Top Moments: Earl Lloyd, Chuck Cooper, Nat Clifton abriu um novo caminho na NBA

p>p>Não há muito tempo, era uma época em que os afro-americanos não podiam tomar privilégios simples – como ficar em certos hotéis ou comer em certos restaurantes – como garantidos. Para Earl Lloyd, Chuck Cooper, e Nat “Sweetwater” Clifton, foi uma época para fazer história.

Lloyd, Cooper, e Clifton entraram na Associação Nacional de Basquetebol em 1950 e tornaram-se pioneiros para os jogadores de basquetebol afro-americanos de hoje. Cooper foi o primeiro afro-americano a ser redigido por uma equipa da NBA. Clifton foi o primeiro a assinar um contrato com a NBA. E em 31 de Outubro de 1950, Lloyd, membro do Washington Capitols, tornou-se o primeiro afro-americano a jogar num jogo da NBA quando entrou num jogo contra os Rochester Royals.

p> Milhares de afro-americanos seguiram o caminho destes homens – grandes jogadores como Oscar Robertson, Bill Russell, Wilt Chamberlain, Julius Erving, Magic Johnson e Michael Jordan, que ajudaram a NBA a evoluir para uma atracção global. Os fãs de hoje não têm problemas em reconhecer nomes como Shaquille O’Neal ou Grant Hill. Mas pedir aos fãs que falem de Lloyd, Cooper, ou Clifton, e a maioria deles ficaria perplexa.

Todos os três homens que quebraram a barreira da cor em 1950 faleceram desde então. Cooper morreu em 1984, enquanto Clifton morreu em 1990 e Lloyd em 2015.

Yet, o legado que deixaram para trás continuará a viver. Lloyd orgulhava-se do seu papel na história, e deveria orgulhar-se. Nessa noite histórica de 1950, Lloyd abriu uma porta que milhares de outros atravessaram.

“Acho que a minha situação não era nada parecida com a de Jackie Robinson – um tipo que jogava num ambiente muito hostil, onde até alguns dos seus próprios companheiros de equipa não o queriam por perto”, disse Lloyd. “No basquetebol, as pessoas estavam habituadas a ver equipas integradas a nível universitário. Havia uma mentalidade diferente. Mas claro, a equipa ficou e comeu em alguns lugares onde eu não era bem-vindo.

“Lembro-me que em Fort Wayne, Ind., ficámos num hotel onde me deixavam dormir, mas não me deixavam comer. Eles não queriam que ninguém me visse. Pensei que se eles me deixassem dormir lá, eu estava pelo menos a meio caminho de casa. É preciso lembrar que cresci na Virgínia segregada, por isso já tinha visto estas coisas antes. Tornou-me amargo? Não. Se te deixares ficar amargo, isso corroer-te-á por dentro. Se a adversidade não te mata, faz de ti uma pessoa melhor”

Lloyd não era um nome familiar como Robinson, que quebrou a barreira da cor da liga principal de basebol em 1947. Com Lloyd, Clifton, e Cooper a juntarem-se à NBA durante a mesma época, nenhum deles teve de carregar o fardo sozinho como Robinson. De facto, Cooper fez a sua estreia com o Boston Celtics apenas um dia depois de Lloyd ter jogado o seu primeiro jogo com Washington. E com Robinson já a jogar basebol, a estreia dos afro-americanos na NBA não teve o mesmo nível de tensão.

Mas Lloyd teve muitos momentos desconfortáveis. Após um jogo em Fort Wayne, Lloyd e um dos seus companheiros de equipa, Johnny “Red” Kerr, saíram juntos do chão após uma vitória.

“Estávamos a celebrar a vitória, eu tinha o meu braço à volta do Earl, e alguns fãs cuspiam-nos em cima”, disse Kerr, um antigo grande jogador e radialista dos Bulls. “Não foi porque tínhamos ganho o jogo. Eles estavam a cuspir em Earl”

p>Noutra ocasião, um comensal recusou o serviço a Lloyd, por isso voltou ao seu quarto de hotel para comer. Horace “Bones” McKinney era, na altura, o treinador de Washington. Numa demonstração de apoio, McKinney foi ao quarto do Lloyd’s e juntou-se a ele para jantar. Gestos como este ajudaram Lloyd a continuar.

“Bones era de Wake Forest, N.C., o Sul profundo, e tinha sido criado no Sul durante os anos 30 e 40”, disse Lloyd. “Sabe que ele não tinha de fazer isso. Coisas como estas não se esquecem”

Nicknamed “Big Cat”, Lloyd foi redigido na nona ronda pelos Capitães após uma carreira de sucesso no Estado da Virgínia Ocidental. Um avançado de 1,80 m conhecido pela sua defesa, guardava frequentemente o melhor jogador ofensivo da outra equipa. A franquia de Washington dobrou durante o primeiro ano do Lloyd’s, mas ele juntou-se aos Syracuse Nationals na época seguinte. Durante a época 1954-55, Lloyd obteve uma média de 10,2 pontos e 7,7 rebotes, ajudando os Nacionais a conquistar o título da NBA. Lloyd reformou-se em 1960 aos 32 anos de idade, terminando a sua carreira com os Pistons de Detroit, e terminando com médias de carreira de 8,4 pontos e 6,4 ressaltos.

Depois de passar os 10 anos seguintes como olheiro e assistente técnico, Lloyd tornou-se o primeiro treinador afro-americano dos Pistons durante a época 1971-72, depois de Butch van Breda Kolff se ter demitido. Mas os Pistons foram apenas 20-52 no resto da época, e Lloyd foi despedido apenas sete jogos na época seguinte.

“Treinar só é divertido se ganharmos”, disse Lloyd, rindo. “Eu não ganhei. Não foi divertido”.

Mas Lloyd encontrou sucesso noutro lugar. Ele passou mais de 10 anos, a trabalhar para o Conselho de Educação de Detroit.

Lloyd é tão modesto que muitos dos seus amigos não sabem do seu lugar na história.

“Quando se tem 70 anos, se se começa a dizer às pessoas que se foi o primeiro negro a jogar na NBA, as pessoas olham para si como se fosse louco”, disse Lloyd. “Além disso, nunca fui de tocar a minha própria buzina”

Lloyd foi consagrado no Salão da Fama Desportiva da Virgínia em 1993 e seguiu a NBA ao longo da sua vida, assistindo a jogos a partir da sua casa. Ele sabia que tinha desempenhado um papel na ajuda a fazer da liga o que ela é hoje.

“Earl era um grande companheiro de equipa”, disse Kerr. “É também um grande homem e um herói”.

Enquanto Lloyd ganhou um campeonato da NBA, nem Clifton nem Cooper foram tão afortunados. Mas Clifton passou sete temporadas como jogador popular com os Knicks, e parte do carisma do avançado de 1,80m-7m foi devido ao seu apelido. Clifton adorava refrigerantes quando era criança, por isso a alcunha “Sweetwater”

Um ricocheteador sólido que adorava correr o chão, a força de Clifton estava a chegar ao cesto. Natural de Chicago, Clifton entrou na NBA após um período no exército, seguido de duas temporadas com os Harlem Globetrotters. Algumas das habilidades de ballhandling que Clifton aprendeu com os Globetrotters serviram-lhe bem na NBA. Para a sua carreira, Clifton obteve uma média de 10 pontos e 8,2 rebotes, e fez a equipa All-Star de 1956, marcando oito pontos e 23 minutos fora do banco.

Clifton regressou à Cidade Ventosa quando a sua carreira terminou em 1958 com 35 anos de idade, e trabalhou como motorista de táxi. Enquanto conduzia o seu táxi, Clifton sofreu um ataque cardíaco fatal a 31 de Agosto de 1990, com 67,

Dos três afro-americanos que entraram na liga em 1950, Cooper era o mais novo aos 24 anos de idade. Elaborado pelos Celtics na segunda ronda do Draft 1950, Cooper teve a sua melhor época como estreante, com uma média de 9,9 pontos e 8,5 rebotes.

Uma nativa de Pittsburgh, Cooper foi um jogador de todas as cidades no liceu, e optou por frequentar a faculdade em casa, jogando pelo Duquesne. Como avançado de 1,80 m, Cooper tinha um bom campo de tiro, mas era um jogador altruísta que se transferiu para Bob Cousy e Bill Sharman.

Após quatro épocas com os Celtics, Cooper passou uma época com os Milwaukee Hawks. A equipa transferiu St. Louis na época seguinte, e Cooper dividiu essa época entre St. Louis e Fort Wayne. Durante a sua carreira de seis anos na NBA, Cooper obteve uma média de 6,7 pontos. Ele seria definido hoje como um jogador de papel, mas o papel que Cooper, Clifton e Lloyd serviram foi muito além da quadra.

Hoje em dia, não é invulgar que muitos jogadores afro-americanos estejam na quadra ao mesmo tempo durante um jogo da NBA. Existem também treinadores afro-americanos, executivos e gestores gerais.

No entanto, tudo começou em 1950, quando três homens tiveram a paciência, a coragem e a capacidade de lidar com o facto de serem pioneiros. Chuck Cooper, Earl Lloyd, e Sweetwater Clifton podem não ser nomes familiares. Mas o seu lugar na história da NBA estará seguro para sempre.

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