Toen MS Paint de fandomwereld regeerde: Een innovatieve webcomic, 10 jaar later

Vergroten / Webcomic-maker Andrew Hussie doorbrak herhaaldelijk de vierde muur in veel van zijn creaties. Hier tekende hij zichzelf naast een persoon met de naam “Ms. Paint”, een woordspeling op het feit dat zijn creaties deel uitmaakten van de collectie “MS Paint Adventures”.
Andrew Hussie

Wees terug naar het internet van 10 jaar geleden en je zult een tijdperk vinden dat logisch was voor een vreemd, geliefd webcomic als Homestuck. Homestuck debuteerde in april 2009 als een eenmalige grap van de enthousiaste webcomicmaker Andrew Hussie, en de bescheiden premisse – vier tienervrienden die een videogame spelen – had een eenmalige miniserie kunnen zijn. (De komst van de serie in de MS Paint Adventures, of MSPA, was tekenend voor de bescheidenheid ervan.)

De serie breidde zich geleidelijk uit tot een episch science fantasy verhaal over kinderen uit verschillende culturen die volwassen worden zonder toezicht van volwassenen. Ze leren samen te werken ondanks culturele verschillen, individuele trauma’s, en het gevoel van isolement dat komt van een adolescent te zijn in een snel veranderende wereld-en, daarbij, trotseren ze een kwade tijdreiziger met de macht om een nieuw en “beter” universum te creëren.

Bekijk meer

Homestuck is een product van zijn tijd. Het is gebaseerd op mediatrofeeën van toen het werd geschreven, en de esthetiek evolueerde met de smaak van het internet, van grappen over tv-programma’s en avonturenspellen tot verwijzingen naar sociale media en anime toen het verhaal in 2013 werd afgerond. Maar één ding dat constant bleef en de toon zette voor hoe makers online te werk zouden gaan in de jaren die volgden, is de hechte relatie tussen de auteur van Homestuck en zijn fans.

Be careful what you wish for, fans

Hussie is zich altijd zeer bewust geweest van zijn lezers, en zijn relatie met hen is gecompliceerd geweest. Net als zijn eerdere strips was het begin van Homestuck sterk afhankelijk van de input van lezers via een ideeënbus, meestal voor de humor, maar ook om het plot vooruit te helpen. (De ideeënbus bestaat niet meer, maar Hussie’s uitleg over hoe hij het anders gebruikte voor verschillende strips staat nog op MSPA). Hussie spotte vaak met lezers die suggereerden dat personages domme dingen deden, en hij gebruikte een stroman personage genaamd MSPA Reader als surrogaat voor reacties van het publiek.

Eindelijk veranderde Hussie van versnelling. Hij sloot de ideeënbus en gaf de fantastische, fictieve verklaring dat deze was vernietigd door meteorietenregens uit de strip. Maar de verzoeken bleven binnenstromen op de sociale media, dus besloot Hussie ze te erkennen met de wrede ironie die verschillende van zijn personages belichamen. Fans stelden vragen over personages die kort of terloops werden genoemd; Hussie stopte ze in het verhaal en vond vervolgens manieren om ze te vermoorden. Hij deed dit het meest schaamteloos met zogenaamde “trol”-personages, waarbij hij 12 van hen snel achter elkaar introduceerde en vervolgens een van hen op een moorddadige rooftocht liet gaan en de helft van deze nieuwe personages vermoordde, waaronder een fanfavoriet.

Advertentie

Hussie nam de verantwoordelijkheid voor deze wreedheid via een in-story avatar die door de vierde muur in de comic werd opgesloten, en die af en toe genoot van de angst die hij zijn lezers bezorgde. De dood in de Homestuck-setting is goedkoop en omkeerbaar, dus het voelde vaak alsof Hussie dreigde om geliefde personages te doden – of de lezers in spanning te houden voor hun wederopstanding. Hussie’s tirannie deed niets af aan zijn aantrekkingskracht op betrokken fans. Maar die ogenschijnlijke wreedheid verborg een verrassende les die een kernthema van Homestuck bleek te zijn.

Door zich op te werpen als een seriepersonage dat rechtstreeks tot zijn fans kon spreken, verbond Hussie het universum van Homestuck met de echte wereld en creëerde hij een mogelijkheid voor zowel zijn fans als zijn personages om zijn macht als verteller te delen – of zelfs te stelen.

Wie vertelt het verhaal?

Op elk moment in Homestuck, wie vertelt het verhaal en wat zijn hun vooroordelen? De antwoorden op deze vragen werden plotseling belangrijk toen de controle over het verhaal werd gestolen van Hussie’s in-story avatar. De vertelling werd overgenomen door Doc Scratch, een geanimeerde pop met een karakterloos keu-balhoofd die het universum voorbereidde op de komst van zijn schepper, de kwaadaardige tijdreiziger Lord English – zowel een verwijzing naar Richard “Lord British” Garriot uit de Ultima-spellen als een uitgebreide biljartmetafoor waar Doc Scratch ook deel van uitmaakte. Doc Scratch was een flapuit, hij gaf weinig informatie in veel woorden om de lezer op het verkeerde been te zetten. Hussie werd uiteindelijk gefrustreerd genoeg om zijn verhaal terug te stelen, waardoor een reeks gevechten ontstond tussen Hussie en zijn personages om de controle.

De belangrijkste van deze gevechten was met Caliborn, een jongere versie van Lord English die een avatar was voor een bijzonder mishandelende soort van real-life fan. Caliborn manipuleerde en vermoordde zijn tweelingzus Calliope, die een vriendelijker, meer op de gemeenschap gebaseerde fandom vertegenwoordigde, en kreeg uiteindelijk de macht om ruimtetijd te veranderen zoals hij wilde, te beginnen met het vermoorden van Hussie’s avatar in een spectaculair voorbeeld van de Dood van de Auteur.

Advertentie

Maar zelfs met Hussie dood, heeft Lord English niet “gewonnen,” zoals in het Homestuck-verhaal. En de manier waarop hij verloor berustte op de manier waarop Hussie de vierde muur doorbrak om de narratieve controle te delen, niet alleen met zijn personages, maar ook met zijn fans.

De waarheid in de ogen van vele toeschouwers

Een leger geesten uit doodlopende Homestuck-tijdlijnen en fanfictie, klaar om het op te nemen tegen het kwaadaardige personage van de serie, Lord English.

De structuur van het Homestuck-universum bood expliciet ruimte voor fanfictie. Homestuck leunde op de sciencefictiontrope van meerdere dimensies binnen de setting en gebruikte “droombellen” om alternatieve tijdlijnen te verkennen. Een deel van het canonieke verhaal van de strip verweefde zijn weg door deze dimensies, en het verkennen van deze dimensies werd belangrijker voor het verhaal in de tweede helft van Homestuck’s serie. Dit was belangrijk voor het fandom, want dit was ook het moment dat Hussie de strip sporadischer begon te updaten.

Tijdens de lange onderbrekingen van Homestuck begon het fandom creatief te worden. Ze schreven niet alleen een scala aan fanfictie, zoals gebruikelijk is op het internet, maar publiceerden veel daarvan ook als webcomics die veel op Homestuck leken. Ze gebruikten ook de visuele stijl van Homestuck, gedomineerd door handgetekende beelden vergezeld van uitgebreide dialogen, om originele verhalen te schrijven. De droombellen werden bevolkt door de verbeelding van de fans. Het officiële einde van Homestuck werd deels geïllustreerd door freelancers uit het fandom, en verwelkomde al deze alternatieve tijdlijnen in de canonieke ruimte van Homestuck. In Homestuck-termen: fans bewapenden de geesten van de droombellen om tegen Lord English te vechten.

Advertentie

In een bitterzoete twist werd dit leger van geesten geïnspireerd om te vechten door de geest van een alternatieve-timeline Calliope. Ze slaagde erin haar versie van Caliborn te verslaan, ontdekte toen dat ze hun spel niet kon winnen zonder zijn krachten en offerde zichzelf op, zodat haar geest de helden van de andere series kon helpen Lord English te verslaan. Het leren over haar opoffering inspireerde niet alleen de hoofdpersonen van Homestuck, maar ook de lezers om hun eigen verhalen te creëren en zichzelf te vertegenwoordigen binnen de wereld van Homestuck.

Homestucks tijdlijn van steeds langere stiltes, onderbroken door uitbarstingen van activiteit, verkocht zijn publiek onbedoeld een van zijn grootste thema’s: dat de keuzes van iedereen ertoe doen. Hussie heeft misschien met zijn fans gespeeld door ze er brutaal van bewust te maken dat ze geen controle hadden over het verhaal waar ze van hielden, maar hij heeft ze die controle uiteindelijk wel gegeven, opzettelijk of niet, en het universum van Homestuck is er rijker door geworden.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *