IV’s Favorite Inventions: The Babbage Machine

Na nossa história inicial, cientistas, engenheiros e navegadores tinham de confiar em cálculos humanos para realizar funções matemáticas complexas. Equipas de matemáticos ou “calculadoras humanas” eram encarregados de criar tabelas sem erros de equações e dados. O problema era que as calculadoras humanas não eram perfeitas. O cálculo humano provou ser um método ineficiente e impreciso para tabular dados.

Em 1822, o brilhante matemático e inventor Charles Babbage teve uma visão que mudou o jogo para sempre. Frustrado pelo erro humano, Babbage concebeu o Motor da Diferença para automatizar o processo de cálculo das funções matemáticas. O motor foi concebido para calcular números usando o método das diferenças finitas. A grande vantagem deste método é que utiliza apenas adição e retira a necessidade de multiplicação e divisão, que são mais difíceis de implementar mecanicamente. O processo decompõe uma tarefa complexa sujeita a erro humano em pedaços de tamanho de mordida que podem ser programados para eliminar quase todos os erros de cálculo.

Embora Babbage fosse responsável pela concepção do Motor de Diferença, seriam necessários mais 153 anos até que fosse realmente construído. Em 2002, a calculadora mecânica foi construída fielmente de acordo com os desenhos originais de Babbage. E por isso, temos de agradecer ao nosso co-fundador Nathan Myhrvold. Myhrvold não só financiou uma parte do mecanismo de saída do Museu de Ciência de Londres para um Motor de Diferença Nº 2 em funcionamento, mas também é o proprietário de um Motor de Diferença Nº 2 que fabrica a calculadora mecânica exibida no nosso foyer, uma das duas únicas no mundo.

É difícil imaginar um mundo sem a visão de Charles Babbage da calculadora mecânica. Sem Babbage, estaríamos a enviar os nossos filhos para a aula de álgebra com calculadoras humanas nesta época de regresso à escola? Charles Babbage era capaz de quebrar as complexidades do nosso universo em partes manejáveis. Ele está entre uma linhagem de pensadores que revelou a natureza calculável do nosso mundo e serve de inspiração para muitos de nós no IV cada vez que passamos pelo foyer do IV Lab e temos um vislumbre do Motor de Diferença No. 2.

Para mais invenções favoritas do IV, consulte o nosso posto em máquinas cifradoras e mangueiras de incêndio.

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