branca como Palm Springs, já teria sido abordado. É um sentimento que os seus representantes eleitos partilham. Então, ela perguntou: “Porque é que nada está a ser feito?”

      Em 2020, o Distrito Imperial de Controlo da Poluição Atmosférica do Condado deu uma bofetada ao estado e aos federais com avisos de violação por não terem concluído os projectos de controlo de poeira. O Distrito Imperial de Rega quer que o Estado também actue, citando o acordo de transferência de água de 2003. Os políticos da Califórnia argumentam que o governo federal precisa de intervir porque o Bureau of Reclamation é proprietário de grande parte das terras debaixo do lago. Os federais insistem que ocupam um papel de apoio, e os chefes de agência do Reclamation e do U.S. Fish and Wildlife Service recusaram-se a participar numa audiência do Congresso em Setembro para discutir o papel do governo na limpeza do lago.

      p>As pessoas em Salton City e outras cidades à volta do lago em retiro continuam à espera. Para Juarez, que começou a trabalhar nos campos quando tinha apenas 15 anos, o relógio está a contar o sonho americano que a sua família construiu no deserto da Califórnia. É difícil encontrar esperança no sentido escalonado permitir aprovações enquanto o pó luta através de fendas na sua casa. Ela leva os seus filhos ao médico de seis em seis meses e preocupa-se com Lihan. “Estou nervosa, e tenho medo de ver o meu filho assim”, disse Juarez.p>A mulher não quer afastar-se, mas está finalmente a considerar a possibilidade de o fazer. “Não quero ficar aqui e ver os meus filhos doentes”, disse ela.

      Aves voam sobre o Mar de Salton. O mar costumava ser uma das mais importantes rotas migratórias e terras húmidas para as aves na Califórnia. Como os níveis de salinidade mais do que duplicaram e os níveis de água se reduziram, o mar viu morrer peixes em massa e florescer algas e bactérias. Agora, menos de um terço das aves param aqui.

      Mark Olalde é um repórter ambiental do The Desert Sun. Está baseado em Palm Springs, Califórnia.

      Mette Lampcov é uma fotógrafa documental freelance da Dinamarca, e está actualmente baseada na área da grande Los Angeles.

      Email High Country News at or submit a letter to the editor.

      Note: Esta história foi actualizada desde que foi para a imprensa.

      • Água
      • Califórnia
      • Fotos
      • Rio Colorado
      • Governo do Estado
      • Mudança Climática
      • Clima
      • U.S. Department of Agriculture
      • U.S. Fish & Vida selvagem

Deixe uma resposta

O seu endereço de email não será publicado. Campos obrigatórios marcados com *