Um pregador para Trump’s America: Joel Osteen e o evangelho da prosperidade

‘Trazei para o armazém um décimo do que ganhardes… Abrirei as janelas do céu para vós e derramarei todas as bênçãos de que precisardes’ – Malaquias 3:10

Conheci Dustin Rollo uma noite em Houston numa sala de aula sem ar na Igreja de Lakewood de Joel Osteen. Cerca de 25 homens, na sua maioria de meia-idade, tinham reunido para a sua primeira sessão na aula nocturna da Igreja Quest for Authentic Manhood. Rollo, um supervisor de armazém com 35 anos de idade, com uma barba sabichosa e tatuagens caligráficas em cada mão, estava a supervisionar.

Diga quem você é, perguntou Rollo, movendo-me para a frente da turma. Sou jornalista de um jornal de negócios global, disse eu. Eu estava aqui em Lakewood para aprender sobre o chamado evangelho da prosperidade.

A maioria dos homens estava vestida com fatos de treino, calças de carga ou calças de ganga e t-shirts. Havia uma ligeira dica de desenraizamento. O único refresco a ser encontrado era água quente moderadamente cafeinada em copos de esferovite. O meu objectivo, prossegui, era descobrir o que atraía as pessoas para Joel Osteen, o “pregador sorridente”, que dirige a maior mega-igreja da América. Havia um olhar um pouco atordoante em alguns dos rostos.

Dois níveis de elevador abaixo de nós, neste gigantesco edifício corporativo, mais de 50.000 pessoas transmitem todas as semanas para uma arena de basquetebol convertida para ouvir os sermões de Osteen. Milhões de pessoas vêem mais na televisão ou online. A minha esperança era obter uma visão sobre o que move a sedução de Lakewood: a sua ajuda seria recebida com gratidão. Para minha surpresa, a minha conclusão foi saudada com gritos de “Sim, irmão!” e “Right on!”. Senti uma agitação de optimismo ao sentar-me.

Optimismo, esperança, destino, colheita, recompensa – estas são as palavras-chave de Lakewood. Prosperidade também. Palavras que raramente são ouvidas incluem culpa, vergonha, pecado, penitência e inferno. Lakewood não é o tipo de igreja que perturba a sua consciência. “Se queres sentir-te mal, Lakewood não é o lugar para ti”, disse Rollo. “A maioria das pessoas quer sair da igreja sentindo-se melhor do que quando entraram”

Um serviço de Joel Osteen na Igreja de Lakewood em Houston, Texas, no mês passado: Se tivesse escolhido a vida de um pregador, Trump teria certamente concebido a sua igreja como Lakewood - com o seu palco curvo, ecrãs de vídeo brilhantes e globo giratório dourado''Had he chosen the life of a preacher, Trump would surely have designed his church like Lakewood — with its curved stage, glitzy video screens and rotating golden globe'
Um culto de Joel Osteen na Igreja de Lakewood em Houston, Texas, no mês passado: “Se tivesse escolhido a vida de um pregador, Trump teria certamente concebido a sua igreja como Lakewood – com o seu palco curvo, ecrãs de vídeo reluzentes e globo giratório dourado” © Brandon Thibodeaux

Hardline evangelicals rejeitam o evangelho da prosperidade como sendo anticristão. Alguns dos mais críticos de Lakewood até o rotulam como “heresia”. Eles apontam para a crença, que Osteen parece personificar, de que Deus é um aliado sobrenatural a quem se pode alistar para ajudar a enriquecer a sua vida. Há pouca menção à condição decaída da humanidade nas suas conversas motivacionais.

Já a quota de mercado das igrejas norte-americanas dirigidas por pregadores de prosperidade celebridades como Osteen, Creflo Dollar (sic), Kenneth Copeland e Paula White continua a crescer. Três em cada quatro das maiores mega-igrejas da América subscrevem o evangelho da prosperidade. A religião formal nos EUA tem vindo a decair há anos. Quase um quarto dos Americanos professa agora não ter nenhuma. Entre as marcas cristãs, apenas “carismática não denominacional” – um termo erudito para os pregadores da prosperidade – estão a expandir-se.

P>Embora seja difícil encontrar números precisos, estima-se que um em cada cinco americanos siga uma igreja evangélica de prosperidade. Este ramo do cristianismo é quintessencialmente americano – uma mistura da tradição pentecostal e da cura pela fé. Está também a expandir-se em todo o mundo. Entre os seus maiores mercados de crescimento estão a Coreia do Sul, as Filipinas e o Brasil.

“Pregadores como Osteen sabem trabalhar o mercado moderno”, diz John Green, um cientista político especializado em religião da Universidade de Akron, em Ohio. “Eles são como o mega centro comercial da religião com uma conta na Amazónia acrescentada. Eles estão na vanguarda das tendências de consumo”

Joel Osteen é um maestro do marketing religioso de alta tecnologia. Conheci-o nos bastidores antes de uma das suas Noites da Esperança – um espectáculo de duas horas e meia, tudo cantado e dançado, que ele faz na estrada de poucas em poucas semanas. Donald Trump é um grande fã do Osteen. O pastor já esgotou o Madison Square Garden de Nova Iorque não menos de sete vezes. Esta Noite de Esperança teve lugar no Giant Centre em Hershey, Pensilvânia – o lar do chocolate americano. O sermão que ele estava prestes a fazer revelou-se tão doce como tudo o que a cidade produz.

A primeira coisa que me impressionou foi o nervosismo de Osteen. Mesmo na 194ª Noite de Esperança, a sua energia nervosa era palpável. Milhares de pessoas faziam fila lá fora à chuva para os 15 dólares dos bilhetes para o ouvirem pregar. A segunda coisa que me impressionou foi a sua estatura. Os perfis listam a altura de Osteen em qualquer lugar entre 5ft 9in, que é a minha altura, e 5ft 11in. Ele era pelo menos dois centímetros mais baixo do que eu.

Joel Osteen e a sua esposa Victoria cumprimentam a congregação de 16.000 membros de Lakewood's 16,000-strong congregation
Joel Osteen e a sua esposa Victoria cumprimentam a congregação de 16.000 membros de Lakewood,000-strong congregação © Brandon Thibodeaux

p>A terceira coisa foi a sua hesitação. Diz-se que Osteen, um jovem de 56 anos de idade, pratica o seu sermão durante dias até conseguir que o tom seja perfeito – quando se virar para que câmara entregar a linha de dinheiro; qual a parte do palco a ocupar a qualquer momento; quando variar a sua cadência; como tirar o máximo partido de todo o bling. Se tivesse escolhido a vida de um pregador, Trump teria certamente concebido a sua igreja como o Lakewood de Osteen – com o seu palco curvo, ecrãs de vídeo brilhantes e globo giratório dourado.

O desempenho impecável de Osteen e o sorriso de megawatt desenham em sete milhões de espectadores de televisão por semana e muitos mais na rádio por satélite, podcasts e streaming online. Sem um guião, ele parecia dolorosamente tímido. Havia miçangas de suor na sua testa. Como conseguiu ele manter o pecado e a redenção fora de uma mensagem cristã, perguntei eu. “Olha, eu sou filho de um pregador, por isso sou um optimista”, disse Osteen após uma pausa. “A vida já nos faz sentir culpados todos os dias. Se continuamos a envergonhar as pessoas, elas são desligadas”.

Mas como é que dizer às pessoas para baixarem as suas consciências se conjuga com o Novo Testamento? Osteen sorriu de forma embaraçosa. “Eu prego o Evangelho, mas não somos confessionais”, respondeu ele. “Não é meu objectivo deter-me em pormenores técnicos”. Quero ajudar as pessoas a dormir à noite”

Meia hora depois, um Osteen divinamente seguro de si próprio melhorou o palco, dizendo ao estádio lotado que cada um de nós era uma “obra-prima”. Devíamos “sacudir a vergonha” e abrir os nossos corações às mercês de Deus, disse ele. Éramos como o filho pródigo bíblico, que saiu de casa para se entregar a uma vida dissoluta, apenas para regressar aos braços acolhedores do seu pai: “Deus não está interessado no seu passado”, garantiu-nos Osteen no seu suave twang texano. “O inimigo trabalhará horas extraordinárias tentando lembrar-vos de todos os vossos erros, fazendo-vos sentir culpados e indignos. Não acredite nessas mentiras”. Yeah brother! Eu pensei, juntamente com outros 10.000.

uma missa dominical na Igreja de Lakewood, Houston

>figcaption>uma missa dominical na Igreja de Lakewood, Houston © Brandon Thibodeaux

Osteen conhece o seu público. Queremos vitelos engordados abatidos em nossa honra. Não houve nenhuma pista na sua mensagem do fogo e enxofre de um Billy Graham ou de um Jerry Falwell – dois dos evangelistas mais célebres da América do século XX. Osteen é mais parecido com Oprah Winfrey de fato. Ele não está a vender o ópio das massas. É mais como uma terapia para uma classe média quebrada. Se Deus tivesse um frigorífico, disse Osteen, a sua fotografia estaria nele. Se Ele tivesse um computador, o seu rosto seria o protector de ecrã.

Em Lakewood’s Quest for Authentic Manhood class algumas semanas mais tarde, vi o impacto da mensagem de Osteen. Um homem, um comerciante de dia de mercado, tinha estado numa Noite de Esperança em Cleveland. Ele fez as malas lá e depois mudou-se para Houston. Ele agora frequenta Lakewood todos os dias. “O que há para não gostar no Texas?”, perguntou ele. “Tem Joel Osteen e zero impostos”. Outros acenaram para a história do homem.

Há dois anos atrás, no meio do furacão Harvey, que devastou a cidade, Osteen sofreu uma reacção dos meios de comunicação social por ter mantido as portas de Lakewood fechadas. A mega-igreja de vários andares fica em terreno elevado ao lado de uma auto-estrada. No entanto, permaneceu fechada às dezenas de milhares de Houstonianos que foram expulsos das suas casas.

“Joel Osteen não abrirá a sua igreja que alberga 16.000 pessoas às vítimas dos furacões, porque apenas fornece abrigo contra os impostos”, escreveu uma pessoa no Twitter. Aquele tweet recebeu mais de 100.000 likes. Lakewood teve vergonha de abrir as suas portas. Levou várias centenas de pessoas até que a inundação à escala bíblica recuasse. Mas deixou a impressão de que Lakewood era mais uma corporação do que uma igreja.

Um panfleto publicitando uma produção televisiva do History Channel sobre Jesus Cristo que Joel Osteen está a produzir para executivos, left on a seat in the church
Um panfleto publicitando uma produção televisiva do History Channel sobre Jesus Cristo que Joel Osteen está a produzir, deixado numa cadeira na igreja © Brandon Thibodeaux

O que é que eles acharam disso, perguntei eu. A minha pergunta desencadeou um mini-debate sobre a riqueza de Osteen. Com uma fortuna estimada em 60 milhões de dólares e uma mansão listada em Zillow a 10,7 milhões de dólares, Osteen dificilmente vive como um frade. A sua casa suburbana em Houston tem três elevadores, uma piscina e estacionamento para 20 carros. “O meu pai diz: ‘Como se pode seguir o sexto pastor mais rico do mundo? “, disse um dos homens. “Sabe o que lhe digo? “Não queremos seguir um falhado. Osteen deveria ser o número um dessa lista”. ”

Todos se riram. Um ou dois gritaram, “Inferno, sim” em afirmação – a única vez que eu ouvi a palavra “Inferno”. Outro disse: “Ele não se tornou rico por causa dos nossos dízimos . Tornou-se rico porque faz bons investimentos”

Todos conhecem histórias sobre televangelistas que lucram com a exploração. Na década de 1980, quando o evangelho da prosperidade começava a tornar-se um grande negócio, Jim e Tammy Bakker foram presos por desviar milhões de dólares. Um dos primeiros gigantes do evangelho da prosperidade moderna, Oral Roberts, que faleceu em 2009, disse, com fama: “Eu tentei a pobreza e não gostei”. O Osteen frequentou brevemente a Universidade Oral Roberts em Tulsa, Oklahoma, onde estudou radiodifusão. Ele deu bom uso a essa habilidade. A igreja orgulha-se da sua “alfabetização visual”.

Kenneth Copeland, companheiro de Osteen, diz: “A prosperidade financeira é a vontade de Deus para si”. Paula White, cuja mega-igreja da Florida é quase tão popular como Lakewood, diz: “Qualquer pessoa que te diga para te negares a ti próprio é Satanás”. White foi escolhida para dizer a invocação no dia da inauguração de Donald Trump. Isso faz de Trump o fã mais poderoso do evangelho da prosperidade – a primeira vez que ele teceu uma alma presidencial.

p>Sobre o único livro que Trump é conhecido por ter lido de capa a capa é O Poder do Pensamento Positivo de Norman Vincent Peale, o avô do evangelho da prosperidade. Já vendeu cinco milhões de exemplares desde que foi publicado em 1952. A sua mensagem é que quanto mais se dá a Deus, mais ele retribuirá em troca. Oral Roberts falou de Deus devolver o seu investimento “sete vezes”. O evangelho da prosperidade é tudo sobre a colheita da semente. Quanto mais dinheiro plantardes na igreja de Deus, maior será a vossa recompensa celestial. A riqueza é uma marca da benevolência de Deus. A pobreza é um sinal de ausência de Deus.

Donald e Ivana Trump com Norman Vincent Peale e a sua esposa Ruth, Nova Iorque, Maio de 1988
Donald e Ivana Trump com Norman Vincent Peale e a sua esposa Ruth, Nova Iorque, Maio de 1988

Peale, que era conhecido como “vendedor de Deus”, e que morreu em 1993, costumava pregar a partir da Igreja Colegiada de Mármore em Manhattan. Todos os domingos, a partir do final dos anos 40, Fred Trump levava a família, incluindo o jovem Donald, a ouvir os seus sermões. Peale officiava no primeiro casamento de Trump (com Ivana) no Colegiado de Mármore em 1977. Era onde os funerais dos pais de Trump eram realizados, e onde os seus irmãos também se casavam.

“Podias ouvi-lo durante todo o dia”, disse Trump à Cimeira de Liderança Familiar de 2015, depois de ter lançado a sua campanha presidencial. “E quando deixou a igreja, ficou desapontado por ter terminado. Ele era o maior homem”

Oteen é muito herdeiro do Peale. Depois de uma das suas exposições em Madison Square Garden, Osteen e a sua esposa Victoria foram convidados por Trump para uma reunião privada na Trump Tower. “Trump tirou uma caixa de relógios de ouro e disse a Victoria: ‘Escolham quem quiserem'”, relatou uma pessoa que estava presente nessa reunião, que pediu para permanecer sem nome. “Depois ofereceu a Joel qualquer gravata Trump de que gostasse”. Ele não podia ter sido mais encantador”. Isto foi antes de Trump se tornar presidente. Mesmo então, porém, Trump sabia que qualquer associação pública poderia danificar Osteen.

Embora Osteen seja politicamente conservador, ele não a usa na manga. Em contraste com a maioria dos pregadores do sul, ele guarda para si os seus pensamentos sobre aborto e homossexualidade. A sua congregação é racialmente diversa. Entre aqueles que são vistos nas suas Noites da Esperança está Nancy Pelosi, a Presidente Democrática da Câmara dos Representantes. Quando Barack Obama era presidente, ele afastou Osteen depois de um pequeno-almoço de oração da Casa Branca para serem fotografados juntos. “Os políticos gostam de se associar à fama”, diz o John Green da Universidade de Akron. “No fim de contas, estão todos no negócio da popularidade”

As pessoas ricas anseiam por selos com Osteen. Os presidentes podem cobiçar a sua bênção. Mas o seu modelo de negócio é orientado para a classe média em luta. “Lakewood é como um hospital”, diz Dustin Rollo. “Não tem nada a não ser magoar as pessoas”. Muitos estão a procurar substituir a vida comunitária que perderam. A América das igrejas de bairro e congregações íntimas é tão desbotada como as pequenas cidades dos anos 50.

Em vez de ouvir o seu pregador no seu púlpito, pode descarregar o Osteen para o seu iPad. Os sociólogos falam de uma sociedade cada vez mais solitária. Mais americanos vivem em residências de um único proprietário do que alguma vez viveram. Mais têm de percorrer distâncias maiores para chegar ao seu local de trabalho.

Apenas a alguns quilómetros de Hershey, onde Osteen estava a pregar, a cidade do Líbano, Pensilvânia, está a sofrer uma crise de solidão. No ano passado, um número recorde de pessoas foi encontrado morto nas suas casas, tendo-se decomposto durante dias ou mais. Os vizinhos não tinham pensado em verificá-las. Isto provocou uma pancada de consciência na região. Tal como as “páginas comunitárias” do Facebook oferecem um simulacro de união, mega-igrejas como Lakewood preenchem um buraco virtual. A nação em linha vira os seus olhos solitários para Osteen.

Foi a esposa de Dustin Rollo Krystal que o empurrou para se juntar à Igreja de Lakewood. Quando Rollo tinha 13 anos, ele perdeu o interesse em Deus. Esse foi o ano em que o seu pai morreu. Grande parte da sua infância tinha sido um sonho de menino. O seu pai, guitarrista de uma banda de imitação de Elvis, fazia uma digressão pelos Estados Unidos e trazia frequentemente consigo o jovem Dustin. Paravam no Dakota do Norte, Nova Iorque, Niagara Falls, Las Vegas (claro), Atlantic City (idem) e outros lugares. A forma como Rollo conta, a vida itinerante do seu pai era um Simon & Garfunkelesque stream of cigarettes and magazines.

Uma noite, o pai de Rollo conheceu uma mulher num casino e enganou a sua mãe. As coisas nunca mais foram as mesmas. Os pais de Rollo tinham filas violentas. O seu pai tornou-se um alcoólico. Pouco tempo depois, ele mudou-se. “Deixei de ir à igreja”, diz Rollo. Dois anos mais tarde, o seu pai morreu.

Dustin Rollo, que dirige a Lakewood's Quest for Authentic Manhood night class:
Dustin Rollo, que dirige a Lakewood’s Quest for Authentic Manhood night class: “Aqui está uma comunidade que apenas ofereceu amor. Ninguém me disse que eu era mau. O mundo já vos diz que todos os dias’ © Brandon Thibodeaux

a vida de Rollo foi-se rapidamente abaixo. Embora seja branco, caiu com o capítulo dos Bloods de Houston, um bando afro-americano que costumava lutar com os Crips, que era maioritariamente hispânico na sua área. Começou a fumar marijuana e a tomar cocaína. Meteu-se em problemas com a lei. Depois passou para Xanax, o medicamento anti-ansiedade prescrito. A vida era um borrão. “Eu faria coisas más”, diz ele.

Numa tentativa de salvar a sua relação, Krystal, que era o seu namorado de liceu, e que é afro-americano, deu-lhe um ultimato para frequentar Lakewood. Ele tinha 26 anos. O seu gambit funcionou. Para Rollo, Lakewood foi uma epifania. “Aqui está uma comunidade que apenas ofereceu amor”, diz ele. “Ninguém me disse que eu era mau. O mundo já lhe diz isso todos os dias. Ensinaram-me a ser homem”

p>entre as aulas que Lakewood oferece estão Gestão da Raiva, Maximização da Virilidade, Discipulado dos Homens e Busca da Virilidade Autêntica. Rollo inscreveu-se em todas elas. Um verdadeiro homem deve ser chefe de família, ele foi ensinado. Ele deve ser um rei, um guerreiro, um amante e um amigo.

Uma pergunta sobre a forma que Rollo entrega à sua turma pergunta que acontecimento histórico explica “a nossa actual crise de masculinidade”: a) a revolução industrial; b) a segunda guerra mundial; ou c) o feminismo. A selecção parece um pouco manipulada (poderiam acrescentar: d) a cimeira Reagan-Gorbachev Reykjavik). Não há prémios para adivinhar qual a caixa que a maioria dos homens selecciona.

Cajado da igreja reúne baldes de oferta - muitos congregantes dão um décimo do seu rendimento a Lakewood
Cajado da igreja juntar baldes de oferta – muitos congregantes dão um décimo do seu rendimento a Lakewood © Brandon Thibodeaux

A maioria dos alunos da classe de Rollo dá pelo menos um10º dos seus rendimentos para Lakewood. Muitos vivem em circunstâncias de tensão. Dado que Rollo tem uma família de seis pessoas e uma esposa que fica em casa, o seu salário de 48.000 dólares dificilmente é generoso. Mas é mais do que ele alguma vez recebeu. Ele doa alegremente 4.800 dólares por ano ao ministério do Osteen. Quando começou a doar o dízimo, os retornos foram quase instantâneos.

“Pouco depois disso, recebi uma promoção e um aumento de salário”, diz Rollo. “Pude ver Deus a trabalhar para mim”. Um dos seus estudantes nocturnos doou 50 dólares a Lakewood. Em poucas semanas, ele tinha conseguido um emprego. “Tal como eu tinha um emprego com um salário de 55.000 dólares”, disse-me Rollo. “Deus trabalha depressa quando se trabalha para ele”

De acordo com uma quebra de Houston Chronicle dos registos financeiros de Lakewood, o rendimento da igreja foi de 89 milhões de dólares no ano que terminou em Março de 2017. Mais de 90 por cento desse montante foi angariado junto de seguidores da igreja. A maior parte do seu dinheiro foi gasto na reserva de tempo na televisão, levando o Noites da Esperança para a estrada e os serviços semanais. Em contraste, Lakewood gastou 1,2 milhões de dólares – apenas 1 por cento do seu orçamento – em causas de caridade. Os congregantes do Osteen podem dar o dízimo. A sua igreja não chega perto.

Quanto mais se considera o modelo de negócio de Lakewood, mais parece um veículo para redistribuir dinheiro para cima – para o céu, talvez – em vez de para aqueles que mais precisam dele. Como todas as instituições de caridade religiosas, Lakewood está isento de impostos. Todas as doações para Lakewood são dedutíveis nos impostos. Nunca foi objecto de auditoria por parte do Serviço de Receitas Internas. Numa tentativa de chamar a atenção para os boondoggles dos impostos religiosos e o evangelho da prosperidade em geral, o comediante John Oliver lançou há três anos uma fundação chamada “Nossa Senhora da Perpétua Isenção”.

Mas Lakewood não é de modo algum o mais flagrante monetiser entre as mega-igrejas. Osteen e a sua esposa já não recebem os seus 200.000 dólares de salário da igreja. Nem, ao contrário de alguns televangelistas, são proprietários de um jacto privado. Contudo, apoiaram-se fortemente nos congregantes para financiar a luxuosa renovação da igreja, no valor de 115 milhões de dólares. No seu apelo aos seguidores, os Osteens escreveram: “Lembrem-se que estes presentes estão acima e além dos vossos dízimos regulares.”

Victoria Osteen saúda congregantes no átrio da igreja - até 50.000 pessoas reúnem-se aqui todas as semanas para assistir aos seus cultos
Victoria Osteen saúda congregantes no átrio da igreja – até 50,000 pessoas reúnem-se aqui todas as semanas para assistir aos seus serviços © Brandon Thibodeaux

No seu último livro, Next Level Thinking, Osteen escreve: “Se fizeres a tua parte, Deus fará a Dele”. Ele promover-te-á; Ele dar-te-á aumento”. Osteen escreve por experiência própria. As emissões televisivas em que Lakewood gasta dezenas de milhões todos os anos proporcionam uma plataforma lucrativa para os seus livros e um investimento contínuo na sua marca global. Segundo consta, ele recebeu um adiantamento de 13 milhões de dólares no seu segundo livro, “Become A Better You”, que foi lançado em 2007. Tem escrito vários desde então.

Quando perguntei a Don Iloff, porta-voz de Lakewood e ao cunhado de Joel, como é que as riquezas de Osteen estavam ao quadrado com a teologia cristã, ele riu-se. “A pobreza não é uma qualificação para o céu”, disse ele. “Vejam como Abraão era rico”. Iloff salientou que todos os direitos de autor dos livros de Osteen que são vendidos na livraria de Lakewood, ou a partir do seu website, vão para a igreja.

Os detractores de Lakewood não se limitam aos baptistas do sul e afins. À esquerda, o evangelho da prosperidade é atacado por encorajar gastos imprudentes por parte daqueles que menos podem arcar com isso. Entre as aulas nocturnas de Lakewood está a Own Your Dream Home. Saltos de fé financeira enquadram-se no ponto de vista de Osteen de que Deus sempre subscreverá os verdadeiros crentes. “Confie em Deus para fornecer o que Ele coloca no seu coração para dar, mesmo que a quantia seja mais do que os seus recursos actuais possam facilmente identificar”, leia um apelo aos seguidores de Lakewood.

Osteen acredita que a falta de auto-crença nos impede: ‘Deus falou mundos para a criação’, diz ele. Ele não procurou no Google para ver se era possível’ © Brandon Thibodeaux
p>algumas das reposições de casas no crash de 2008 foram atribuídas a conselhos irresponsáveis das igrejas da prosperidade, que se concentram no Cinturão do Sol. No seu livro Blessed: A History of the American Prosperity Gospel, Kate Bowler diz que as igrejas criaram uma “deificação e ritualização” do sonho americano. “Os virtuosos seriam ricamente compensados enquanto os ímpios acabariam por tropeçar”, escreve ela. Isto está de acordo com os inquéritos sobre as atitudes nos EUA. Quase um terço dos inquiridos disse ao Pew Research Centre no ano passado que as pessoas eram pobres devido à “falta de esforço”. Recebem os seus justos desertos.

É um tema que percorre os sermões de Osteen. Uma das suas histórias favoritas é sobre o seu pai, John Osteen, que, aos 17 anos, deixou a vida difícil de uma quinta de algodão em Paris, Texas, para procurar a sua vocação de pregador. Ele tinha “buracos nas suas calças e buracos nos seus sapatos”. Tudo o que tinha para comer era um biscoito no seu bolso. “John, é melhor ficar aqui na quinta connosco”, avisaram-no os seus pais. “Tudo o que você sabe fazer é apanhar algodão”.

Ignorando os seus conselhos, o pai de Osteen saiu de casa e tornou-se um pregador muito procurado. Casou com uma mulher chamada Dodie Pilgrim e mudou-se para Humble, Texas, onde Joel foi criado. A ascensão de Osteen Senior é o milagre da fundação de Lakewood. Por muito que John Osteen se recusasse a aceitar a sua sorte, as pessoas deprimidas deveriam afastar-se da companhia de outras pessoas deprimidas, diz Joel. Os viciados devem manter-se afastados de outros viciados. Os pobres devem evitar outros que são pobres.

“Se estás a lutar nas tuas finanças, contorna pessoas abençoadas, pessoas generosas, pessoas que estão bem”, aconselha Osteen. A miséria adora companhia, diz ele. Evite pessoas infelizes. Osteen sela a sua mensagem com uma parábola sobre Jesus. Quando ele estava na cruz, as últimas palavras de Jesus foram: “Está acabado”. O Filho de Deus não estava a declarar a sua morte iminente, explica Osteen. “Com efeito” o que Jesus estava a dizer era: “A culpa está acabada”. A depressão está acabada. A baixa auto-estima está acabada. A mediocridade está acabada. Está tudo acabado””

Apenas assim, eu tinha um emprego com um salário de 55.000 dólares. Deus trabalha depressa quando se trabalha para ele

Osteen tem igualmente uma visão fecunda sobre o que outros personagens bíblicos estavam a pensar. Quando o pecaminoso personagem do Antigo Testamento Jacob estava em baixo na sua sorte, o seu divino criador disse-lhe: “Jacob, gosto da tua ousadia. Gosto do facto de te teres livrado da vergonha”. Livraste-te da culpa. Agora estás pronto para te aproximares de quem eu te criei para seres”.

Likewise, quando Sara, a mulher nãoagenária de Abraão, foi aconselhada a continuar a tentar ter um bebé, disse ela: “Eu tenho um bebé? Acho que não”! Os irmãos de Jesus disseram: “Eu não penso assim! “Oh, é apenas Jesus. Não há nada de especial nele. Nós crescemos com Ele”. E assim por diante.

O meu favorito pessoal é a ideia de Osteen de que Deus teria hesitado antes de criar o universo. “Ele não verificou com a contabilidade e disse: ‘Estou prestes a criar as estrelas, galáxias e planetas'”, diz Osteen. Ele apenas foi em frente e fê-lo. Tudo o que nos está a atrasar é a falta de autoconfiança: “Deus falou mundos à criação”, diz Osteen. “Ele não procurou no Google para ver se isso era possível”. Também nós podemos conseguir tudo o que pretendemos.

Quanto mais se ouve Osteen, mais difícil é fechar o Trump. O seu guru mútuo, Norman Vincent Peale, seduziu uma geração com os seus pensamentos positivos. Ele foi o pregador-celebridade dos anos 50 – a década em que a moderna marca do consumidor descolou. Acreditar em si próprio como os outros acreditam no seu produto, foi a sua mensagem. “Carimbe indelevelmente na sua mente uma imagem mental de si próprio como sendo bem sucedido”, escreveu Peale. “Segura esta imagem com tenacidade. Nunca o deixe desvanecer”. Ele acrescentou: “Vais ganhar tanto que vais ficar farto e cansado de ganhar”. Desculpe, isso foi uma gralha – foi Trump quem disse isso.

Mas a marca de Peale no presidente da América vai fundo. Peale disse uma vez que Trump tinha uma “profunda linha de honestidade e humildade”. É uma aposta segura que Trump concordou. Durante a campanha de 2016, Trump foi questionado se alguma vez tinha pedido perdão a Deus. “Não tenho a certeza de que o tenha feito”, respondeu Trump. O público riu-se. Trump parecia genuinamente perplexo. Ele estava apenas a destilar o que lhe tinha sido ensinado nos seus anos de formação.

Congregantes que saíam de Lakewood após um culto - o rendimento da igreja em 2017 era de 89 milhões de dólares, mas apenas um por cento desse valor foi gasto em causas caritativas
Congregantes deixando Lakewood após um culto – o rendimento da igreja em 2017 foi de 89 milhões de dólares mas apenas um por cento desse valor foi gasto em causas de caridade © Brandon Thibodeaux

P>As pessoas perguntam frequentemente porquê tantos azuis-colarinhos americanos ainda apoiam Trump apesar da sua incapacidade de transformar as suas perspectivas económicas. Talvez precisem de alargar a sua abertura. Para muitos americanos, a riqueza e o poder de Trump são a prova do favor de Deus. Só isso é uma razão para o apoiar. Eu fiz a Rollo a mesma pergunta. Ele pensou cuidadosamente – tal como fez com todas as minhas perguntas. Rollo é tão honesto e sincero como eles vêm. Ele não trai nenhum sinal de preconceito. Ele é um dos americanos “mal educados” que Trump professa amar.

“Abençoados sois vós que sois pobres, pois vosso é o reino de Deus”, diz Jesus no Livro de Lucas. As origens arenosas de Rollo dificilmente poderiam ser mais afastadas da educação privilegiada de Trump. No entanto, ele partilha uma característica fundamental com o presidente dos EUA: nenhum deles acredita na sorte. Têm fé na justiça piedosa do mercado. “Eu olho para os frutos do trabalho de cada indivíduo”, respondeu Rollo, após alguma deliberação. “Trump está a apreciar os frutos do seu trabalho. Eu honro o nosso presidente e acredito que Deus o colocou onde ele está hoje”

Edward Luce é o editor nacional da FT nos EUA. Esta é a primeira de uma série de três características que ele está a escrever sobre Trump’s America. Cuidado com a segunda no Verão e a última no Outono

Este artigo foi alterado para reflectir o facto de Joel Osteen não possuir uma Ferrari

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