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John Kay, o décimo segundo filho de um agricultor Yeoman, nasceu perto de Bury, em Lancashire, por volta de 1704. Pouco se sabe sobre a sua primeira vida, mas vivia em Bury em 1730, quando patenteou uma máquina de torcer e de gravar mohair e lã.

Durante séculos, a tecelagem manual tinha sido feita com base no vaivém que levava o fio a ser passado lenta e desajeitadamente de uma mão para a outra. Em 1733 Kay patenteou o seu vaivém voador que aumentou dramaticamente a velocidade deste processo. Kay colocou caixas de vaivém em cada lado do tear ligadas por uma prancha longa, conhecida como corrida de vaivém. Por meio de cordas presas a uma cavilha de recolha, um único tecelão, usando uma mão, poderia fazer com que o vaivém fosse batido para trás e para a frente através do tear de uma caixa de vaivém para a outra.

Uma secção de um mural produzido por William Bell Scott que mostra John Kay a fugir de sua casa em 1753 depois de ter sido atacado por trabalhadores têxteis bylocais.
Uma secção de um mural produzido por William Bell Scott que mostra
John Kay a fugir de sua casa em 1753 depois de ter sido atacado por
trabalhadores têxteis locais.

Uma tecelã usando o vaivém voador de Kay poderia produzir tecido muito mais largo a velocidades muito mais rápidas do que antes. Alguns fabricantes de lã usaram o vaivém voador da Kay mas estavam relutantes em pagar-lhe royalties. Os custos da utilização dos tribunais para obter o dinheiro que lhe era devido quase arruinaram Kay.

Em 1753, a casa de Kay em Bury foi saqueada por uma multidão de trabalhadores têxteis que temiam que as suas máquinas destruíssem o seu sustento. Profundamente deprimido com estes acontecimentos, John Kay deixou a Inglaterra para França, onde se crê ter morrido um pobre em cerca de 1780.

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