Topmomenten: Earl Lloyd, Chuck Cooper, Nat Clifton slaan nieuwe weg in NBA in

Nog niet zo lang geleden was het een tijd waarin Afro-Amerikanen eenvoudige privileges – zoals het verblijf in bepaalde hotels of het eten in bepaalde restaurants – niet als vanzelfsprekend konden beschouwen. Voor Earl Lloyd, Chuck Cooper en Nat “Sweetwater” Clifton was het een tijd om geschiedenis te schrijven.

Lloyd, Cooper en Clifton traden in 1950 toe tot de National Basketball Association en werden de pioniers voor de huidige Afro-Amerikaanse basketballers. Cooper was de eerste Afro-Amerikaan die door een NBA-team werd opgesteld. Clifton was de eerste die een NBA contract tekende. En op 31 oktober 1950 werd Lloyd, lid van de Washington Capitols, de eerste Afro-Amerikaan die in een NBA-wedstrijd speelde toen hij tegen de Rochester Royals speelde.

Duizenden Afro-Amerikanen zijn in het voetspoor van deze mannen getreden – grote spelers als Oscar Robertson, Bill Russell, Wilt Chamberlain, Julius Erving, Magic Johnson en Michael Jordan, die hebben geholpen de NBA tot een wereldwijde attractie te laten uitgroeien. De fans van vandaag hebben geen probleem met het herkennen van namen als Shaquille O’Neal of Grant Hill. Maar vraag de fans naar Lloyd, Cooper, of Clifton, en de meesten van hen zouden het niet meer weten.

Alledrie de mannen die in 1950 de kleurbarrière doorbraken zijn inmiddels overleden. Cooper overleed in 1984, Clifton in 1990 en Lloyd in 2015.

De erfenis die zij achterlieten zal echter voortleven. Lloyd was trots op zijn rol in de geschiedenis, en dat mag hij ook zijn. Op die historische avond in 1950 opende Lloyd een deur waar duizenden anderen doorheen zijn gelopen.

“Ik denk niet dat mijn situatie ook maar in de buurt kwam van die van Jackie Robinson – een jongen die in een zeer vijandige omgeving speelde, waar zelfs enkele van zijn eigen teamgenoten hem niet in de buurt wilden hebben,” zei Lloyd. “In het basketbal waren mensen gewend om geïntegreerde teams te zien op het universiteitsniveau. Er was een andere mentaliteit. Maar natuurlijk verbleef en at het team op sommige plaatsen waar ik niet welkom was.

“Ik herinner me dat we in Fort Wayne, Ind., in een hotel verbleven waar ik mocht slapen, maar niet mocht eten. Ze wilden niet dat iemand me zag. Ik dacht dat als ze me daar lieten slapen, ik tenminste halverwege thuis was. Je moet niet vergeten dat ik opgroeide in het gesegregeerde Virginia, dus ik had dit al eerder gezien. Werd ik er verbitterd van? Nee. Als je jezelf laat verbitteren, vreet het van binnen aan je. Als tegenspoed je niet doodt, maakt het je een beter mens.”

Lloyd was geen bekende naam zoals Robinson, die in 1947 de kleurenbarrière in het major league honkbal doorbrak. Met Lloyd, Clifton en Cooper die allemaal in hetzelfde seizoen bij de NBA kwamen, hoefde geen van hen de last alleen te dragen zoals Robinson dat deed. Cooper maakte zijn debuut bij de Boston Celtics slechts één dag nadat Lloyd zijn eerste wedstrijd bij Washington speelde. En met Robinson die al honkbal speelde, werd het debuut van Afro-Amerikanen in de NBA niet met dezelfde spanning tegemoet getreden.

Maar Lloyd kende vele ongemakkelijke momenten. Na een wedstrijd in Fort Wayne liepen Lloyd en een van zijn teamgenoten, Johnny “Red” Kerr, samen van de vloer na een overwinning.

“We waren de overwinning aan het vieren, ik had mijn arm om Earl heen, en sommige fans spuugden gewoon op ons,” zei Kerr, een voormalig groot speler en Bulls omroeper. “Het was niet omdat we de wedstrijd gewonnen hadden. Ze spuugden op Earl.”

Een andere keer weigerde een restaurant Lloyd te bedienen, dus ging hij terug naar zijn hotelkamer om te eten. Horace “Bones” McKinney was de coach van Washington in die tijd. Als teken van steun ging McKinney naar Lloyds kamer en at met hem mee. Dergelijke gebaren hielpen Lloyd om door te gaan.

“Bones kwam uit Wake Forest, N.C., het diepe zuiden, en hij was opgegroeid in het zuiden in de jaren ’30 en ’40,” zei Lloyd. “Je weet dat hij dat niet hoefde te doen. Zulke dingen vergeet je niet.”

Bijnaam “Big Cat”, Lloyd werd in de negende ronde door de Capitols opgesteld na een succesvolle carrière op West Virginia State. Een 6-foot-6 forward bekend om zijn verdediging, hij bewaakte vaak de beste aanvallende speler van het andere team. De Washington franchise ging tijdens Lloyd’s eerste jaar failliet, maar het volgende seizoen kwam hij uit voor de Syracuse Nationals. In het seizoen 1954-55 had Lloyd een gemiddelde van 10,2 punten en 7,7 rebounds, waarmee hij de Nationals hielp de NBA titel te winnen. Lloyd ging in 1960 op 32-jarige leeftijd met pensioen en sloot zijn carrière af bij de Detroit Pistons, met een gemiddelde van 8,4 punten en 6,4 rebounds.

Na de volgende 10 jaar als scout en assistent-coach te hebben doorgebracht, werd Lloyd de eerste Afro-Amerikaanse coach van de Pistons tijdens het seizoen 1971-72, nadat Butch van Breda Kolff ontslag had genomen. Maar de Pistons werden slechts 20-52 de rest van het seizoen, en Lloyd werd ontslagen slechts zeven wedstrijden in het volgende seizoen.

“Coachen is alleen leuk als je wint,” zei Lloyd, lachend. “Ik heb niet gewonnen. Het was niet leuk.”

Maar Lloyd vond elders succes. Hij werkte meer dan 10 jaar voor de Detroit Board of Education.

Lloyd is zo bescheiden dat veel van zijn vrienden niet weten van zijn plaats in de geschiedenis.

“Als je op je 70ste begint te vertellen dat je de eerste zwarte man was die in de NBA speelde, kijken mensen je aan alsof je gek bent,” zei Lloyd. “Trouwens, ik ben nooit iemand geweest die op zichzelf heeft geblazen.”

Lloyd werd in 1993 opgenomen in de Virginia Sports Hall of Fame en volgde de NBA zijn hele leven, door vanuit zijn huis wedstrijden te volgen. Hij wist dat hij een rol speelde in het helpen maken van de competitie tot wat het nu is.

“Earl was een geweldige teamgenoot,” zei Kerr. “Hij is ook een geweldige kerel en een held.”

Terwijl Lloyd een NBA kampioenschap won, waren Clifton noch Cooper zo fortuinlijk. Maar Clifton was zeven seizoenen lang een populaire speler bij de Knicks, en een deel van het charisma van de 6-foot-7 forward was te danken aan zijn bijnaam. Clifton hield als kind van frisdranken, vandaar de bijnaam “Sweetwater.”

Een solide rebounder die graag over de vloer liep, Clifton’s kracht was om naar de basket te gaan. Clifton, afkomstig uit Chicago, kwam in de NBA na een periode in het leger, gevolgd door twee seizoenen bij de Harlem Globetrotters. Sommige van de ballhandling-vaardigheden die Clifton bij de Globetrotters leerde kwamen hem goed van pas in de NBA. Clifton haalde in zijn carrière een gemiddelde van 10 punten en 8,2 rebounds, en hij maakte deel uit van het 1956 All-Star team, met 8 punten en 23 minuten op de bank.

Clifton verhuisde terug naar de Windy City toen zijn carrière in 1958 op 35-jarige leeftijd eindigde, en hij werkte als taxichauffeur. Terwijl hij taxichauffeur was, kreeg Clifton op 31 augustus 1990 op 67-jarige leeftijd een fatale hartaanval.

Van de drie Afro-Amerikanen die in 1950 in de competitie kwamen, was Cooper op 24-jarige leeftijd de jongste. Hij werd in de tweede ronde van de 1950 Draft door de Celtics gekozen en had zijn beste seizoen als rookie, met een gemiddelde van 9,9 punten en 8,5 rebounds.

Als inwoner van Pittsburgh was Cooper een all-city speler op de middelbare school, en hij koos ervoor om in zijn eigen land naar college te gaan, waar hij speelde voor Duquesne. Als een 6-foot-5 forward, had Cooper een goed schietbereik, maar hij was een onzelfzuchtige speler die afhing van Bob Cousy en Bill Sharman.

Na vier seizoenen bij de Celtics, bracht Cooper één seizoen door bij de Milwaukee Hawks. De ploeg verhuisde het volgende seizoen naar St. Louis, en Cooper verdeelde dat seizoen tussen St. Louis en Fort Wayne. Tijdens zijn zesjarige NBA-carrière had Cooper een gemiddelde van 6,7 punten. Hij zou vandaag de dag worden gedefinieerd als een rolspeler, maar de rol die Cooper, Clifton en Lloyd dienden ging veel verder dan het veld.

Heden ten dage is het niet ongebruikelijk dat er veel Afro-Amerikaanse spelers tegelijk op het veld staan tijdens een NBA-wedstrijd. Er zijn ook Afro-Amerikaanse coaches, executives en general managers.

Hoe dan ook, het begon allemaal in 1950, toen drie mannen het geduld, de moed en het vermogen hadden om het aan te kunnen om baanbrekers te zijn. Chuck Cooper, Earl Lloyd, en Sweetwater Clifton zijn misschien geen bekende namen. Maar hun plaats in de geschiedenis van de NBA zal voor altijd veilig zijn.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *