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No dia 19 de Novembro, Intelligence Squared acolheu o derradeiro choque de civilizações: Grécia vs Roma. Boris Johnson, Presidente da Câmara de Londres e classicista ardente, defendeu a Grécia; enquanto Mary Beard, Professora de Clássicos em Cambridge e estrela dos meios de comunicação social redoubtable, defendeu Roma.

Como argumentou Boris, os gregos chegaram lá primeiro: na literatura, história, arte e filosofia. A Ilíada e a Odisseia são os primeiros poemas épicos sobreviventes, os alicerces sobre os quais a literatura europeia foi construída. Os mitos gregos – os contos de Édipo, Heracles e Perséfone, para citar apenas alguns – contêm os elementos arquetípicos da trama de hubris e némesis dos quais até os filmes de Hollywood dependem hoje.

Foi na antiga Atenas que o nascimento da democracia teve lugar sob a liderança do grande estadista Péricles. E nesse clima político com o seu amor pela liberdade e competição, e paixão pela discussão, ocorreu o grande florescimento cultural de Atenas clássica: as tragédias de Ésquilo, Sófocles e Eurípedes; os escritos filosóficos de Platão e Aristóteles; e as maravilhas de mármore e pedra do Pártenon. Nada antes ou desde então igualou aquela explosão de talento numa fatia da costa mediterrânica menor que Gloucestershire, com uma população do tamanho de Bristol.

Mas como Mary Beard nos lembrou, a Grécia acabou por perder para Roma. A pequena Atenas, com o seu império solto e de curta duração, não tinha nada que rivalizasse com a escala de Roma. Da Muralha de Adriano ao norte de África, da costa atlântica de Espanha à Babilónia, os romanos imprimiram um legado permanente na arquitectura, língua, religião e política.

Embora nada possa diminuir o brilho da literatura grega, os grandes escritores romanos têm um imediatismo inigualável por qualquer outra cultura antiga. O poema épico de Virgílio, o Eneida, ao invocar Homero, transmite uma ambiguidade em relação à guerra que apela às sensibilidades modernas; a análise tensa de Catullus das suas próprias emoções complexas e os insultos escatológicos que atira aos seus rivais fazem-no parecer o tipo de amigo inteligente e divertido que todos nós desejamos ter. Estes poetas alcançam-nos com vozes que fazem desaparecer os 2.000 anos intermédios.

Enquanto Atenas declinou num remanso esquecido, Roma tornou-se a cidade eterna, lar dos maiores edifícios clássicos da terra – o Coliseu, o Panteão e a coluna de Trajano. É graças a um imperador romano, Constantino, que o cristianismo se tornou tanto a religião que preside à Europa como a força que moldou a Renascença. A Europa ainda está construída à imagem de Roma, apesar da queda do Império Romano.

p>alguns dizem que se Maria Barba tivesse estado no comando, o Império Romano nunca teria caído. Outros dizem que Boris será em breve o Péricles de Downing Street. Quem tem o seu voto?

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